Para árboles frutales de California, 2021 fue un año sediento. Casi el 90 por ciento del estado experimentó una sequía extrema. Más de 70.000 granjas, que cultivan un tercio de las frutas y nueces del país, incluidas $ 6 mil millones en almendras anualmente y casi $ 1.6 mil millones en pistachos, raspados raciones de agua reducidas .

Según todos los indicios, esta grave escasez de agua es solo una muestra de lo que nos espera los patrones climáticos se vuelven más extremos . Los árboles frutales y de nueces viven, en promedio, durante 40 o 50 años, lo que significa que los que se plantan hoy deben poder sobrevivir en cualquier condición que la crisis climática les presente dentro de medio siglo.

"Lo comparé con dos grandes batallas en la Segunda Guerra Mundial: Tuviste el Día D, que fue un asalto frontal, y Dunkerque, que fue una evacuación estratégica", dice Pat J. Brown, un criador de plantas y profesorde ciencias de las plantas en UC Davis. En el caso de nuestro planeta que se calienta rápidamente, los científicos ya están abasteciendo los botes salvavidas. "Con el cambio climático, por un tiempo estuvimos hablando de detenerlo. Ahora, estamos hablando de adaptarnos a él.. ”

Ingrese al "huerto de la tortura", el apodo descarado para 80 acres de los huertos experimentales Wolfskill donde los investigadores ven exactamente cuánto abuso pueden soportar 20 variedades de árboles. La esperanza es desarrollar una generación de pistacho, almendra, nuez, granada,y otros árboles frutales y de nueces capaces de resistir las inevitables sequías.

“El origen del 'huerto de tortura' fue que teníamos un montón de pistachos que establecimos en el otoño, luego rompimos el riego en mayo y no los regamos en todo el verano”, dice Brown. “La idea erapara ver quién vive, quién muere. Eso fue una tortura extrema ". Resulta que los árboles de pistacho son especialmente resistentes a la sequía y los altos niveles de salinidad resultantes en el suelo." [El experimento] fue una especie de fracaso porque todos vivieron. No matamos ni a uno. "

Prueba de plántulas en invernadero en UC Davis. Cortesía de Pat J. Brown

Si bien esos resultados parecen prometedores para los amantes del pistacho, aún no sabemos si se mantendrán en un huerto comercial. Eso se debe a que tanto las condiciones como las plantas difieren drásticamente de un huerto de frutas real. En lugar de cultivar un árbol completo a partir de unsemilla única, la mayoría de los huertos comerciales se basan en un patrón, esencialmente un tocón y un sistema de raíces, injertado con un vástago de un árbol genéticamente distinto.

"No disfrutarías comiendo los pistachos de los árboles que teníamos en el huerto de torturas, porque serían pequeños", explica Brown. "En una situación comercial, divides y conquistas. Tienes una especie queúselo para el portainjerto que puede criar para resistencia a la sequía o tolerancia a la sal, pero para la parte superior, para el vástago, puede usar algo que produzca frutos o nueces grandes y sabrosos ”.

La mitad del portainjerto de estos árboles de Frankenstein tiende a provenir de un puñado de clones genéticamente idénticos. Brown estima que en los 312.000 acres de pistachos de California, solo hay media docena de portainjertos genéticamente distintos. “Lo emocionante de la genética y el mejoramientoes que estas innovaciones pueden ser completamente gratuitas para todos ", dice Brown." Si encontramos una variante de ADN que le permite usar un cinco por ciento menos de agua, básicamente la obtendremos gratis desde el punto de vista del planeta ".

Si él y sus colegas pueden identificar los puntos de presión de los portainjertos y desarrollar incluso algunas variedades nuevas, podría ayudar a salvar la industria. Ya sea que se trate de altos niveles de sal o boro en el suelo, esos puntos débiles son diferentes para cada especie deárbol. Por ejemplo, la prueba de alta salinidad en la que sobrevivieron los árboles de pistacho sacrificó con éxito todos los nogales.

"Cada árbol tiene su talón de Aquiles cuando se trata del cambio climático y, a veces, puede ser difícil de predecir", dice Brown. "Deberíamos estar preocupados por los pistachos desde una perspectiva escalofriante. Muchos de estos árboles de hoja caduca necesitan frío invernal".para florecer adecuadamente en la primavera ".

Los árboles de pistacho no están solos en su necesidad de refugiarse durante los meses más fríos del año. Cuanto más estudian los investigadores los árboles, más evidencia surge de las multitudes que contienen. Ahora sabemos que los árboles se comunican entre sí redes subterráneas de hongos , que un bosque de 47,000 álamos temblorosos en realidad comparte un único sistema de raíces y código genético, lo que lo convierte en el el organismo más grande del mundo y que, al igual que los humanos, los árboles necesitan descansar.

Hojas de pistacho estresadas por sal. Cortesía de Pat J. Brown

"Pensamos que los árboles están inactivos en el invierno, pero su metabolismo en el interior se está agotando", dice Ken Shackel, científico de plantas y profesor de UC Davis. Al igual que Brown, Shackel bromea diciendo que "tortura a las plantas para ganarse la vida".aunque como él trabaja habitualmente en los huertos de agricultores, por lo general trata de no asesinarlos. "El hecho de que algo parezca que está durmiendo no significa que no esté ocupado. La inactividad es una adaptación de los árboles para esperar el invierno".

Shackel compara el proceso con los osos, que entran en un estado de letargo en invierno. En el pasado, los humanos asumían que los osos simplemente dormían hasta siete meses; después de que los investigadores colocaron cámaras en sus guaridas, descubrieron que esto estaba lejos del caso . Al igual que los mamíferos, los árboles de hoja caduca utilizan estos períodos de baja actividad externa para una gran cantidad de funciones biológicas.

"A medida que las cosas se calientan en el invierno, es posible que se agoten sus reservas y no les quede nada para florecer en la primavera", dice Shackel. "Eso sería catastrófico para los árboles frutales".

Ken Shackel y sus colegas prueban los niveles de estrés del árbol con una bomba de presión. Cortesía de Pat J. Brown

Uno de los hallazgos más preocupantes de Shackel es que las ramificaciones de la sequía severa u otros problemas pueden durar varias temporadas. Mientras que los árboles estresados ​​lograron producir algunas flores en la primavera, el año siguiente fue peor. "El año siguiente, cuando ve el efecto de arrastre, en realidad tiene casi el doble de reducción en el rendimiento ”, dice Shackel.

Para medir la cantidad de estrés que sufren los árboles, Shackel desarrolló una bomba de presión, llamada así porque las iteraciones anteriores del artilugio parecían un calorímetro de bomba, para medir el equivalente botánico de la presión arterial . “Los árboles no tienen sangre, tienen agua a presión, pero sigue siendo el mismo principio”, dice Shackel. “Nuestro corazón bombea sangre usando la presión y los árboles extraen agua del suelo a través de la succión”., Shackel y sus compañeros bombarderos descubrieron que, en condiciones de sequía, la "presión arterial" de los almendros se disparó aproximadamente entre cuatro y 12 veces el nivel normal.

A pesar de toda la investigación en curso, a Shackel le preocupa que los productores no se estén tomando lo suficientemente en serio la amenaza de la escasez de agua. Es posible que los productores pronto deban depender de agua de menor calidad reciclada de las ciudades. Sin embargo, ciertas especies de árboles requieren mucha agua,que transportarlo presenta serios desafíos. "Incluso el agua reciclada de Los Ángeles podría ser una gota en el balde para un huerto de almendros de cien acres".

Como ocurre con muchos temas relacionados con el cambio climático, el problema subyacente es que pocas personas quieren gastar dinero ahora en los problemas del mañana. “Los productores prefieren que los políticos simplemente les den el agua que necesitan, pero puede ser que simplemente hayan ganado"No hay suficiente agua para todos", dice Shackel. "Existe el miedo a lo desconocido debido al riesgo de adoptar una nueva variedad. Si tienes una nueva variedad de tomate o trigo, puedes probarla durante un año y sino funciona, no es problema. Con un árbol, estás haciendo una inversión durante las próximas dos décadas ”.

Brown examina una hoja de pistacho estresada por sal. Cortesía de Pat J. Brown

No todas las noticias son espantosas, dice. La variada geografía y la extensión latitudinal de California hacen que el estado esté bien posicionado para seguir cultivando una variedad diversa de cultivos. Es posible que los viñedos de Napa deban migrar al norte, al igual que el pistacho, la almendra, y nogales. Al igual que los humanos, los árboles son notablemente adaptables, siempre que tengan tiempo para adaptarse. "Soy de la opinión de que a las plantas simplemente no les gustan las sorpresas", dice Shackel. "Si algo sucede lentamente, funcionan enun nivel más bajo, pero son bastante buenos para sobrevivir siempre y cuando algo no los golpee como una tonelada de ladrillos ".

El escenario de una tonelada de ladrillos, o la aparición repentina de sequías extremas o condiciones climáticas, es lo que preocupa a los investigadores. Como demuestra el huerto de torturas, un solo golpe violento puede tener repercusiones duraderas. Shackel y sus colegas esperan un futuro enque la humanidad puede continuar prosperando con un suministro de alimentos diverso que incluye árboles frutales y de nueces. Pero cuando se habla de seguridad alimentaria en el tipo de pesadillas distópicas imaginadas por escritores como Octavia Butler, Paolo Bacigalupi y Margaret Atwood, los científicos del clima tienden a enfocarseen aumentar la producción de cultivos utilitarios como maíz, trigo, arroz y soja .

"No quiero sonar como un superviviente, pero las cosas se complican, necesitas carbohidratos, calorías y tal vez algo de proteína", dice Shackel. "Si llega a eso, tal vez todos comamos SoylentVerde."

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