Los fósiles siempre ocurren por accidente; Nunca hubo un mamut que vagó por la estepa y murió, sabiendo que algún día iba a emerger del campo de un granjero. Lo mismo ocurre con los rastros de fósiles, o los restos de huellas o rastros o madrigueras que los animales dejan atrás.. Los primeros humanos, chapoteando en la arena mojada a través de los dedos de los pies, nunca hubieran imaginado los estaríamos contando hoy .

Ahora, en la costa del Cabo Sur de Sudáfrica, que alberga uno de los mejor documentado colecciones de pequeñas piezas de arte del Pleistoceno; los investigadores han descubierto algunos rastros de fósiles que parecen ser cualquier cosa menos accidentales. Estos fósiles parecen haber sido dibujados intencionalmente por los primeros humanos, incluidas posibles esculturas de arena que datan de hace más de 100.000 años.La hipótesis sobre los hallazgos es cierta, los investigadores incluso podrían haber tropezado con el primer ejemplo conocido de humanos que representan animales. Todos están emocionados, cautelosamente, cautelosamente emocionados.

“Lo que estamos describiendo es potencialmente de gran importancia y sin precedentes”, dice Charles Helm, paleontólogo del Centro Africano de Paleosciencia Costera y autor principal de un estudio que documenta estas marcas, publicado en septiembre de Actas de la Asociación de Geólogos . "La certeza absoluta es esquiva", califica, pero al menos algunos de los hallazgos parecen llamar la atención. "Algunos pueden ser dudosos, pero ciertamente también hay algunos que solo pueden haber sido hechos por humanos", RobertG. Bednarik, un experto en arte rupestre que escribió una encuesta exhaustiva del paleoarte del Pleistoceno de África en 2013 y no participó en la investigación, escribió en un correo electrónico.

Los primeros ejemplos conocidos de lo que consideramos arte humano se crearon en materiales permanentes rocas, paredes de cuevas, conchas y se remontan a cientos de miles de años. Pero el arte humano puede haberse originado antes en materiales perecederos, como la maderay arena, escribe la anatomista Gillian M. Morriss-Kay en un artículo de 2010 en Revista de anatomía . “Simplemente no podemos saber cuánto arte se creó con materiales perecederos y, por lo tanto, se ha perdido en el registro arqueológico”, escribe Morris-Kay.

Se cree que las incisiones geométricas en este caparazón son la primera obra de arte humana conocida, que se remonta a medio millón de años. Henk Caspers / Centro de Biodiversidad Naturalis / CC por 3.0

El equipo de Helm ha estado pensando en materiales perecederos durante años, mientras rastrea las playas de la costa cerca de Ciudad del Cabo en busca de huellas antiguas que se hicieron en la arena y se conservaron naturalmente. La costa del Cabo Sur también está repleta de eolianitas, dunas de arena prehistóricas y formacionesque se convirtió en roca hace 158.000 años. Aunque parece efímero, en casos raros, la arena puede causar una impresión bastante duradera, especialmente cuando la arena seca se asienta sobre arena húmeda, dice Helm. Su equipo ha identificado más de 140 huellas de vertebradossitios en la costa del Cabo Sur.

Pero los fósiles que acaban de describir no parecen huellas, humanas o animales. En ciertos sitios, Helm y sus colegas notaron motivos recurrentes, como círculos, tramas cruzadas, zigzags y líneas paralelas, todas convertidas enarena que se endureció en piedra. Todos estos patrones ocurren en otros ejemplos de paleoarte, lo que sugiere un origen humano, dice Helm. Pero los patrones simples también pueden ser causados ​​por fenómenos naturales, por lo que los investigadores tuvieron cuidado de enfocarse en rastros de fósiles que mostraban múltiples niveles desimetría o combinaciones de patrones. "Un patrón de hashtag es difícil de explicar más que como una variedad aleatoria de surcos que se asemeja a ejemplos de paleoarte de la región", dice Helm, y agrega que, en última instancia, no hay forma de probar las marcasno son aleatorios ni naturales.Los investigadores también observaron si las marcas se encontraron muy cerca de cualquier otro rastro sugestivamente humano, lo que podría indicar un artista del Pleistoceno en ciernes o un niño pequeño.

Con gran cautela y admitiendo incertidumbre, el equipo de Helm ha tecleado varios fósiles que creen que deben haber sido hechos por humanos. Incluso han acuñado un nuevo término para el fenómeno: un ammoglifo, que deriva del griego ammos que significa "arena"

Los investigadores descubrieron los fósiles cerca de la ciudad costera de Arniston. Phyzome / CC por 3.0

A los ojos de Helm, la pistola humeante, si la hay, es un dibujo hecho en la arena que consiste en una ranura circular con una depresión en el medio. El círculo es casi perfecto y está flanqueado por un par de óvalosLas hendiduras que los investigadores creen que podrían haber sido hechas por rodillas prehistóricas. Ellos postulan que el círculo podría haber sido dibujado con un palo bifurcado, plantado en la arena y girado como una brújula. “Las huellas asociadas con 'marcas' son más interesantes y podríantienen un origen variado, incluido lo que proponen ", escribe en un correo electrónico Matthew Bennett, un geólogo de la Universidad de Bournemoth que estudia las huellas de los homínidos antiguos y no participó en el estudio." Hacer garabatos con la punta de su lanza en la arena es una experiencia perfectamente humanaqué hacer ". A los ojos de Helm, es su" ejemplo más convincente ".

Los investigadores consideraron otros orígenes más naturales de la huella, como una fronda u hoja pegada en la arena que raspó el círculo en un día ventoso, o que podría haber sido grabado en la piedra mucho más recientemente.frond no habría hecho un surco tan consistente, y los canales de las rodillas sugieren que el patrón se hizo antes de que la arena se hubiera petrificado. "Estoy especialmente intrigado por su interpretación de las impresiones de rodilla causadas por arrodillarse", dice Anthony Martin, un rastroexperto en fósiles del Emory College, que no participó en el estudio. Pero Martin dice que las posibles huellas de rodilla serían mucho más convincentes si estuvieran unidas a un rastro de huellas, que no está presente.

Los investigadores modernos a menudo subestiman las habilidades de los humanos prehistóricos, dice Martin Lockley, un paleontólogo que recientemente acompañó al equipo de Helm para brindar una segunda opinión. Él cree que los hallazgos de Helm podrían ayudar a remodelar nuestra comprensión de esta cultura ancestral.

Un primer plano del "área de inicio-fin" del círculo. "Si piensas en cuando dibujaste círculos con una brújula como en un niño de escuela, recordarás que a menudo los dos extremos no coincidían perfectamente", Helmdice. Casco de Carina

El equipo documentó varios otros ammoglifos que, aunque quizás más emocionantes, son ciertamente más difíciles de demostrar que tienen un origen humano. En un lugar soleado de la costa, el equipo notó huellas grandes y redondas que probablemente pertenecían a un búfalo extinto. DespuésAl regresar al sitio en un día nublado, notaron varias líneas oscuras, apenas visibles a la luz del sol, que forman un triángulo isósceles con dos líneas que se extienden más allá de las esquinas de la forma.

Una interpretación es que podría ser una representación burda de un búfalo de cuernos largos, pero se justifica cierta precaución. "Era simplemente una cuestión de ver una forma inusual al lado de un rastro probable de esta especie extinta", dice Helm.Esto no es de ninguna manera concluyente, solo intrigante y el tipo de ejemplo que esperamos que otros investigadores examinen y proporcionen información ”. Helm reconoce que su equipo se está dedicando a la especulación. Martin dice que este es uno de los pocos estudios que ha visto sobre rastros de fósilesoficialmente llamada icnología en la que los investigadores admiten abiertamente que lo que están viendo podría ser una ilusión. “La icnología es una disciplina que es especialmente susceptible a la pareidolia, 'ver' lo familiar en los fenómenos naturales que podrían no tener nada que ver con lo que", dice." Así que me quito el sombrero ante ellos por [admitir] eso ".

“Es difícil ser definitivo acerca de este tipo de cosas, pero hacen un caso sólido con algunos datos e imágenes excelentes”, dice Bednarik, y agrega que espera que los futuros investigadores ofrezcan sus propias críticas, ya sea para respaldar o refutar las afirmaciones de HelmEn algunos casos, los investigadores han hecho esto ellos mismos, con un ejemplo intrigante atribuido a un grupo de focas, científicamente significativo, pero no humano.

La supuesta roca mantarraya. Jan de Vynck

El rastro fósil más emocionante y cuestionable visualmente es una escultura de arena que parece asemejarse a una mantarraya. Los peces cartilaginosos se encuentran con frecuencia a lo largo de la costa del Cabo Sur. La "supuesta roca de mantarraya", en palabras de Helm, tiene una forma simétrica intrigante, conuna serie de surcos alineados a lo largo de lo que podría ser una columna vertebral que sugieren la superficie dorsal de una raya. La roca también tiene una forma de "mordida" en la parte inferior, una posible indicación de dónde se unió una cola. "Una característica aleatoria no puede sercompletamente eliminada, no importa lo improbable que esto pueda parecer ", dice Helm." Una escultura de mantarraya está, francamente, muy lejos de todo lo que esperábamos encontrar, pero la semejanza era evidente. Y plausiblemente esta criatura puede haber sido de importancia para nuestroancestros en esta costa ".

Mientras Helm y su equipo esperan resultados de muestra que proporcionarán una edad más precisa de las rocas, continúan buscando rastros más ingeniosos en la piedra arenisca. El día después de que Helm fue entrevistado para esta historia, envió un correo electrónico para decir que su equipose ha topado con otro ammoglifo. Dice que está bastante seguro de lo que es, pero no lo dirá hasta que la imagen esté completamente documentada. Cuando salga, le gustaría que todos intervinieran.