Cuando Kyle Stone lo intenta explique su trabajo, a veces lo compara con hacer un seguimiento de las vacas en el campo. Su trabajo es asegurarse de que haya suficientes vacas en el pasto para evitar que crezca demasiado, pero no demasiadas, de modo que haya suficiente pasto.alrededor.

Excepto que sus vacas son pequeñas criaturas acuáticas llamadas camarones de salmuera, comen algas en lugar de pasto, y hay alrededor de 17 billones de ellas.

Los camarones de salmuera son crustáceos pastando, que sobreviven con una dieta de algas que crecen en el Gran Lago Salado de Utah. Se reproducen poniendo huevos resistentes llamados quistes, que sobreviven durante el invierno y eclosionan cada primavera para reiniciar la población. Los quistes de camarones de salmuera hancosechado allí durante décadas, es un industria de $ 67 millones al año que abastece de alimentos a las piscifactorías de todo el mundo, y desde 1992, la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah ha supervisado y administrado de cerca la población de camarones de salmuera. Los científicos están observando de cerca el futuro del camarón de salmuera yel lago en general, es incierto, con el cambio climático y el uso del agua amenazando la existencia misma del lago.

Bonnie es el barco de muestreo del Programa del Ecosistema del Gran Lago Salado. Cortesía de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah

Al menos cada dos semanas, y más a menudo durante la temporada de cosecha, Stone y algunos otros biólogos acuáticos se amontonan en su bote de monitoreo, encienden motores fuera de borda gemelos, salen del puerto deportivo en el extremo sur del lago y pasan undía recorriendo un circuito de 120 millas. "Comenzamos nuestra carrera, dejamos el puerto deportivo y nos dirigimos al primer sitio de prueba. Luego repetimos lo mismo 17 veces", dice Stone, un biólogo de vida silvestre del Ecosistema del Gran Lago Salado.Programa en la División de Recursos para la Vida Silvestre del estado.

En cada sitio de muestreo, echan el ancla y miden la temperatura del agua, la visibilidad y los niveles de sal. Luego, arrojan una red, unos pocos pies de ancho, hasta el fondo del lago y luego la transportan hacia arriba: una rebanadade la vida. La columna de agua elegida pasa a través de la red, dejando atrás cualquier camarón de salmuera o quistes flotando alrededor.

Los científicos filtran sus hallazgos en un frasco pequeño que examinarán en el laboratorio. Usan la cantidad de camarones de salmuera en cada rebanada para estimar la población total en todo el lago, o al menos la sección donde los camarones de salmueraEn Vivo.

Un muestreador Kemmerer es otra forma de tomar muestras de agua del lago, incluida la capa profunda de salmuera sulfurosa, que se encuentra en el fondo. Cortesía de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah

El Gran Lago Salado es el lago natural más grande al oeste del río Mississippi, mide aproximadamente 75 millas de largo por 35 millas de ancho. Como su nombre indica, es salino. Muy salino. Gilbert Bay, el brazo sur del lago donde la mayor parte deel camarón de salmuera vivo, es aproximadamente cuatro veces más salado que el agua de mar.

En los meses de invierno, aproximadamente de octubre a febrero, hace demasiado frío para los camarones de salmuera vivos, por lo que el equipo de monitoreo prácticamente solo ve quistes, cuando pueden medirlos. El aire frío desciende al valle yel agua salada se convierte fácilmente en capsulas blancas, lo que hace que el muestreo, incluso en días con poco viento, sea una perspectiva turbulenta.

Cuando el equipo sale al lago en el invierno, usan trajes de supervivencia de color naranja, como los que usan los pescadores de cangrejos de Alaska, y guantes de goma aislantes.

Hay muchos monos marinos allí. Cortesía de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah

El alto nivel de sal evita que todo el lago se congele, pero a veces el agua dulce que fluye hacia el lago flota en la parte superior y crea capas de hielo gigantes, de hasta varias millas de ancho: otro peligro que se debe atravesar lentamente o evitar por completo.

Los quistes que están recolectando están básicamente en hibernación durante los fríos meses de invierno. Esta resistente adaptación es clave para la supervivencia de la especie, así como para el éxito económico de la industria del camarón en salmuera. Los quistes pueden soportar temperaturas extremas, altas presiones y completamentesecándose incluso han sobrevivido viajes al espacio .

Aquellos que realmente cosechan camarones en salmuera también desafían las temperaturas gélidas. Sacan los quistes inactivos del agua, ya sea de un bote o de la orilla, los separan de otros escombros, luego los secan y los empaquetan. Los quistes están destinadospara el estómago de los peces criados en granjas. Son perfectos para ese propósito. Primero, pueden sobrevivir a todo lo que la cadena de suministro les arroja. Luego, al llegar, agregue agua y obtenga comida para peces viva y retorcida. Es la misma magiaque hizo famosos a los camarones en salmuera como mascotas novedosas; se han vendido como Sea Monkeys desde la década de 1950.

Quistes de camarón en salmuera de cerca. Cortesía de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah

Los biólogos del Departamento de Recursos Naturales realizan el monitoreo durante todo el año para garantizar la salud continua de la población de camarones en salmuera, con las mediciones más importantes en el invierno para controlar la cosecha.

El objetivo es detener la cosecha una vez que los niveles bajen a 21 quistes por litro de agua. Ese número proviene de una investigación del biólogo Gary Belovsky, quien desarrolló un modelo en la década de 1990 para estimar cuántos quistes se necesitaban para reiniciar un camarón de salmuera prósperopoblación cada primavera. Según esta métrica, la temporada de cosecha podría reducirse o crecer. El año 2021 vio un número especialmente alto de quistes, y la cosecha se extendió hasta febrero, según John Luft, director del Programa del Ecosistema de Great Salt Lake.

En marzo, una vez que el agua se calienta lo suficiente, los quistes restantes eclosionan en pequeños camarones de salmuera juveniles. Poco después, los adultos se pueden encontrar en grandes cantidades. Los camarones de salmuera adultos alcanzan la parte superior de aproximadamente media pulgada de largo. Y a la altura deEn la temporada, hay más de 17 billones de camarones de salmuera adultos en el lago. Luft una vez calculó que juntos, todos los camarones en el lago pueden pesar hasta 13,000 elefantes africanos toro, o alrededor de 1.3 millones de personas, un poco más que la población dela región metropolitana de Salt Lake City.

El nivel del agua en el Gran Lago Salado ha caído 11 pies en la última década. Este puerto deportivo, en el extremo norte de la isla Antelope, se volvió inaccesible hace aproximadamente una década. Cortesía de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah

Hace miles de años, Salt Lake City y la región circundante solían estar bajo el agua. El lago salado es la reliquia sobreviviente del lago Bonneville, que abarcaba la mayor parte de la mitad occidental de Utah. Durante los últimos 15.000 años se secó ycontratado a su estado actual.

"Puedes ver la historia geológica. Es tan obvio en el área, todos los diferentes niveles del lago están incrustados en las laderas de las montañas, puedes ver cuán enorme era y es el lago", dice Jim Van Leeuwen, unbiólogo de ecosistemas con el Programa de Ecosistemas del Gran Lago Salado.

Y hoy el lago todavía se está reduciendo, de manera vertiginosa en la última década debido a la demanda de agua en la zona. Según un informe de septiembre de 2020 , el nivel del agua en el Gran Lago Salado ha caído 11 pies en la última década. Las condiciones de sequía han provocado la desviación de los ríos que desembocan en el lago para satisfacer las necesidades de agua de una población humana en crecimiento.más bajo que nunca ha estado el lago, y si la tendencia continúa, el lago podría perder otros 11 pies en la próxima década .

Estanques y canales del Gran Lago Salado. Paulette Sinclair / Alamy

Cada pie que cae el lago se traduce en millas de costa perdida. “Piense en ello como un plato gigante”, dice Van Leeuwen. “Es grande y ancho, pero no muy profundo”. Y hay grandes consecuencias paraLos 17 sitios que el equipo visita regularmente para rastrearlos eran 21 hace dos décadas. Cuatro de los sitios originales ahora son tierra seca.

La marina desde la que el equipo lanza el barco actualmente también está en peligro. Ya era una concesión para el lago que se alejaba, 30 millas más lejos de su oficina que la que usaban antes de 2008. “Este es nuestro punto de ruptura, de verdad,", Dice Van Leeuwen." Si no tenemos una primavera húmeda este año, vamos a tener un puerto de botes funcional ".

El posible futuro del Gran Lago Salado se puede ver en el Mar de Aral en Kazajstán y Uzbekistán un desierto arremolinado con polvo tóxico , Lago Urmia en Irán y Lago Mono de California . Los funcionarios locales, con la esperanza de evitar este destino, están ideando estrategias de gestión del agua para mantener el lago lleno y los camarones de salmuera nadando.

Las soluciones pueden encontrarse río arriba, pero mientras haya agua en el lago y una forma de botar el bote, los biólogos y los recolectores de camarones estarán afuera, contando camarones en salmuera y recolectando quistes.