Este artículo se publicó originalmente en El guardián y aparece aquí como parte de nuestro Mesa de clima colaboración.

Uno de los dos únicos restantes poblaciones de marsupiales comedores de trufas "ingeniero de ecosistemas" que se encuentran en Queensland es mucho más pequeño de lo que se pensaba originalmente y podría estar disminuyendo aún más, según una nueva investigación. Los científicos que estudian los bettongs del norte en Mount Carbine Tableland en el noreste de Queensland han estimado que el número de animales en esa ubicación es menos de 50, lo que generó preocupaciones sobre la viabilidadde esa población, incluso a corto plazo.

Los bettongs del norte han sufrido enormes disminuciones desde la colonización europea y se encuentran entre las especies australianas en alto riesgo de extinción. Viven en bosques de eucaliptos en el borde de la selva tropical en el área del patrimonio mundial de los trópicos húmedos de Queensland y tienen una dieta que se compone principalmente detrufas.

Los marsupiales de un pie de altura a veces se denominan "ingenieros de ecosistemas" debido al importante papel que desempeñan en la dispersión de hongos cuando excavan en el suelo en busca de alimento. Los bettongs del norte se encuentran solo en dos lugares, el primero en Lamb Range enla región de Cairns, donde la población se ha estudiado durante unos 20 años y se sitúa entre 700 y 1000. La segunda, la población de Mount Carbine Tableland en el Parque Nacional Mount Lewis, ha sido menos estudiada.

Los investigadores que trabajan con Australian Wildlife Conservancy, Western Yalanji Aboriginal Corporation y Queensland Parks and Wildlife Service han estado monitoreando la población de Mount Carbine Tableland desde 2017. Utilizaron cámaras, trampas en vivo y collares GPS para rastrear números y cómolos animales se movían por el hábitat.

Los bettongs del norte cavan en el suelo en busca de alimento, lo que ayuda a dispersar los hongos y a mantener la salud del ecosistema. Wayne Lawler / Cortesía de Australian Wildlife Conservancy

Manuela Fischer, una ecologista de vida silvestre de Australian Wildlife Conservancy, dice que, antes de las encuestas, se suponía que la población en esa área ascendía a 1.000. Pero después de completar las encuestas cada seis meses durante los últimos cuatro años, dicela realidad parece muy diferente.

“Hemos descubierto que pueden quedar tan solo 50 animales en esa área, que es mucho más pequeña de lo previsto”, dice Fischer. “Es una población muy pequeña y definitivamente al borde de la extinción”.

Fischer dijo que los investigadores encontraron que los animales en esa área tenían un índice de masa corporal más bajo que los animales en Lamb Range, donde casi todas las hembras bettong capturadas durante el trabajo de la encuesta llevaban bolsas jóvenes. “En Mount Lewis, es solo el 50-60 por ciento delas mujeres, lo cual es muy preocupante ”, dice. Fischer dice que el bajo número y el aislamiento geográfico significan que se necesita un trabajo urgente para tratar de aumentar la población.

Los bettongs del norte se enfrentan a múltiples amenazas, incluidas las malas hierbas, en particular la lantana, y el ganado salvaje y los cerdos que pastan en exceso y cavan, causando daños a su hábitat. Los cerdos también cavan en busca de trufas, lo que significa que los bettongs se enfrentan a la competencia por refugio y comida.El hábitat los pone en mayor riesgo de depredación por gatos salvajes. Otras amenazas incluyen la falta de un manejo activo del fuego. Fischer dice que los regímenes de manejo del fuego eran esenciales para mejorar la estructura del hábitat y podrían ayudar a abordar problemas como lantana.

Los bettongs del norte viven en pequeñas zonas del bosque de Queensland. Joey Clarke / Cortesía de Australian Wildlife Conservancy

Desde las encuestas, se ha construido una cerca para impedir que el ganado ingrese al área que se sabe que ocupan los bettongs, y recientemente se ha prescrito una quema para mejorar el hábitat. “El siguiente paso es sacar al ganado delárea y continuar con las estrategias de manejo de incendios y malezas en curso para mejorar la idoneidad del hábitat bettong del norte ”, dice Richard Grogan, presidente de Western Yalanji Aboriginal Corporation.

Se está construyendo un refugio libre de depredadores en otra ubicación en el Santuario de Vida Silvestre Mount Zero-Taravale. Esto puede usarse en el futuro como un lugar de reproducción para los animales trasladados de la población de Lamb Range. Los animales luego podrían ser liberados para probarpara construir la diversidad genética de la población de Mount Carbine Tableland.

“Como fungívoros especializados que comen y dispersan trufas, los bettongs del norte juegan un papel esencial en el mantenimiento de la salud del bosque”, dice Fischer. “Perderlos no solo sería una tragedia en sí misma, sino que también tendría un efecto dominó en todo el ecosistema.. ”