en lo profundo del norte de Arabia Desierto, en una comunidad agrícola adormecida, enormes rocas rojas se elevan de la arena. Los agricultores ya sabían que las rocas colindantes con sus campos eran algo especial. Cuando miraron de cerca los imponentes edificios de roca, pudieron distinguir enormes,Tallas de tamaño natural de camellos y animales con pezuñas parecidas a caballos. Durante milenios, el sitio ha permanecido prácticamente tranquilo, excepto por el canto ocasional de un gallo o el ladrido de un perro en una granja cercana.

En 2010, el sitio llamó la atención de Hussein al-Khalifa, el ex director de la Autoridad General de Turismo y Patrimonio Nacional de Arabia Saudita. Khalifa vio de inmediato que el sitio es excepcional. Después de ocho años de presionar para que fuera formalestudió, él y un equipo de expertos fueron a examinar el sitio en detalle en el otoño de 2018. Ese estudio inicial determinó que el sitio fue tallado hace unos 2.000 años.

Pero ahora un nuevo trabajo muestra que los camellos son incluso más especiales de lo que se pensaba. El nuevo estudio, en el Revista de ciencia arqueológica , ha descubierto que las tallas tienen en realidad más de 8.000 años, lo que las convierte en los relieves de animales a gran escala más antiguos del mundo. La arqueóloga principal del estudio, Maria Guagnin, del Instituto Max Planck de Ciencias de la Historia Humana de Alemania,dice que el hallazgo es "increíble". Si bien se pueden encontrar otros relieves más antiguos y más pequeños en Francia y Alemania, "la diferencia con estos tallados de camellos no solo es que son grandes, sino que están en lo alto de la escarpa y, por lo tanto, como estabas tallandosi nunca pudiste ver el animal completo ", dice Guagnin." Desde una perspectiva técnica, eso es mucho más desafiante ".

Uno de los relieves de tamaño natural muestra un camello y un équido que casi se tocan las narices. María Guagnin

Un total de 21 relieves de camellos y équidos brincan sobre las rocas rojas de la aldea adormecida. Hace unos 8.000 años, en la Península Arábiga, los camellos todavía deambulaban salvajes. Los expertos creen que no fue hasta el año 1200 a. C. que los camellos fueron domesticados.. "Hoy no sabemos nada sobre los camellos salvajes", dice Guagnin. El equipo adivina que los cuellos abultados que se ven en los camellos tallados típicos de un camello macho en celo y los vientres redondeados indican "fertilidad o la exuberancia estacional de la vegetación,”Dice Guagnin.

Fechar con precisión el arte rupestre es notoriamente difícil, especialmente en un sitio tan antiguo como este. La erosión y la exposición a los elementos a menudo desgastan los indicadores de la edad de una roca. Guagnin dice que ella y su equipo usaron todas las tecnologías de datación disponibles para ellos—viejo y nuevo, para llevar a cabo el estudio.

Trajeron a un especialista en albañilería para que observara las marcas de herramientas antiguas en los relieves. "Inicialmente, pensamos [las tallas] eran tan sofisticadas que debían haber tenido herramientas realmente avanzadas, y resulta que no".Guagnin dice: "Usaron herramientas de piedra". El equipo incluso encontró algunas de esas herramientas de piedra esparcidas por el sitio.

La posición de algunas de las tallas, en lo alto de las rocas, habría hecho que crearlas fuera particularmente desafiante. María Guagnin

Meinrat Andreae del Instituto Max Planck de Química también llegó al sitio con un espectrómetro de fluorescencia de rayos X portátil. Esta tecnología de vanguardia mide la acumulación de barniz en las superficies de las rocas hasta la fecha. Tanto las marcas de herramientas como el espectrómetro sugieren el sitiotiene más de 8.000 años. Guagnin dice que su primera reacción a la noticia fue: "¡Vaya! Esto es bastante sorprendente".

En ese momento, la Península Arábiga habría sido mucho más verde de lo que es hoy, con "muchas más praderas y muchos más lagos estacionales en el desierto de Nefud", donde se descubrieron los relieves. El paisaje también podría pasar años-Las sequías prolongadas. "Era un entorno verde pero no poco desafiante", dice Guagnin.

Los camellos fueron domesticados por primera vez en Nefud en algún momento del siglo X a.C. Eric Lafforgue / Art in All of Us / Getty Images

La gente que vivía allí habría tenido mucha movilidad, y aunque había algo de ganado domesticado, la caza seguía siendo una fuente importante de alimento. "Encontramos puntas de flecha en el sitio, así que presumiblemente se dedicaron a cazar mientras estaban [tallando]", Dice Guagnin.

Para Tahani Almahmound, especialista en arte rupestre y gerente de cumplimiento del patrimonio de la Comisión Real de AlUla, el nuevo hallazgo es solo "un pequeño porcentaje" de los tesoros antiguos de Arabia Saudita. "Cada vez que descubrimos una nueva área, encontramos algo de arqueología, alguna evidencia antigua sobre la actividad humana de hace miles de años ", dice ella. Los sitios como los relieves de camellos son a menudo muy difíciles de llegar y, por lo general, se descubren lejos de carreteras o pueblos. Almahmound, por ejemplo, está decidido a"sigue buscando otros sitios ”ocultos tanto por el tiempo como por el desierto.