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El vampiro es un común imagen en la cultura pop actual, y una que toma muchas formas: de Alucard, el apuesto engendro de Drácula en el juego de PlayStation Castlevania: Sinfonía de la noche , a Edward, el amante romántico, idealista en el Crepúsculo serie.

En muchos aspectos, el vampiro de hoy está muy alejado de sus raíces en el folclore de Europa del Este. As profesor de estudios eslavos que ha impartido un curso sobre vampiros llamado "Drácula" durante más de una década, siempre me ha fascinado la popularidad del vampiro, considerando sus orígenes, como una criatura demoníaca fuertemente asociada con la enfermedad.

La primera referencia conocida a los vampiros apareció en forma escrita en ruso antiguo en 1047 , poco después de que el cristianismo ortodoxo se trasladara a Europa del Este. El término para vampiro era arriba , que tiene orígenes inciertos, pero su posible significado literal era "la cosa en la fiesta o el sacrificio", refiriéndose a una entidad espiritual potencialmente peligrosa que la gente creía que podía aparecer en los rituales de los muertos. Era un eufemismo utilizado para evitar hablar elel nombre de la criatura, y desafortunadamente, los historiadores nunca pueden conocer su nombre real, o incluso cuando surgieron creencias al respecto.

El vampiro cumplió una función similar a la de muchas otras criaturas demoníacas en el folclore de todo el mundo: se les culpaba de una variedad de problemas, pero en particular de enfermedades, en un momento en que no existía el conocimiento de las bacterias y los virus.

Para cuando Vlad Tepes, una de las inspiraciones de Drácula, nació en Rumania en el siglo XIV, el mito de los vampiros tenía siglos de antigüedad. Walter Bibikow / Getty Images

los eruditos han presentado varias teorías sobre las conexiones de varias enfermedades con los vampiros. Es probable que ninguna enfermedad proporcione un origen simple y "puro" para los mitos de los vampiros, ya que las creencias sobre los vampiros cambiaron con el tiempo. Pero dos en particular muestran vínculos sólidos. Uno es la rabia, cuyaEl nombre proviene de un término latino para "locura". Es una de las enfermedades más antiguas reconocidas en el planeta, transmisible de animales a humanos, y se transmite principalmente a través de morder, una referencia obvia a un rasgo clásico de vampiro.

Hay otras conexiones curiosas. Un síntoma central de la enfermedad es la hidrofobia miedo al agua . Las contracciones musculares dolorosas en el esófago hacen que las víctimas de la rabia eviten comer y beber, o incluso tragar su propia saliva, lo que eventualmente causa lo que se ha descrito como "espuma en la boca".portado o asistido de alguna manera, como una extensión de este síntoma. Además, la rabia puede provocar miedo a la luz, patrones de sueño alterados y aumento de la agresión, elementos de cómo se describen a los vampiros en una variedad de cuentos populares .

La segunda enfermedad es pelagra , causada por una deficiencia dietética de niacina vitamina B3 o el aminoácido triptófano. A menudo, la pelagra es provocada por dietas ricas en productos de maíz y alcohol. Después de que los europeos desembarcaron en las Américas, transportaron maíz de regreso a Europa. Peroellos ignoraron un paso clave en la preparación del maíz : lavarlo, a menudo con cal, un proceso llamado nixtamalización que puede reducir el riesgo de pelagra. La pelagra causa el clásico 4 D : dermatitis, diarrea, demencia y muerte. Algunos pacientes también experimentan una alta sensibilidad a la luz solar, descrita en algunas representaciones de vampiros, lo que conduce a una piel parecida a un cadáver.

Varias enfermedades muestran conexiones con el folclore sobre los vampiros, pero no necesariamente pueden explicar cómo comenzaron los mitos. La pelagra, por ejemplo, no existía en Europa del Este hasta el siglo XVIII , siglos después de que surgieran originalmente las creencias vampíricas.

El castillo de Bran de Rumania se ha asociado durante mucho tiempo con el mito de los vampiros. Roy JAMES Shakespeare / Getty Images

Sin embargo, tanto la pelagra como la rabia son importantes porque fueron una epidemia durante un período clave en la historia de los vampiros. Durante el llamado Gran epidemia de vampiros , aproximadamente desde 1725 hasta 1755, los mitos de los vampiros "se volvieron virales" en todo el continente. A medida que las enfermedades se propagaban en Europa del Este, a menudo se culpaba a causas sobrenaturales y la histeria vampírica también se extendía por toda la región. Mucha gente creía que los vampiros eran los no-muertos.personas que vivieron de alguna manera después de la muerte, y que el vampiro podría ser detenido atacando su cadáver. Llevaron a cabo entierros de vampiros , que podría implicar poner una estaca a través del cadáver, cubrir el cuerpo con ajo y una variedad de otras tradiciones que habían estado presentes en el folclore eslavo durante siglos.

Mientras tanto, soldados austríacos y alemanes que luchan contra los otomanos en la región presenciaron esta masa profanación de tumbas y regresó a Europa occidental con historias del vampiro. Pero, ¿por qué surgió tanta histeria vampírica en primer lugar? La enfermedad fue la principal culpable, pero en ese momento existía una especie de tormenta perfecta en Europa del Este. La erade la Gran Epidemia de Vampiros no fue solo un período de enfermedad, sino también de agitación política y religiosa.

Durante el siglo XVIII, Europa del Este se enfrentó a presiones internas y externas a medida que las potencias nacionales y extranjeras ejercían su control sobre la región, con las culturas locales a menudo reprimidas. Serbia, por ejemplo, estaba luchando entre la monarquía de Habsburgo en Europa Central y los otomanos . Polonia estaba cada vez más bajo potencias extranjeras, Bulgaria estaba bajo el dominio otomano y Rusia estaba pasando cambio cultural dramático debido a las políticas del zar Pedro el Grande. Esto es algo análogo a lo que ocurre hoy en día, ya que el mundo se enfrenta a la pandemia de COVID-19 en medio del cambio político y la incertidumbre. La ruptura social percibida, ya sea real o imaginaria, puede conducir a respuestas dramáticas ensociedad.

Stanley Stepanic es profesor asistente de lenguas y literatura eslavas en la Universidad de Virginia