extraído de Picos imaginarios: el engaño de Riesenstein y otros sueños de montaña por Katie Ives octubre de 2021 con permiso del editor, Mountaineers Books. Todos los derechos reservados.

La idea de una cumbre más alto que cualquier pico conocido ha tenido durante mucho tiempo un atractivo especial para los montañistas. Los primeros topógrafos habían designado erróneamente varios picos del Himalaya como la montaña más alta del mundo, incluidos Nanda Devi, Kangchenjunga y K2. Esos errores se corrigieron en la década de 1850 después de que la IndiaEl matemático Radhanath Sikdar y sus colegas en el Gran Estudio Trigonométrico terminaron de calcular la elevación del "Pico XV", la montaña que los tibetanos llaman Chomolungma, a 29,000 pies, y la cumbre ganó su estatus superlativo en los mapas. El director británico de Sikdar, Andrew Waugh, recomendó elEl pico se denominará "Monte Everest", en honor al Agrimensor General anterior de la India, para gran consternación del propio George Everest, que prefirió el uso de nombres locales. Waugh también agregó dos pies más a su altura estimada para mayor plausibilidad, lo que le dio laun número más preciso de 29,002. "Wags notó que Waugh fue la primera persona en poner dos pies en la cima del Everest". neoyorquino el escritor Ed Caesar bromeó más tarde. A partir de 2020, la altura oficial del Everest es de 29,031.69 pies. Pero algunos montañistas todavía esperaban que existiera un pico aún más grande en un rincón remoto del mundo.

En marzo de 1930, los montañeros estadounidenses Terris Moore y Allen Carpé se quedaron en el lugar El club de exploradores biblioteca en Nueva York , paralizado por un mapa intrincadamente detallado en Siguiendo al panda gigante , un relato de 1929 de los hermanos Kermit y Theodore Roosevelt Jr. de una expedición de caza a lo largo de la frontera de China y Tíbet . “¿Existe realmente alguna posibilidad de que el monte Koonka pueda ser? eso ¿alto? ”Preguntó Moore.

Los porteadores se detienen en un sendero en el valle de Hunza. Los hombres formaban parte de la expedición de caza de los hermanos Roosevelt a través de Asia Central en la década de 1920. ullstein bild / ullstein bild a través de Getty Images

Carpé señaló un párrafo corto pero cautivador: “Se desconoce la altitud de este poderoso pico, pero hay quienes afirman que se eleva a más de 30,000 pies y es el más alto del mundo. Un geólogo de Chengtu [ Chengdu ] hizo una expedición especial para establecer la altura de Koonka, pero después de tomar sus observaciones, se negó por alguna razón totalmente inexplicable a divulgarlas ”.

Minya Konka, como se escribe más comúnmente hoy en día, pronto descubrieron Moore y Carpé, no era la única candidata para el verdadero Techo del Mundo. Solo un mes antes National Geographic había publicado un artículo del botánico Joseph Rock con un título intrigante: "En busca de las montañas del misterio: una expedición en la frontera entre China y el Tíbet hacia la cordillera inexplorada de Amnyi Machen, uno de cuyos picos rivaliza con el Everest". Rock estaba seguro de que él 'd alcanzó los 16.000 pies en su viaje. El destello de nieve en el vértice de "Amnyi Machen" o Amye Machen parecía estar al menos a 12.000 pies más alto. Durante una caminata anterior, el general de brigada británico George Pereira había informado de un destello de incertidumbrede altura en la misma región. Según Rock, Pereira le informó que el pico "cuando se lo inspecciona, podría resultar más alto que el Everest".que saltó sobre el explorador mientras estaba enfermo.

Un mapa de 1925 en la biblioteca de The Explorers Club, basado en el informe de Pereira, generó aún más preguntas. Los intervalos de contorno implicaban que el macizo más amplio de Amye Machen tenía solo unos 25,000 pies de altura, aunque no apareció ningún número de elevación en su punto de cumbre real.Y en el lugar donde Moore y Carpé esperaban ver a Minya Konka, encontraron curvas de nivel que no indicaban nada por encima de los 16.500 pies. Tal vez, pensaron, las nubes habían ocultado su cima cuando Pereira pasó. Un cartógrafo de la National Geographic Society les dijo que Rock habíaoriginalmente anunció una elevación de 30.000 pies para Minya Konka. Pero dado que Rock se había basado simplemente en conjeturas, un simple barómetro aneroide y una brújula de bolsillo, los editores se negaron a publicar cualquier estimación por encima de los 28.000 pies.

La única forma de averiguar los números reales, determinó Moore, era escalar los picos y volver a medirlos. Planeaba comenzar con Amye Machen. Aunque Carpé estuvo tentado de acompañarlo, decidió dirigirse al Alaska Range, en cambio, con una subvención para la investigación de los rayos cósmicos. Jack Young, un estudiante universitario chino-estadounidense que había guiado a los Roosevelt en su expedición de caza, tomó su lugar. En enero de 1932, Moore y Young habían llegado a un hotel en Shanghái , y estaban almorzando con sus compañeros de equipo cuando la explosión de una bomba sacudió las paredes. Acababa de estallar una batalla entre China y Japón . Varios de los escaladores se unieron a una fuerza voluntaria para patrullar el sector de la ciudad controlado por Estados Unidos. Young fue a ayudar al ejército chino. Después de que el conflicto se calmó, cuatro miembros cansados ​​todavía querían buscar la cumbre más alta del mundo: Moore,Young, Arthur B. Emmons y Richard Burdsall. Para entonces, habían cambiado su objetivo a Minya Konka, que habían llegado a creer que era la opción más prometedora.

Después de semanas de viajar en barco por el río y autobús, y caminar a través de las colinas brumosas, vieron a Minya Konka por primera vez: blanca como una nube e inescrutablemente alta. "Aquí estaba uno de los gigantes montañosos más grandes de nuestro planeta", declaró Burdsall enlas memorias en coautoría del equipo Hombres contra las nubes . "No es de extrañar que su llamada haya sido lo suficientemente poderosa como para convocarnos desde tan lejos". Para los tibetanos locales, el pico era la morada de una deidad, Dorjé Lodrö."¿Escalarlo?", pensó Emmons. "Parecía casi una profanación incluso intentar tal cosa". Cuando Burdsall y Moore llegaron a la cima de Minya Konya, la elevación resultó ser más de 4.000 pies más baja que la del Everest.No obstante, el resto del mundo se hundió tanto por debajo de ellos que podría haber estado mirando la tierra desde el espacio exterior. Grandes montañas nevadas se redujeron a pequeñas nubes blancas contra la franja de color marrón dorado de la meseta tibetana. El horizonte formaba un anillo índigo, ininterrumpido por cualquier vista de picos más altos.

Los exploradores de principios del siglo XX creían que el monte Gongga del Tíbet, también conocido como Minya Konka, podría tener más de 30.000 pies de altura, pero la cima tiene menos de 25.000 pies. Foto de Xu Xingyun / VCG a través de Getty Images

A raíz de su expedición, los rumores continuaron creciendo sobre Amye Machen, que Moore y Carpé habían identificado como el otro contendiente por el pico más alto del mundo. Durante más de una década, los informes de los pilotos aún insinuaban que podría estar por encima de30.000 pies. Para Moore, sin embargo, la siguiente mejor esperanza para una montaña más alta que el Everest estaba en el misterioso interior de Antártida . Allí, las historias de rangos invisibles, cumbres subterráneas y efectos de luz asombrosos se prestaron a fantasías extrañas, como las infames Montañas de la Locura de HP Lovecraft, donde una civilización extraterrestre perdida acechaba bajo el hielo.

Durante la década de 1940, los exploradores estadounidenses Richard Byrd y Paul Siple informaron haber visto una montaña en forma de cono que se elevaba más alto que su avión. El pico se conoció como Monte Vinson. Sin embargo, en 1959, cuando el montañista escocés John Pirrit y sus compañeros de equipo se adentraron pesadamente en elen tractores de nieve para verificar su existencia, no encontraron rastro de la montaña. También faltaba otra cumbre alta, el Monte Nimitz. Los descubridores originales de estas montañas inexistentes probablemente habían confundido las nubes y los espejismos con rocas, hielo y nieve reales.

La designación de "Vinson" finalmente se trasladó a una cumbre de 16.046 pies en la Cordillera Sentinel, el verdadero punto más alto del continente. Mientras que los topógrafos siguieron corrigiendo los errores de elevación de otros picos antárticos hasta bien entrado el siglo XXI, para la culminación de las expediciones multinacionalesdel Año Geofísico Internacional 1957-1958, un hecho parecía claro: entre las muchas cumbres sin escalar que ondulaban el continente más austral, no existían elevaciones mayores que la del Everest. En 1957, Rusia lanzó Sputnik, el primer satélite artificial. Poco después, los científicos estadounidenses comenzaron la investigación que condujo a la creación de GPS y la difusión de la cartografía por satélite, tecnologías que generarían una sensación de omnisciencia cartográfica incluso mayor que la que podrían lograr las fotos de aviones.

Una vista de satélite del macizo de Vinson, que incluye el punto más alto de la Antártida. NASA / GSFC / MITI / ERSDAC / JAROS / ASTER Science Team / Dominio público

Décadas más tarde, cuando Moore recordó la larga historia de búsquedas de la "montaña más alta del mundo", pensó en nuevas interpretaciones. El pico más alto podría ser el que sobresale más lejos de la superficie de la tierra cuando se vedesde el espacio Chimborazo en los Andes. O podría ser el que tiene el relieve vertical más alto desde su base terrestre hasta su cumbre Denali en la Cordillera de Alaska o desde el fondo del océano Mauna Kea en Hawái .Moore recordó una historia contada por su difunto amigo Allen Carpé, quien se había desvanecido en las profundidades del glaciar Muldrow durante su expedición a Alaska en 1932, dejando atrás solo el tenue rastro de pistas de esquí que se desvanecieron en la nieve y la sombra.Durante el siglo XVIII, como relató Carpé, mientras realizaba experimentos cerca de Chimborazo, el geofísico francés Pierre Bouguer se dio cuenta de que la topografía debajo de sus puntos de observación, así como la altitud del lugar donde se encontraba, afectaban el valor medido de la gravedad.Era como si las cumbres realmente crearan su propio mundo.

“Así que relájate”, le dijo la esposa de Moore, Katrina. “No hay montaña más alta en la tierra”. ¿Terminó la búsqueda? se preguntó Moore. Recordó estar parado fuera del campamento base de Minya Konka bajo un cielo que temblaba con las estrellas. Las regiones superiores del pico parecían repentinamente cerca, como un blanco resplandeciente fata morgana en el aire claro de la noche. "En presencia de esta visión", escribió Moore, "los elipsoides de referencia, la anomalía de Bouguer, la fuerza centrífuga del giro no sentido de mil millas por hora de la rotación de la tierra, todo parece desvanecerseen la insignificancia: allí ante nosotros se eleva nuestra realidad. "