Para visitar Dmanisi, uno de los sitios más importantes en la historia de la evolución humana, diríjase hacia el sur y luego hacia el oeste desde la capital georgiana de Tbilisi, a lo largo de una carretera estrecha llena de camiones de reparto. Después de una hora, gire hacia una carretera que atraviesa pueblos cada vez más pequeños.Allí, las ovejas obstruyen el camino, ignorando a los pastores, que cruzan la acera de un lado a otro a caballo. El camino se estrecha nuevamente y se hunde en un barranco, siguiendo el curso tortuoso del río Mashavera a través de un espeso bosque y sombra.carretera, midiéndolo. Estacione su automóvil en un pequeño lote y camine por una pendiente boscosa, y luego la vista se abre: está parado en un promontorio en forma de cuña, la Mashavera corriendo muy abajo, con bosque, campo y negrocolinas de basalto que se extienden por millas en todas direcciones.

En el camino a Dmanisi, los atascos involucran ovejas. Gemma Tarlach

El sitio tiene apenas 10 acres, dominado por ruinas medievales y un pequeño monasterio en funcionamiento donde los monjes cuidan colmenas de oscuras abejas caucásicas. Sin embargo, quiten los edificios y los alrededores no han cambiado mucho desde hace 1,77 millones de años, cuando Dmanisifue un punto de acceso a la biodiversidad y hogar de un conjunto único de carnívoros, incluidas varias especies de grandes felinos, de África, Europa y Asia. Los fósiles encontrados allí también incluyen restos de los primeros homínidos conocidos fuera de África . Desde finales de la década de 1980, cuando los arqueólogos que excavaban en busca de artefactos medievales descubrieron por primera vez este tesoro paleontológico, se ha convertido en un eje para comprender cómo las especies, incluidos los primeros humanos, se dispersaron por los continentes.

“He excavado en muchos lugares: Texas, Israel, Crimea, todo tipo de sitios”, dice Reid Ferring, geoarqueólogo de la Universidad del Norte de Texas, quien ha trabajado allí durante casi tres décadas. “Algunos de esos sitios cambian a las personasperspectiva sobre el pasado. Dmanisi es uno de esos sitios ".

El promontorio de Dmanisi, reconocible por la fortaleza medieval, se eleva sobre tierras de cultivo y profundos valles fluviales. Gemma Tarlach

Más que una simple instantánea del pasado, el sitio está ayudando a los investigadores a hacer avanzar la ciencia en sí. Por ejemplo, en 2019, los investigadores utilizaron proteínas antiguas extraídas de un diente de rinoceronte encontrado en Dmanisi para mostrar que las moléculas podrían usarse para construir árboles genealógicos aproximados y determinar cómo se relacionan las especies, "más allá de los límites actualmente conocidos de la preservación del ADN antiguo", escribieron los autores.

Ahora, un equipo dirigido por la antropóloga evolutiva de la Universidad de Zurich, Marcia Ponce de León, publicó un análisis de la probable organización cerebral de los homínidos de Dmanisi , cambiando una creencia arraigada de que muchos comportamientos esencialmente humanos requieren cerebros grandes y complejos. "Los homínidos de Dmanisi tenían cerebros sorprendentemente primitivos, parecidos a los de los simios", dice Ponce de León. "Sin embargo, ellos se aventuraron fuera de África,produjo una variedad de herramientas, explotó los recursos animales y cuidó a las personas mayores. Estas personas con sus cerebros pequeños y similares a los de los simios pudieron dominar tareas cognitivamente exigentes. Esto es realmente asombroso. Proporcionan una perspectiva completamente nueva sobre lo que significan estos comportamientosen términos de evolución del cerebro ".

Además de la fabricación de herramientas y el cuidado, uno de los cinco cráneos parciales encontrados en el sitio pertenecía a un individuo anciano y desdentado que no habría podido comer por sí solo: los homínidos Dmanisi, primeros miembros del género Homo , logró sobrevivir en medio de lo que parece ser una concentración extraordinaria de grandes carnívoros.

Los fósiles de los primeros humanos de Dmanisi incluyen cinco cráneos parciales, simulados digitalmente aquí. Uno de los individuos el segundo desde la derecha no habría podido comer sin ayuda, lo que sugiere que otros actuaron como cuidadores. M. Ponce de León y Ch. Zollikofer, Universidad de Zurich

Ferring, que no participó en el nuevo estudio, dice que Dmanisi se destaca en el registro fósil por una combinación de razones. El sitio en sí se encuentra en una región de transición, o ecotono, entre el oeste húmedo y húmedo de Georgia y su este árido. También se encuentra a lo largo de un camino migratorio para los animales ese verano en elevaciones más altas cerca de las montañas del Cáucaso al norte. El promontorio domina la confluencia de dos ríos con valles estrechos y profundos que concentraban naturalmente a los animales. “Era el lugar perfecto para los carnívoros", Dice Ferring," e incluyo a los humanos en ese grupo ".

Los más de 10,000 huesos de animales excavados en el sitio hasta ahora incluyen al menos 50 especies de mamíferos que reflejan la posición de la región en la encrucijada de tres continentes: rinocerontes, elefantes, ciervos, avestruces y caballos. Y ¡oh, tantos carnívoros!lobo etrusco del tamaño de un coyote, dos especies de gato dientes de sable, lince, osos, hienas gigantes, el jaguar europeo del tamaño de un león y el temible depredador ápice del ecosistema Acinonyx pardinensis , un guepardo gigante.

"Dmanisi tiene la fauna más extraña", dice Ferring. Sugiere, dice, "estás viendo un mosaico de bosques y praderas. Había algo para todos, lo que explica la diversidad".

En este ecosistema rico en carnívoros, los primeros humanos eran más carroñeros que cazadores, y a veces también cenaban. Algunos de los huesos de animales muestran signos de que los homínidos los masacraron, cortando carne con herramientas de piedra y algunos de los huesos de los homínidos.Ferring cree que Dmanisi, rico en recursos naturales, puede haber sido un buen lugar para que un carnívoro criara una familia. Hay pruebas de que muchos de los huesos fueron depositados en madrigueras excavadas por animales o en pliegues naturales en forma de nidos en elbasalto del promontorio. "Los carnívoros encontraron el lugar perfecto para la madriguera, lo que significa que llevaban comida a sus crías", dice.

El área de excavación principal en Dmanisi es más pequeña que la mayoría de las casas unifamiliares, pero ha producido más de 10,000 huesos. Muchos más permanecen in situ. Gemma Tarlach

Otros investigadores, incluido Ponce de León, creen que el paisaje rico en agua de Dmani simplemente atrajo animales de todas las variedades y que las fuertes lluvias pueden haber arrastrado sus cadáveres a los pliegues y bolsas del basalto.

Sin embargo, los animales llegaron a concentrarse en Dmanisi, el paraíso de los carnívoros duró poco. Los investigadores han podido fechar el sitio con confianza hace 1,77 millones de años porque casi todos los fósiles provienen de una sola capa en la roca, conocidacomo B1. Está intercalado entre dos capas de ceniza volcánica, que se puede fechar con precisión. Ferring cree que Dmanisi puede haber sido un punto de acceso a la biodiversidad durante menos de 10.000 años, y posiblemente solo durante unos pocos siglos. Luego fue enterrado, rápida pero suavemente, por la caída de ceniza de los volcanes regionales que conservó su extraña historia “como una cápsula del tiempo, hasta el día de hoy”, dice Ponce de León.

“Los factores que llevaron a Dmanisi todavía me asombran, y no uso esa palabra de manera casual”, dice Ferring. “La preservación del registro es nada menos que increíble”.

Un monje cuida de las abejas junto al monasterio de Dmanisi, a un corto paseo de uno de los sitios más importantes de la paleoantropología. Gemma Tarlach

Ese registro conservado también nos ofrece una visión sin precedentes de nuestro propio pasado. Ponce de León analiza una lista de las formas en que el sitio ha cambiado, y continúa desafiando, lo que sabemos sobre la historia humana, incluido que los homínidos de cerebro pequeño fueron inclusocapaz de dispersarse a través de los continentes. "Dmanisi siempre es bueno para una sorpresa", dice. "La variación biológica humana, el desarrollo humano, la cognición humana ... casi todos los aspectos posibles de la paleoantropología se pueden investigar allí".

Al salir del estacionamiento debajo de Dmanisi, bajar por la pendiente de regreso a la carretera del río, puede sentir un eco del pasado antiguo cuando se encuentra con la mirada de los peludos perros salvajes: una vez más, dos carnívoros se miran a los ojos, evaluándose mutuamente..