El Chicago Saturday Evening Herald anunció que era un "logro gigantesco y majestuoso" y "el monumento más hermoso concebible para nuestra gran exposición". El logro en cuestión era un reloj, pero no cualquier reloj antiguo. Estaba adornado, de 11 pies de alto y pesaba casidos toneladas, talladas en nogal americano adornadas con relieves plateados y estatuillas doradas. El Reloj de la Exposición, como se le conocía, había sido encargado por la reina Victoria como regalo a los Estados Unidos con motivo de la Exposición Universal Colombina de 1893 en Chicago.. El reloj de cuatro caras con un intrincado movimiento mecánico estaba adornado con imágenes de presidentes estadounidenses, atletismo, arquitectura y agricultura, todo coronado con una Estatua de la Libertad dorada. Debajo de las caras del reloj, una fila de estatuas con temas deportivos giraba ya la hora, sus campanadas repicaron los himnos nacionales inglés y estadounidense. "Esta maravilla del arte de la relojería" fue un testimonio de la mano de obra de un país y una celebración de la cultura de otro.

Pero más de 125 años después, cuando el reloj llegó al taller de Stair Restoration en el norte del estado de Nueva York, el restaurador jefe Nigel Thomas ofreció una opinión menos entusiasta. "Había muchas cosas malas", dice. Durante el año siguientesería el trabajo de Thomas y un equipo de cinco ebanistas y pulidores restaurar el reloj a su gloria anterior.

El Reloj de la Exposición, que se muestra aquí sin Lady Liberty en la parte superior, fue una atracción en la Exposición Mundial Colombina de 1893 en Chicago. Cortesía de Waldorf Astoria

Aunque el reportero entusiasta en el Chicago Heraldo del sábado por la noche esperaba que el reloj se convirtiera en un elemento permanente en la Segunda Ciudad, pero en cambio se convirtió en un ícono de Nueva York. Al cierre de la feria, el magnate John Jacob Astor IV compró el reloj para exhibirlo en el nuevo hotel que estaba construyendo.; el Astoria se levantaría junto al Waldorf, en la Quinta Avenida y la calle 34 en Manhattan. Los dos hoteles podrían haber sido rivales, propiedad de facciones enfrentadas de la familia adinerada, pero se llegó a una tregua y se construyó un gran corredor para conectarLos dos edificios. En 1897, cuando los dos hoteles abrieron bajo la misma dirección que el Waldorf-Astoria, el Reloj de la Exposición se instaló en el nuevo edificio de Astoria.

El reloj hubiera sido emocionante para los invitados, dice Debra Schmidt Bach, curadora de artes decorativas de la Sociedad Histórica de Nueva York, y no solo por su arte. “Este fue un período en el que la gente no tenía relojes personales yrelojes en la forma en que lo hacemos ahora. Mantener la hora exacta y hacer que todos sepan la hora era un fenómeno relativamente nuevo ", agrega. Se rumoreaba que George Boldt, el siempre atento gerente del Waldorf-Astoria, mantenía los relojes del hotel funcionandoun poco rápido, para asegurarse de que los invitados no pierdan sus trenes.

En una de las pocas imágenes que se conservan del reloj en el Waldorf-Astoria original arriba a la izquierda, durante un concierto de 1918. Cortesía de Waldorf Astoria

El magnífico reloj se convirtió rápidamente en un centro social para el hotel y un lugar de encuentro para los neoyorquinos. Se mantuvo durante tres décadas en la ubicación original del hotel y, cuando ese edificio fue demolido en 1929 para dar paso al Empire State Building, elEl reloj fue uno de los pocos artículos que ganó un lugar de honor en la nueva casa del hotel en Park Avenue. Permaneció allí hasta 2017, cuando el Waldorf Astoria que, para entonces, había dejado caer su guión cerró por renovación.

"Muchas manos lo han tocado a lo largo de los años", dice Thomas. Los visitantes que pasaban dedos curiosos por el intrincado diseño y los empleados del hotel bien intencionados que usaban limpiadores fuertes para eliminar esas huellas dactilares habían quitado involuntariamente el trabajo de bronce de su dorado.. Para restaurar esas superficies, creadas a través de un proceso llamado ormolu , Thomas y sus colegas imitaron la pátina que encontraron en superficies intactas más arriba y dentro del imponente reloj.

Quizás más nefasto, piezas del reloj se habían perdido a lo largo de los años. Thomas especula que alguien pudo haber robado algunas de las cabezas de animales que adornan la sección central. Solo quedaba una cabeza de lobo original de cada tres. Las cabezas faltantes habían sidoreemplazado con reproducciones deficientes de otros animales.Los restauradores pudieron refundir los animales ausentes y reposicionar las figuras de lobos, osos y búfalos para que coincidieran con el original.

Los restauradores reformaron varias de las cabezas de animales que rodean el reloj y volvieron a revestir los paneles plateados repujados. El objetivo era recrear la pátina que adquirió durante su tiempo en el vestíbulo del hotel. Cortesía de Optimist Consulting

El reloj también había pasado por innumerables reparaciones y renovaciones a lo largo de los años. Algunas eran técnicas; el mecanismo mecánico original, sobre el cual se sabe poco, había sido reemplazado hace mucho tiempo por un mecanismo eléctrico. About Time, con sede en Connecticut, emprendió la actualLa base del reloj ha sido modificada varias veces. El original era un pedestal pequeño y simple. En algún momento, el reloj se elevó a su altura actual de casi 14 pies conla adición de una banqueta que permitía a los invitados sentarse las 24 horas. Más tarde, probablemente durante el período Art Deco, sugiere Thomas, se abandonó la banqueta en favor de una estructura octogonal con espejos. Finalmente, se construyó la base de madera actual para cubrir elespejos.

Los restauradores excavaron partes perdidas de esta historia mientras desmontaban el reloj para restaurarlo. Por ejemplo, vieron que la banqueta era azul marino porque quedaba algo de tela dentro de la base. Aunque los planos originales se habían perdido, los restauradores podían confiar en unpocas pero no muchas fotos y descripciones del reloj tal como apareció por primera vez en la Exposición y en el hotel original. Hay pocos registros de las modificaciones que se hicieron a lo largo de las décadas. Eso dejó a Thomas sin poder explicarcuándo, y por qué, se quitó la estructura de soporte interior del reloj. El primer trabajo de los restauradores fue reconstruir esto para asegurarse de que el reloj no se cayera por su propio peso.

En 2020, el reloj terminado, las dos toneladas, fue transportado a la Sociedad Histórica de Nueva York, donde estará en exhibición hasta que se complete la renovación en curso del Waldorf Astoria, probablemente en 2023. Con el telón de fondo de Manhattan, visible a través de una ventana arqueada, el reloj es luminoso. El nogal americano reluce y el dorado vuelve a brillar.

Lady Liberty se coloca encima del reloj, lo que determina qué lado es el "frente". Cortesía de Noë & Associates

El reloj restaurado no es una réplica exacta del que cautivó a las multitudes en 1893 o en el primer Waldorf-Astoria. Por un lado, los restauradores optaron por no reproducir la serie de figuras deportivas debajo de las esferas del reloj, que desaparecieron durante mucho tiempo.La magia mecánica que los hizo desfilar fue sin duda impresionante, pero queda poca información sobre las estatuas originales, lo que hace imposible replicarlas.

Siempre que sea posible, incluso en el interior del reloj, que pocos verán jamás, los restauradores se comprometieron a replicar tanto del diseño histórico como pudieran. Pero la restauración es tanto arte como ciencia, y cuando la evidencia es escasa,el instinto debe llenarlo. Para Thomas, la decisión más importante fue la final: cómo debía colocarse Lady Liberty en la parte superior del reloj, lo que determinaría cuál de las cuatro caras era el "frente".

“La última parte del rompecabezas era en qué dirección debía mirar, porque había dos posiciones en el bloque original”, dice Thomas. Con detalles elaborados en los cuatro lados, no había un frente obvio. Thomas consideró el reloj e hizo"Hay una placa de la reina Victoria, de quien el reloj es un regalo", dice. Su imagen se encuentra en medio de un círculo de hombres estadounidenses conocidos, entre ellos George Washington y Benjamín Franklin.frente porque era la única dama allí ”, así que ahora Lady Liberty se ha unido a ella, mirando en la misma dirección.