29 de marzo de 1924, Chin Foin, el restaurador más rico de Chinatown de Chicago, fue encontrado muriendo en el fondo del hueco de un ascensor en su propio negocio, el Mandarin Inn. Algunos dijeron que fue un trágico accidente, mientras que otros sospecharon de un crimen. La esposa de Chin se preguntó si la suyahermano le había dado a su esposo un empujón fatal en un ataque de ira de celos. Otros sugirieron que era obra de una de las tenazas, los sindicatos criminales chinos locales.

Antes de su prematura muerte, Chin Foin había hecho todo lo posible por mantenerse alejado de las tenazas, pero no muchos dueños de negocios en ese momento tenían muchas opciones cuando se trataba de evitar las organizaciones criminales. Nancy Wang, nieta de Chin, recuerdaescuchar historias sobre cómo Al Capone frecuentaba un restaurante chino en particular con regularidad. "Le entregaba un billete de $ 100 a cada mesero", dice. "Así era como se aseguraba de que estaba a salvo, porque siempre era un objetivo. Pero le encantabasu comida china ".

Capone no estaba solo. A principios del siglo XX, los platos chino-estadounidenses se convirtieron en alimentos básicos en los Estados Unidos, en gran parte gracias a Chin Foin. En una era en la que los inmigrantes chinos enfrentaban un racismo flagrante y una movilidad social limitada, Chin Foinusó la comida para ascender a la cima de la escala socioeconómica de Chicago, justo en el corazón de la élite de la sociedad blanca. Su imperio de restaurantes, formado por el rey Yen Lo inaugurado en 1902, el rey Joy Lo 1906 y, sobre todo, el mandarínInn 1911, cambió para siempre las percepciones de la cocina chino-estadounidense e inspiró el primer libro de cocina chino-estadounidense en inglés.

Un retrato de Chin Foin. Cortesía de Nancy Wang

En 1911, publicó la periodista con sede en Chicago Jessie Louise Nolton Cocina china en la cocina casera , que se cree que es el primer libro de cocina en inglés dedicado a la cocina chino-estadounidense. "Tomaron algunas de las recetas de los cocineros [de Chin Foin]", afirma Wang. Sin embargo, Nolton nunca menciona explícitamente a Chin Foin por su nombre, indicandosimplemente que aprendió de "cocineros chinos de gran reputación". Pero la proximidad de su oficina a el Mandarin Inn y sus otros restaurantes , así como su inigualable prominencia en Chicago, significa que casi con certeza ella fue influenciada por ellos. Su libro de 135 páginas fue escrito claramente con la intención de presentar a los lectores estadounidenses blancos de clase media platos previamente desconocidos. "Los platos favoritosde Oriente se están convirtiendo rápidamente en los platos favoritos de Occidente ”, escribió Nolton.

Pero antes del libro de Nolton, los estadounidenses salían a comer comida china. A principios del siglo XX, las ciudades vieron una enorme proliferación de humildes "chop suey porros", dice Andrea Stamm, presidenta de Colecciones e Investigación del Museo Chino Americano.Pero Chin Foin lo cambió todo. "En Chicago, los restaurantes Mandarin Inn y King Joy Lo establecieron un nuevo estándar para los restaurantes chinos", dice Stamm, e inspiró una ola de "restaurantes chinos exclusivos que se adaptaban a una multitud de vida nocturna urbana."

Un emprendedor con una gran perspicacia para los negocios y un don para lo dramático, Chin Foin pasaba sus tardes mezclándose con los invitados en un esmoquin o en su palco privado en la ópera, donde a menudo se lo podía ver con una capa oscura que fluía.abundaba: era un hábil jinete; hablaba alemán; había ido a Yale un hecho que su nieta dice que no ha podido verificar. Un anuncio de periódico de su boda de 1904 lo describió como "el oriental más rico de su época en América".

Un anuncio de boda para Chin Foin. Cortesía de Nancy Wang

"Ninguno de los nietos lo conocimos, pero siempre escuchamos que era el héroe de todos", dice Wang. "Era tan inteligente y tan guapo. Él mismo hizo que le pintaran su retrato y ahí está, luciendo muy apuesto en un alto-Camisa de cuello con un puro en la mano ”.

El hombre que el mismo periódico describió como un "plutócrata chino" vino de comienzos modestos. Nacido en 1876 en Taishan, provincia de Guangdong, Chin Foin emigró a San Francisco con su familia cuando era adolescente. Como muchos inmigrantes chinos, encontró que la recepción en la costa oeste no era tan acogedora. Estados Unidos había aprobado la Ley de Exclusión China en 1882 y la xenofobia estaba aumentando entre los trabajadores sindicales blancos locales. "El sentimiento anti-chino llegóde varios grupos de intereses especiales, principalmente trabajadores blancos y granjeros en California que veían a los inmigrantes chinos como una competencia ”, dice el Dr. Huping Ling, autor de Chicago chino: raza, migración transnacional y comunidad desde 1870 . "Por supuesto, también hubo sentimientos racistas involucrados. Los inmigrantes chinos fueron vistos como inasimilables".

Una visita a la Feria Mundial de 1893 en Chicago le dio a la familia una idea de dónde podrían comenzar una nueva vida. En ese momento, el barrio chino de Chicago estaba en aumento, en parte debido a que los inmigrantes chinos emigraron al Medio Oeste para escapar de la hostilidadque estaban encontrando en California. Después de llegar a Chicago en 1895, Chin Foin consiguió un trabajo como subdirector en Wing Chong Hai, una tienda de comestibles en 281 Clark Street propiedad de unos parientes lejanos. Nueve años más tarde, el joven emprendedor habíaahorró suficiente dinero para entrar en el negocio de los restaurantes. La primera incursión de Chin Foin en el mundo culinario, King Yen Lo, enfatizó mucho el chop suey, el chow mein, el egg foo young y otros platos chino-estadounidenses con inflexión cantonesa de la época.

Chin Foin pagó el anuncio de King Joy Lo para que se publicara en The Chicago Tribune, un periódico dedicado principalmente a una audiencia blanca de clase media. Cortesía de Nancy Wang

Aunque el negocio estaba ubicado encima de un salón, Chin Foin hizo todo lo posible para decorarlo lo más lujosamente posible para atraer a la multitud que asistía al teatro. "La mayoría de los chinos no podían salir a comer, así que sabía que la genteque estaban comiendo fuera eran los blancos más ricos ”, dice Wang.

Con cada restaurante posterior, Chin Foin hizo todo lo posible para aumentar la opulencia y el atractivo tanto para los dignatarios chinos visitantes como para la sociedad de élite en Chicago. Incluso el Rey Yen Lo presentó una orquesta, así como una política de cocina abierta para enfatizar su limpieza:un intento directo de contrarrestar los estereotipos negativos que se arremolinaban en los restaurantes de propiedad china en ese momento.

Chop suey se destacó en el menú del Mandarin Inn. Cortesía de Nancy Wang

Para 1911, cuando abrió el Mandarin Inn en el centro de Loop, cerca de la ópera, Chin Foin era una figura bien establecida en Chicago. Para celebrar la apertura, sacó un anuncio de página completa en El Chicago Tribune , declarando que su nuevo esfuerzo es el hogar de "la única cocina mandarina correcta en Chicago". El restaurante era el más lujoso hasta ahora, con una estética interior que combinaba los tropos orientalistas con las sábanas blancas de estilo occidental y otros adornos de alta cocina de la época. "[The Mandarin Inn] estableció un lugar para la buena comida china ybrindó un contraste con la imagen estereotipada en la época de los inmigrantes chinos como pobres y dirigiendo pequeños restaurantes familiares ", dice Ling." En ese sentido, es muy significativo ".

El menú del Mandarin Inn se dividió culturalmente por la mitad. Según Wang, incluía cuatro páginas de chop sueys, incluidas variaciones con pichón y ostras, seguidas de varias páginas de platos de América occidental y una amplia selección de licores finosy cordiales. "Lo hizo muy elegante, sabiendo que eso era lo que se necesitaba para atraer a esa audiencia", dice Wang. "En ese momento, la gente sentía que eran mundanos si comían comida china. Todas las noches, él estaba en un esmoquiny se mezcló con su clientela. Se convirtió en una especie de figura en esa clase alta ".

Un anuncio que muestra el interior lujosamente decorado del Mandarin Inn. Cortesía de Nancy Wang

Chin Foin hizo todo lo posible para contrarrestar las actitudes anti-chinas y anti-asiáticas predominantes por una buena razón. Una serie de propuestas legislativas en Chicago de 1906 y 1911 intentaron imponer todo tipo de impuestos, tarifas y limitaciones adicionales sobreRestaurantes chinos. En La guerra contra los restaurantes chinos , el académico de derecho de la Universidad de California en Davis, Gabriel "Jack" Chin, escribe que cuando el Ayuntamiento de Chicago consideró una propuesta de 1906 que limitaría la propiedad de restaurantes a los ciudadanos estadounidenses El tributo de Chicago establece que "los chinos serían prohibidos permanentemente porque no pueden convertirse en ciudadanos" y que un miembro de la asamblea declaró públicamente que Chicago "podría arreglárselas sin lugares chop suey".

En 1910, el año anterior a la apertura del Mandarin Inn, un artículo en El Chicago Tribune declaró, “Las leyes de moralidad y salud, los reglamentos policiales y prácticamente todas las demás medidas de protección están siendo violadas abiertamente por muchos establecimientos de chop suey. ” Aunque nunca se aprobó con éxito, en la convención de la Federación Estadounidense del Trabajo en 1913, los organizadores intentaron ilegalizar la frecuentación de mujeres blancas restaurantes de propiedad china o japonesa en absoluto .

Un anuncio que muestra la cocina abierta para enfatizar los impecables estándares de higiene del restaurante. Cortesía de Nancy Wang

Tan prominente como era, en 1912, el intento de Chin Foin de trasladar a su familia al próspero vecindario predominantemente blanco de Calumet en el South Side fue recibido con gran revuelo. El Chicago Tribune describió la llegada de la familia como una "invasión" y citó a vecinos lamentando cómo “cosmopolita” el área se había vuelto. “La gente blanca estaba en pie de guerra”, dice Wang. “Finalmente, algunos de ellos dijeron: 'Bueno, si puede seguir así, es bienvenido. No será como otros canallas que vinieron a nuestro vecindario.'”

Según algunos relatos, Chin Foin pudo haber estado llegando al final de su paciencia en los meses previos a su muerte. Antes de esa fatídica caída por el hueco de un ascensor en 1924, había estado planeando viajar a China con su familia por un período de tiempo desconocido . En cambio, pereció trágicamente, dejando atrás un negocio floreciente y una familia en duelo. En ese momento, su muerte se calificó como un accidente, que su nieta reconoce que bien puede ser cierto. “También podría ser que sus zapatos estaban resbaladizos,porque siempre usaba zapatos de cuero con su esmoquin ”, dice Wang.

La familia Chin en los escalones de su nueva mansión. Cortesía de Nancy Wang

Sin embargo, Wang cree que varios elementos de la historia parecen sospechosos. En su obra de 2019, Sombras y secretos , profundiza en la posibilidad de que la tragedia que le sucedió a su abuelo no haya sido un accidente en absoluto. Ella cuestiona el hecho de que la noche antes de que él regresara a China, tuvo un final tan impactante. La muerte de Chin Foinsigue siendo un misterio, pero ella, como su abuela, sospecha que un pariente o un rival puede haber tenido algo que ver.

El menú del Mandarin Inn presentaba platos chinos y occidentales. Cortesía de Nancy Wang

“Había una gran rivalidad entre la familia Moy y la familia Chin”, dice Wang. “Mi bisabuelo, que era el director de la asociación Chin, contrató a un abogado muy famoso para ayudar a procesar a los Moys por matar a alguien queera parte de la asociación de la familia Chin. El tipo subió al estrado y dijo: 'Bueno, solo pude matar a uno, pero me pidieron que matara a cuatro más' y señaló a mi abuelo, mi bisabuelo ymis dos tíos ”.

Un retrato de la familia Chin. Cortesía de Nancy Wang

Si bien el éxito de Chin Foin en la vida parecía desafiar las probabilidades, lo que sucedió después de su muerte fue tristemente predecible. La fortuna familiar se vino abajo en gran medida. Su viuda tomó un trabajo en una sastrería para llegar a fin de mes. El rey Joy Lo y elMandarin Inn ambos pasaron a nuevos propietarios; el primero fue reabierto como un restaurante diferente y el último cerró en 1928.

Chin Foin pudo haber fallecido antes de su tiempo, pero su voluntad de desafiar las normas sociales de la época tuvo un impacto poderoso. Le siguieron otros libros de cocina Cocina china en la cocina casera , al igual que otros ambiciosos restaurantes chinos siguieron la estela del Mandarin Inn. Es posible que se haya propuesto principalmente hacer una vida mejor para él y su familia, pero en el proceso, asestó un golpe contra el racismo imperante en su país.tiempo y allanó el camino para la próxima generación de restauradores chino-estadounidenses.

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