De muchas formas, el Museo Mütter en Filadelfia está, con orgullo, clavado en ámbar. "Es el siglo XIX allí", dice el director de la exposición Michael Keys sobre el "museo de un museo" donde se exhiben restos humanos en vitrinas rodeadas de madera pulida reluciente, de la misma manera queFueron cuando la galería abrió sus puertas en 1859, después de la muerte del cirujano y coleccionista de artefactos médicos Thomas Dent Mütter.

Para los visitantes, es una ventana a la educación de los profesionales médicos hace más de 150 años, y también es un vistazo inesperado de los avances científicos de vanguardia y los debates que aún acechan a la ética médica moderna.

Una pieza central de la colección del museo, que incluye partes del cerebro de Albert Einstein, es la Colección Hyrtl Skull, 139 cráneos humanos acumulados por Joseph Hyrtl, un anatomista vienés, a mediados del siglo XIX en un esfuerzo por refutar las teorías racistas defrenólogos que creían que la forma del cráneo dictaba la inteligencia y la personalidad. El museo adquirió la colección en 1874, y durante décadas los cráneos se colocaron en sus estuches originales en una pasarela con vista a la galería del museo. A lo largo de los años, se han realizado pequeñas modificaciones en la exhibición popular.A principios de la década de 2010, por ejemplo, el museo reemplazó los soportes de hierro fundido de las calaveras porque vibraciones de las pisadas de los visitantes estaban dañando los huesos. Y recientemente, en septiembre de 2021, el museo presentó su último movimiento: una renovación completa de la exhibición.

La exhibición renovada coloca las calaveras al nivel de los ojos y ofrece a los visitantes una “experiencia más contemplativa”, dice el gerente de exhibición del Mütter Museum, Michael Keys. Cortesía del Museo Mütter

"Queríamos crear una experiencia más contemplativa", dice Keys. Las vitrinas altas y abarrotadas, que obligaban a los visitantes a agacharse en el suelo o ponerse de puntillas para ver cada cráneo, se han reconfigurado para poner la colección mása la altura de los ojos. El trabajo le dio al museo la oportunidad de evaluar cada cráneo para las necesidades de conservación uno necesitaba un trabajo dental; todos necesitaban polvo y asegurarse de que el ambiente luz, temperatura, humedad estuviera optimizado para su preservación. Pero lo más importante, esta renovación ofreció la oportunidad de poner la colección en un contexto más completo y matizado.

Muchos de los cráneos están inscritos con los nombres de las personas y breves biografías médicas. Las etiquetas de objetos anteriores se centraban en las patologías que sufrían o las causas de sus muertes, acorde con el enfoque histórico del museo sobre la educación médica. Ahora se presentan los cráneos, primero, por nombre, no por condición. La nueva pantalla también proporciona más información sobre el historial de la colección y su futuro.

El Museo Mütter se encuentra en el Colegio de Médicos de Filadelfia. Smallbones / Wikimedia

A medida que avanzó el conocimiento médico hasta mediados del siglo XX, la colección Mütter, y de hecho la mayoría de las colecciones de anatomía, cayeron en desgracia como herramientas de enseñanza, y la audiencia principal de estos artefactos se convirtió en el público en general. A partir de finales de la década de 2000, elmismo progreso científico que parecía haber dejado obsoletas las colecciones comenzó a abrir nuevas posibilidades de investigación. En 2007, los científicos pudieron extraer ADN de una muestra intestinal en el Museo Mütter. El individuo en cuestión había muerto de cólera, y la huella genéticade las bacterias que se descubrieron ha ayudado a los científicos a rastrear la mutación del patógeno.

En 2014, el museo fundó el Mütter Research Institute para explorar más a fondo esas oportunidades científicas y para iniciar una conversación sobre la ética de dicho trabajo. "Cuanto más podamos hacer que estas colecciones sean accesibles, más podremos salvar vidas", dice AnnaDhody, curador del museo y director del instituto. "¿Pero es ético hacer esto?"

La mayoría de los restos humanos almacenados en museos de todo el mundo provienen de poblaciones marginadas y de personas que no dieron su consentimiento para donar sus cuerpos a la ciencia, dice Dhody. En la colección más amplia del Museo Mütter hay muchos especímenes de Filadelfia pobre del siglo XIX.La colección de calaveras Hyrtl está formada por europeos a los que, por ley, no se les otorgó autonomía corporal, como los que murieron por suicidio, fueron ejecutados o murieron en un asilo. Para Dhody, la responsabilidad ahora es humanizar a estos individuos que fueronhistóricamente maltratado y, si es posible, aprender de ellos.

La colección de calaveras Hyrtl no es solo un historial médico. Los científicos continúan estudiando los huesos en la actualidad. Cortesía del Museo Mütter

Para el Mütter Research Institute, esto a menudo significa equilibrar la contribución a la investigación científica y preservar y respetar los restos humanos bajo su cuidado. Por ejemplo, todos los cráneos han sido sometidos a una tomografía computarizada, una serie de radiografías que producen cortes transversalesEsto ha creado un gran conjunto de datos para los investigadores interesados ​​en estudiar afecciones como las conmociones cerebrales o la apnea del sueño. También se han utilizado escáneres digitales de los cráneos para enseñar la reconstrucción facial, una habilidad necesaria para localizar personas desaparecidas e identificar restos.Actualmente se está explorando la posibilidad de extraer material genético de la raíz de un diente, sin dañar el cráneo.

Tome el cráneo de Wenzeslaus Kral. Kral murió de viruela en el Hospital General de Viena hace más de siglo y medio, y su cráneo había estado en exhibición en el Museo Mütter durante casi el mismo tiempo. Ahora, tal vez, los 15 añosEl viejo zapatero puede enseñar a los científicos modernos algo importante sobre la propagación de la enfermedad que le quitó la vida.