en la tarde de mayo 22 de 2021, Nyiragongo, un volcán montañoso en la República Democrática del Congo, entró en erupción repentinamente, matando a decenas y provocando un éxodo pandemonioso de franjas de Goma, la ciudad que se asienta en sus flancos. Mientras la lava fregaba todo lo que tocaba, la nocheel cielo mismo zumbaba con un carmesí profundo; los cielos mismos parecían estar ardiendo.

La erupción pareció afortunadamente de corta duración. La roca fundida brotó de las fisuras en los flancos de Nyiragongo y se apresuró hacia Goma, pero finalmente se perdió la ciudad propiamente dicha. La lava, que comenzó a fluir el sábado, dejó de salir del volcán en algún momento del domingo.por la mañana, animando a muchos a regresar a sus hogares. Pero esa lava dejó un rastro de destrucción desgarradora a su paso: arrasó 17 aldeas, destruyó cientos de hogares, mató a decenas, separó a cientos de niños de sus familias y cortó el aguatuberías y suministros de energía. Naciones Unidas estimaciones que dejó 20.000 sin hogar.

Motocicletas y camiones se abren paso a través del flujo de lava solidificada en los vecindarios del norte de Goma. ALEXIS HUGUET / AFP a través de Getty Images

La singularidad de la geología de la región, el lento desdoblamiento tectónico del este de África y la presencia de columnas de material sobrecalentado que se elevan desde el manto profundo de la Tierra, significa que la lava aquí tiene una química extraña : Carece gravemente de sílice, un compuesto que le da a la mayoría de las lavas cierta rigidez estructural que impide que fluyan demasiado rápido. Por lo tanto, en lugar del deslizamiento de volcanes como volcán Fagradalsfjall de Islandia , Las lavas de Nyiragongo se han visto surgir a 40 millas por hora. Esta es lava que no se puede dejar atrás. El hecho de que la erupción no dio señales claras de advertencia hizo que estos flujos fueran una especie de emboscada.

Por horrible que resultó la erupción, vale la pena señalar que los paroxismos pasados ​​del volcán han sido mucho más prolíficos. Uno en 2002, por ejemplo, involucró incursiones de lava en toda la ciudad; ríos de llamas que destruyeron hasta una quinta parte delmetrópolis en expansión, matando a cientos. La naturaleza aparentemente fugaz del último volcán, entonces, fue un gran alivio para quienes huían de él.

Pero es demasiado pronto para respirar tranquilo. Aquellos que monitorean Nyiragongo, de los científicos del Observatorio del Volcán Goma en la ciudad, así como de muchos investigadores internacionales más lejanos, han estado observando el plétora de terremotos que han sacudido la región desde que comenzó la erupción. Algunos han sido lo suficientemente poderosos como para derrumbar edificios en Goma. Han surgido grietas en la superficie aquí y allá, serpenteando por las calles.

Tratar de determinar qué representa esta actividad sísmica no es fácil. El magma que se abre paso a través de la roca crea terremotos, pero también lo hace el cierre de las vacantes creadas por el drenaje del magma. El movimiento subterráneo de los fluidos hidrotermales también puede causar retumbos.Es más fácil saber qué está sucediendo si tiene un registro sísmico detallado de los tipos de sinfonías realizadas alrededor de erupciones anteriores, pero esta es la primera vez que una amplia gama de monitores sísmicos ha estado en funcionamiento durante una de las erupciones de Nyiragongo. Entonces, los datos sísmicos nuevoses útil, pero no tanto como lo sería con más información sobre las travesuras subterráneas pasadas de Nyiragongo.

Un equipo del Observatorio del Volcán Goma mira hacia el cráter en Nyiragongo en febrero de 2021. Hereward Holanda / REUTERS

Afortunadamente, los científicos tienen otro truco bajo la manga: satélites con sistemas de radar, que pueden usarse para detectar cambios sutiles en la forma de un paisaje. Después de la erupción, los científicos comenzaron a rastrear a parche de tierra en metamorfosis justo al sur del volcán. Ha sido sugerido que esta convulsión es causada por la inyección de magma justo debajo de partes de la ciudad.

El magma no siempre entra en erupción. Muy a menudo, en los volcanes de todo el mundo, la roca fundida llega a unos pocos miles de pies por debajo de los pies de las personas, y no más lejos. Esto puede suceder por varias razones: el suelo simplemente pruebademasiado difícil de atravesar, o el magma se enfría y pierde su flotabilidad.

Ese inicialmente pareció ser el caso en la península de Reykjanes en Islandia en marzo de 2021, cuando una capa de magma subió a la superficie pero no apareció. En cambio, siguió moviéndose por la región, tratando de encontrar una escotilla de escape. finalmente lo hizo . Lo mismo podría ocurrir con el magma que se mueve debajo de Goma.

En las condiciones adecuadas que los científicos todavía están tratando de descifrar, el magma que se mezcla con masas de agua poco profundas puede desencadenar explosiones explosivas, un estilo de actividad volcánica llamado freatomagmatismo. Junto a Goma se encuentra el lago Kivu bastante grande, y trabajo reciente ha demostrado que en los últimos 12.000 años aproximadamente ha habido al menos 15 erupciones freatomagmáticas en el área. Tales erupciones, que pueden comenzar con poca advertencia, pueden causar mucho daño a través de explosiones que excavan la tierra y nubes abrasadoras y ultrarrápidas.de gas volcánico y cenizas. Son malas noticias.

Una estructura está rodeada de lava de la erupción de mayo de 2021. MOSES SAWASAWA / AFP a través de Getty Images

Podría decirse que un segundo peligro importante es más nefasto. El magma que alimenta al Nyiragongo está lleno de dióxido de carbono. Incluso cuando no se produce una erupción, este gas burbujea lentamente en cuerpos de agua sobre él. Con el tiempo, se filtra gradualmente y,siendo invisible, inodoro y más denso que el aire, se acumula silenciosamente en depresiones topográficas. Decenas de personas se asfixian en estos bolsillos cada año.

En este momento, el lago Kivu tiene una gran cantidad de dióxido de carbono, alrededor de 70 millas cúbicas. También contiene 15 millas cúbicas de metano nocivo. Por ahora, todo ese gas está atrapado dentro del lago. Pero si ungran erupción volcánica tiene lugar en la cuenca del lago, ambos gases podrían verter sobre la costa urbanizada , asfixia a cualquiera atrapado en él.

Es por eso que los científicos están asustados. No pueden decir si el volcán va a entrar en erupción nuevamente, o qué tipo de erupción sería. Pero parece que el potencial está ahí. Las autoridades emitieron recientemente a orden de evacuación obligatoria para 10 de los vecindarios más orientales de la ciudad. La gente ha estado viendo huir a pie, en automóviles por carreteras abarrotadas y en botes a través del lago Kivu. Podría salvar muchas vidas, pero las personas todavía están en riesgo.

Por ahora, los científicos harán dos cosas: observar la Tierra de cerca desde cerca y desde lejos en busca de signos reveladores de monstruos magmáticos en ascenso, y tener la esperanza de que, esta vez, esos monstruos permanezcan confinados abajo.