Uno de los desafíos que enfrenta los historiadores del tatuaje de hoy dicen que muchos propietarios de material históricamente significativo, desde piezas reales de carne humana preservada hasta patrones sugeridos, algunos de ellos un poco grotescos, no se presentan para compartir sus hallazgos, por temor a que los académicos y el públicodescartaría el tema como superficial o repulsivo. Sin desanimarse, cada año estos historiadores investigan cada vez más profundamente las tradiciones de entintado en todo el mundo. Están documentando herramientas y diseños raros y descubriendo rastros de procedencia de partes del cuerpo tatuadas que se exhibieron públicamente, a menudo en medio de una gran controversiaSi bien la práctica moderna del tatuaje en sí ha ganado un gran atractivo, sus orígenes multifacéticos y multiculturales y sus lados oscuros aún están siendo expuestos.

"La gente siente curiosidad", dice Margaret Hodges, coautora, junto con el también historiador Derin Bray, de Fuerte, desnudo y en tres colores: The Liberty Boys y la historia del tatuaje en Boston . Desde la década de 1910 hasta la de 1960, generaciones de la familia Liberty dirigieron salones de tatuajes en el centro de Boston, atendiendo tanto a marineros como a la alta sociedad. El libro densamente escrito de Hodges y Bray sitúa el comercio de la familia en el contexto de las ciudades portuarias desde Baltimore hasta Vancouver.sobre todo en los lugares donde atracaban barcos militares. Los tatuadores de Liberty anunciaban repertorios de patrones conocidos en el comercio como "flash" que representaban de todo, desde enfermeras hasta lápidas, atletas, demonios y martinis con caballos de carreras etiquetados como "Ruin of Man". Se representaron retratos de zorras."Fuerte, desnudo y en tres colores", dijo un tatuador de Liberty a un periódico de Boston en 1947, mientras los reporteros documentaban la industria y su declive de posguerra.

Edward “Dad” Liberty tatuando a un marinero, Boston, 1942. Cortesía de Derin Bray

La familia también desarrolló algunas actividades al margen a lo largo de los años para aislarlos de los altibajos de la industria: la agricultura y la cría de tortolitos, cabras y pollos. También tuvieron problemas con la ley, por cargos que incluían tatuajes a clientes menores de edad yusando agujas sucias. Los descendientes de Liberty una docena de personas están muy dispersos al principio se mostraron reacios a compartir sus historias y artefactos con el equipo de historiadores. Bray señala que la familia "era un poco escéptica al principio, pero finalmente se sintieron más felices con nosotros cuando se dieron cuentateníamos buenas intenciones ”.

Las reliquias recolectadas a lo largo de los años han incluido formularios de consentimiento para las sesiones de eliminación. Cuando los clientes de Liberty desarrollaron el remordimiento de los compradores, los artesanos ofrecieron pociones de eliminación de sustancias químicas con nombres como Ridzem, fórmulas mezcladas con vinagre, lejía y mercurio. En un ejemplo de 1950,que incluye una costra real en forma de X que se formó cuando el proceso de extracción causó descamación y sangrado, las anotaciones de Liberty escritas a mano muestran que el cliente pagó $ 35 por "tatuaje en el antebrazo izquierdo. Cruz del cráneo".

Ese artefacto inquietante, incluida la parte seca y coagulada, es parte de un tesoro de material Liberty acumulado por el tatuador Lyle Tuttle . Otros practicantes de tatuajes con colecciones completas de artículos efímeros incluyen Don Ed Hardy , Henk Schiffmacher y Chuck Eldridge . Bray señala que él y Hodges han revisado docenas de colecciones institucionales y que el campo, aunque aún es nuevo, "definitivamente ha ganado gravedad".

Diseños de tatuajes de Lena Liberty por Ed Liberty, Boston, ca. 1935. Cortesía de Jennifer Liberty

Como para dejarlo en claro, el año pasado, se adquirió el Museo de Bellas Artes de Boston Acorazado Kate , una estatua pintada de una mujer tatuada en bikini hecha en la década de 1930 con papel maché y trozos de tela. Originalmente sirvió como un anuncio de escaparate para el tatuador de Virginia August Coleman. En 2014, la escultura había aparecido en los titulares en la prensa de tatuajes y antigüedades cuando se vendió en la casa de subastas Skinner en Boston por $ 28,290. Y en 2022, aparecerá una retrospectiva de Liberty en el Museo de la finca de Eustis en Milton, Massachusetts.

Pero el camino hacia la legitimidad como fenómeno cultural y forma de arte no siempre ha sido fácil. Robert K. Paterson, un erudito legal en la Columbia Británica, arroja una luz a veces poco halagadora sobre el interés de los museos y coleccionistas en tatuar con Historia tatuada: La historia de Mokomokai . A partir de 1770, los visitantes de Nueva Zelanda, por ejemplo, comenzaron a adquirir mokomokai , las cabezas disecadas de los maoríes tatuados. Estos objetos atrajeron como recuerdos a aventureros, científicos e incluso operadores de espectáculos de fenómenos estadounidenses y europeos, mientras que los misioneros los calificaron de "mercancía repugnante".

El tatuaje está profundamente arraigado en la cultura maorí. Tradicionalmente usaban cuchillas de hueso para crear canales en la piel y luego teñían las incisiones con hollín y grasa. La textura sobrevive post mortem. Algunos mokomokai habían sido arrebatados de los cadáveres de enemigos en tiempos de guerra, como trofeos de venganza.. Otros habían pertenecido a seres queridos y estaban destinados a ofrecer consuelo a los vivos. Advertencia desencadenante para los aprensivos: no lea el resto de este párrafo si no quiere saber cómo se hicieron durar las cabezas. El proceso implicadoeviscerado, cocido al vapor, horneado, secado, relleno y engrasado.

Un retrato de John Rutherford, un marinero británico que se tatuó en Nueva Zelanda, de GL Craik en 1830 los neozelandeses izquierda; Una imagen gráfica de a mokomokai por Horatio G. Robley, ca.1900 derecha. Cortesía de Robert K. Paterson

Algunos visitantes extranjeros a Nueva Zelanda tenían sus propios rostros y cuerpos cubiertos con tatuajes. En la década de 1820, un marinero británico, John Rutherford, se casó con dos mujeres maoríes en Nueva Zelanda y luego regresó a casa densamente marcada con destellos, arcos y estrellas maoríes.Mientras se dedicaba a profesiones que incluían el carterismo, Rutherford “cobraba a la gente por mirar sus tatuajes”, dice Paterson.

Hasta la década de 1830, cuando se controló por primera vez la exportación de las cabezas secas, algunos maoríes intercambiaron mokomokai con occidentales por armas. A medida que las partes del cuerpo se revenden una y otra vez en el extranjero, también aparecen en la ficción. En Herman Melville's Moby-Dick , Queequeg ha reunido mokomokai para vender como "grandes curiosidades, ya sabes", el Peter Coffin, posadero de Massachusetts, le dice a Ismael .

Paterson ha rastreado dos siglos de viajes oceánicos de mokomokai. En 2014, el Museo Americano de Historia Natural devolvió un grupo a Te Papa , museo nacional de Nueva Zelanda, donde se mantienen ocultos. En otoño de 2020, otros dos fueron enviados a Te Papa en medio de una ceremonia en el Museo Etnológico de Berlín, donde durante mucho tiempo se etiquetaron genéricamente como VI 2559 y VI 23649. La última oferta de subasta pública cancelada en medio de protestas fue en 1988, en Bonhams en Londres. Un niño había encontrado un mokomokai en elático de una casa de campo y comenzó a peinarse, antes de que la familia se diera cuenta de que no era un juguete.

Paterson escribe que desde entonces el comercio se ha vuelto clandestino: "Cualquier transacción que involucre a mokomokai hoy se realizaría en secreto".

Edward “Dad” Liberty tatuando en un carnaval, ca. 1923. Cortesía de Liberty Family

Jamie Jelinski , un historiador de la cultura visual con sede en Canadá, enfrentó la oposición burocrática mientras investigaba cómo cinco fragmentos de piel humana tatuada cuatro rectángulos y un trapecio terminaron durante mucho tiempo en exhibición en el Musée de la civilization en la ciudad de Quebec. Las imágenes en carne,delineado en azul negruzco descolorido con parches de rojo, incluye corazones perforados con dagas, manos entrelazadas, una marinera y una bandera estadounidense ondeante junto a las iniciales en cursiva "MB". Esta última pieza fue tomada en 1929 de un hombre de 28 añosvíctima de asesinato, Mildred Brown. Originaria de Nueva Escocia, había estado viviendo en Montreal y estaba en una juerga durante todo el día cuando una amiga camarera, Dorothy Campbell Morrison, conocida como Nancy, la golpeó fatalmente con una viga de madera.

Nadie sabe por qué Wildred Derome, un médico y experto forense del gobierno, se quedó con parte de la carne de Brown; Morrison admitió de inmediato su culpabilidad, por lo que no hubo necesidad de una investigación criminal. Las fuentes de las otras cuatro muestras aún no han sido identificadas.Más tarde, los especímenes fueron "clavados en un trozo de vinilo que luego se sujetó a una placa de exhibición de madera", como escribe Jelinski en un capítulo de una nueva colección de ensayos. Museos y clase trabajadora .

Los otros recuerdos macabros de Derome incluían "huesos, órganos internos, partes de los sistemas reproductivos de hombres y mujeres y fetos en diferentes etapas de desarrollo", agrega Jelinski.

Diseño de tatuaje “Where Waters Meet” propiedad de Frank Liberty, Boston, ca. 1930. Cortesía de Derin Bray

El año pasado, cuando Jelinski intensificó sus investigaciones sobre las muestras de piel montadas en vinilo, las agencias gubernamentales relegaron los tatuajes y la documentación relacionada a un almacenamiento profundo. Ha presentado una demanda para continuar con su investigación y los procedimientos legales están en curso. “Soy extremadamente persistente—Lo llevaré a cabo hasta la conclusión final, gane o pierda ”, dice. Añade que la campaña de obstáculos en sí ha creado temas de escritura interesantes.

Está terminando un libro titulado provisionalmente Trabajo con agujas: una historia del tatuaje comercial en Canadá y más allá . Ha obtenido acceso a archivos familiares olvidados en garajes y áticos, así como a docenas de archivos institucionales, mientras investigaba el tema "de la manera más holística posible". A lo largo del siglo XX, las autoridades municipales de Canadá habían intentado prohibir los tatuajes,retratando los salones como guaridas de enfermedades e inmoralidad, sin embargo, los artesanos y los clientes provenían de una amplia variedad de orígenes y niveles socioeconómicos. "Tenemos una visión tan parcial de la historia del tatuaje", dice Jelinski. Durante la última década, el campo ha atraído"Académicos en todas las disciplinas".

Lars Krutak , un antropólogo del tatuaje, informa que el tema "finalmente está recibiendo la atención que merece" en libros completos como El Manual de Oxford de Arqueología y Antropología de la Modificación Corporal , previsto para 2023. Nuevo libro de Bray y Hodges, Oeste flotante: Flash de tatuaje japonés antiguo de la colección de Nick York , se basa en un álbum hecho a mano que apareció hace un siglo en Little Rock, Arkansas. Nadie sabe cómo esta colección de patrones de tatuajes japoneses realistas: dragones, serpientes, geishas, ​​mariposas, grullas, telarañas, un velero de tres mástiles—Se abrió camino a los Estados Unidos.

Diseños de tatuajes japoneses que aparecieron en un libro en Arkansas, ca. 1900. Cortesía de Nick York

La portada está envuelta en tela de kimono, impresa con cuadros de color ciruela y enredaderas en flor, y las páginas cremosas son de seda. Las imágenes se produjeron cuando los tatuajes estaban prohibidos en gran medida en Japón. Se sabe que sobreviven otros cinco ejemplos de este tipo de álbumes.Los practicantes japoneses habrían ofrecido los diseños a los turistas, "en su mayoría blancos adinerados", explica Bray.

Las marcas kanji borrosas en la portada no arrojan luz sobre los orígenes del libro. Bray espera que surjan versiones firmadas del trabajo del creador. "El estilo es lo suficientemente distintivo", dice, "para que lo reconozcamos de inmediato".