Treinta millas al norte de San Francisco, Tom Stapleton emprende un sendero que lo lleva a las profundidades del bosque, entrelazando los enormes troncos de secuoyas. Los árboles tienen un significado especial para él. "Estar en un bosque de secuoyas es en realidad como estar en una catedral",dice. "Hay algo que es muy espiritual, muy humillante y conmovedor allí. Te hace parecer tan insignificante porque eres un ser humano que es una mota diminuta en comparación con estos árboles altísimos". Se desvía del camino, consultando un mapa secretoque lo llevará a los "fantasmas del bosque".

Durante décadas, Stapleton ha buscado y talado raras secuoyas albinas, sus ramas de color blanco plateado contrastan con la madera oscura del bosque circundante, e incluso secuoyas quimeras silvestres menos comunes, que lucen retazos de hojas verdes y blancas de agujas.Ha encontrado más de 500 secuoyas albinas y 116 quimeras silvestres, y mantiene sus ubicaciones en secreto para protegerlas de los cazadores de recuerdos u otros vándalos. Aunque la curiosidad y el asombro impulsaron su interés inicial, Stapleton ahora está trabajando con investigadores para comprender por qué existen estos árboles inusuales., y lo que su presencia puede significar para la salud de los árboles circundantes e incluso de ecosistemas enteros.

Para Stapleton, quien trabaja en una central hidroeléctrica y no tiene un título en ciencias, su fascinación por las secuoyas albinas y sus parientes quimeras comenzó cuando era adolescente, en 1996, cuando estaba de excursión.

En el condado de Sonoma, la rama de una secuoya quimera incluye hojas albinas incoloras y hojas de color verde brillante ricas en clorofila. Cortesía de Zane Moore

“Estaba bastante densamente arbolado y estaba mirando hacia el lecho del arroyo y vi algo brillante”, dice, recordando su primer avistamiento de una secuoya albina. “Me enamoré de ella por lo hermosa que eraera. Aquí estaba este follaje blanco puro que tiene un marcado contraste con todo lo demás. Solo pensé 'Wow, esto es lo más extraño del mundo' ”.

Trató de aprender más sobre lo que había visto, pero la información era escasa. Continuó buscando otros árboles albinos en la naturaleza y, al año siguiente, hizo un descubrimiento trascendental: una secuoya quimera, con agujas verdes y blancas.en la misma rama. El fenómeno, nunca antes documentado en una secuoya silvestre, ocurre porque algunas de las células del árbol tienen la mutación del albinismo y otras no. "Cuando lo vi por primera vez, realmente tuve que hacer una doble toma".Stapleton dice. "Me quedé anonadado".

Emocionado por su descubrimiento, Stapleton se puso en contacto con el forestal Dale Holderman, coautor de Las secuoyas blancas: fantasmas del bosque , el único libro que encontró en los primeros días de su búsqueda para aprender sobre los árboles. En experimentos anteriores de polinización cruzada, Holderman había logrado criar híbridos de quimera en ambientes controlados. Él y Stapleton comenzaron a colaborar, propagando los anterioreshíbridos y eventualmente patentarlos con miras a posibles usos comerciales. Holderman falleció en 2016, pero Stapleton mantiene el vivero con sus raras quimeras propagadas, que se han convertido en una parte integral de sus colaboraciones con los investigadores.

Las secoyas de quimera tienen un mosaico de hojas y conos blancos y verdes. Cortesía de Tom Stapleton

El valor de estos árboles para la ciencia se basa en la rareza del albinismo dentro del reino vegetal. En el caso de las secuoyas, ocurre cuando un retoño una rama de la planta madre tiene una mutación que causa una falta de clorofila, el pigmento quepermite que los árboles produzcan energía. En resumen, el albinismo en las plantas debería ser un defecto fatal. Pero estos chupones blancos como la lejía comparten un sistema de raíces con la planta madre, lo que les permite absorber nutrientes y sobrevivir.En las alturas de las secuoyas, algunos retoños albinos crecen hasta unos 30 pies de altura y viven en lo que parece ser una relación parasitaria con el árbol padre. La mera existencia de las secuoyas albinas es un misterio, porque durante mucho tiempo parecieron ser una carga, sin ningún beneficio.a la planta madre.

Es un enigma evolutivo que Stapleton y el colaborador actual Zane Moore están tratando de resolver. Moore, que estaba cursando un doctorado en genómica de plantas en la Universidad de California, Davis, también se interesó en las secuoyas albinas cuando era adolescente y previamente analizó muestras de tejido de amboslos árboles y sus vecinos verdes. Descubrió que los albinos absorbían más del doble del volumen de metales pesados, como cadmio, cobre y níquel, en comparación con las secuoyas verdes de la misma zona.

Moore estaba al tanto de un fenómeno llamado hiperacumulación: varias especies de plantas tienen una adaptación que les permite acumular metales pesados ​​para que se vuelvan desagradables para los herbívoros hambrientos. Pensó que algo similar podría estar ocurriendo en las secuoyas albinas, y que los árboles blancos fantasmalesen realidad, podría ser beneficioso para la planta madre, ya que absorbe y almacena metales pesados ​​y otras toxinas en su entorno compartido.

El botánico Zane Moore junto a una secuoya albina en el Parque Estatal Humboldt de California. Cortesía de Zane Moore

Moore y Stapleton dicen que las secuoyas albinas parecen ser más comunes cerca de áreas de actividad industrial, como plantas de energía o instalaciones de tratamiento de aguas residuales. Los dos plantean la hipótesis de que es posible que los contaminantes de estos sitios estén causando que las secuoyas muten más en primer lugar,lo que causaría más casos de albinismo. A su vez, los brotes albinos podrían ayudar a las plantas madre al absorber más contaminantes, de hecho, eliminándolos de su sistema de raíces compartido.

Para probar esta idea, realizaron un experimento usando algunas de las quimeras propagadas del vivero de Stapleton. Las quimeras, divididas en grupos, recibieron diferentes cantidades de sulfato de níquel, un metal pesado. A la mitad de los árboles también se les cortaron las ramas albinas.Después de tres años, Stapleton midió el crecimiento y el peso de los árboles jóvenes.

"Estábamos tratando de averiguar si las plantas verdes se beneficiaban de tener ramas albinas", dice Moore. Los datos parecían respaldar su hipótesis. "Con altos niveles de níquel, parece que hubo más crecimiento de árboles y más peso cuandohabía un albino adjunto ”, dice Moore.

Secuoya albina encontrada en Humboldt Redwoods State Park, California. Robert Mutch / Shutterstock

mientras que su hallazgos , publicados en el sitio web de Stapleton, brindan cierto apoyo a la idea de que el albinismo podría ser beneficioso para la planta madre, los resultados son preliminares y se basan en una muestra pequeña de menos de 20 árboles jóvenes. Es posible, dice Moore, que el sulfatoen el heavy metal que seleccionaron en realidad actuó como fertilizante y estimuló el crecimiento. Espera repetir el experimento con más árboles y un heavy metal diferente. "Si pudiéramos hacer eso, eso haría un lazo real en torno a esto", dice Moore.

Jarmila Pitterman, fisióloga vegetal de la Universidad de California, Santa Cruz, ha estudiado secuoyas albinas pero no participó en el experimento de Stapleton y Moore. Dice que sus primeros resultados son "intrigantes", pero señala que los hallazgos están lejos de ser definitivos.Por ejemplo, dice Pitterman, las secuoyas albinas en general son ineficientes para controlar la pérdida de agua. Para compensar, absorben mucha más agua subterránea que sus contrapartes verdes, lo que podría explicar por qué las agujas albinas retienen más metales pesados. Ella ve valor en Stapleton y Mooreel trabajo se replica y amplía, y agrega: "Cuanto más aprendamos sobre estos árboles, mejor".

Stapleton también espera más investigación colaborativa en esta área. Él cree que el trabajo puede revelar lo que ya cree sobre los árboles fantasmales que lo han fascinado durante un cuarto de siglo. “Las secuoyas albinas son las banderas blancas del bosque, entregandoa nosotros su información sobre los problemas que pueden estar en el medio ambiente ", dice Stapleton." Creo que va a haber un gran vínculo entre por qué vemos secuoyas albinas y cómo tratamos el medio ambiente ".