En un paisaje implacable de rocas y polvo bajo un sol abrasador, aparecen en el horizonte. Las figuras pálidas y onduladas toman un curso serpenteante a través de un mundo desolado y árido. Y luego, con un giro espectral final, desaparecen.

Durante mucho tiempo, una herramienta de los directores de fotografía para señalar desiertos inhóspitos y sofocantes, los remolinos de polvo no se limitan a los rincones más cálidos de nuestro planeta. Pueden ocurrir en cualquier lugar que sea lo suficientemente seco y soleado, y desde donde se hayan grabado Antártida hasta Islandia . Todo lo que se requiere es suficiente luz solar directa para calentar el suelo y la capa de aire más cercana a él. A medida que el aire caliente se eleva y atraviesa las capas más frías por encima de él, el aire más frío y denso se hunde, creando un patrón de rotación.El viento fuerte atraviesa, puede golpear la circulación vertical de un lado y patear las columnas giratorias que conocemos como remolinos de polvo.

Si bien son el resultado de procesos de rotación similares, los remolinos de polvo no son tornados, que están unidos a una perturbación meteorológica mayor, generalmente una tormenta eléctrica. Los remolinos de polvo son independientes de otros fenómenos y también son mucho más pequeños, más débiles y menos destructivos quetornados, al menos en la Tierra. En Marte, los demonios de polvo aumentan de tamaño. Mientras que sus contrapartes terrestres suelen tener una huella del tamaño de un automóvil o más pequeña y pueden alcanzar alturas de unos cientos de pies, los demonios marcianos se han documentado a más de una millade ancho y hasta 12 millas de alto.

"Los demonios de polvo pueden ser simplemente asombrosos", dice Candice Hansen, científica principal del Instituto de Ciencias Planetarias. Hansen estudia la atmósfera del planeta rojo y los procesos estacionales, y se maravilla del intenso efecto de fregado que los demonios monstruosos pueden tener en el paisaje del planeta..

En la imagen superior, las líneas negras que cruzan las dunas marcianas son senderos de remolinos de polvo. "Dondequiera que haya polvo realmente fino y suelto, se obtienen estos patrones", dice Hansen. "Los remolinos de polvo levantan el polvo realmente fino,que es brillante. Han aspirado eso de la superficie ".

A menudo asociado con desiertos planos y calientes, los remolinos de polvo ocurren en cualquier lugar donde sea lo suficientemente seco y soleado: este fue visto en la ladera de una montaña en el Parque Nacional Hemis, Cachemira. Andrew Peacock / Getty Images

Los demonios de polvo se vuelven tan grandes en Marte gracias a su capa límite planetaria mucho más expansiva, la parte inferior de la atmósfera que está directamente influenciada por la superficie del planeta. Las cicatrices dejadas por los demonios son tan dominantes que casi ocultan algo más enla imagen superior, que era elegido como foto del día de octubre por el equipo detrás del Experimento científico de imágenes de alta resolución HiRISE, una poderosa cámara a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter. Hansen, quien se desempeña como investigador principal adjunto de HiRISE, dice que la imagen, que detalla las dunas en las tierras altas del sur del planeta, insinúa uncaracterística curiosa conocida como barrancos de dunas.

“Esta imagen fue tomada después de que desapareciera la mayor parte de las heladas estacionales”, dice Hansen, y agrega que las heladas en Marte, como los casquetes polares del planeta y otras características heladas, están hechas de dióxido de carbono. A fines de la primavera marciana, trozos residualesde dióxido de carbono sólido, o hielo seco, permanecen en la parte superior de las dunas. Es similar a la forma en que la capa de nieve estacional en la Tierra puede formar lo que se conoce como cornisas, que sobresalen de acantilados y crestas como los aleros de una casa.Las cornisas terrestres pueden colapsar y desencadenar avalanchas devastadoras, dice Hansen, los bloques de dióxido de carbono sólido en Marte eventualmente “se sueltan y ¡zumbido! deslízate por la duna. ”

Hansen y su equipo creen que estos bloques de hielo seco pueden crear barrancos de dunas, que son comunes en las tierras altas del sur. Hace varios años, ella y sus colegas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA probaron su hipótesis en una escala más pequeña, y en la Tierra, y capturó el evento en YouTube . Los barrancos son distintivos porque terminan repentinamente, en lugar de desplegarse en una amplia plataforma de escombros y escorrentías como se puede ver después de una avalancha en la Tierra. Eso se debe a que el hielo seco pasa de un estado sólido directamente a un gas, a proceso conocido como sublimación .

Los barrancos de dunas en Marte, a veces llamados barrancos lineales, terminan abruptamente, una característica inusual que se cree que está relacionada con la sublimación. NASA / JPL-Caltech / Univ. De Arizona

Los barrancos de dunas, como las huellas del diablo de polvo XXL que los entrecruzan, son exclusivos de Marte. El planeta es mucho más frío que el nuestro temperaturas promedio alrededor de -80 grados Fahrenheit lo que lo hace más propicio para la formación de trozos gigantes de hielo seco. Y hay mucho más dióxido de carbono que se puede encontrar allí: como gas, constituye aproximadamente el 95 por ciento del atmósfera marciana , en comparación con menos del medio por ciento aquí en la Tierra mientras que las cantidades atmosféricas en la Tierra son pequeñas el dióxido de carbono tiene una capacidad enorme para atrapar el calor y afectar el clima en todo el mundo.

“Simplemente no tenemos temperaturas lo suficientemente bajas como para que el CO2 se congele naturalmente, además no tenemos suficiente en nuestra atmósfera”, dice Hansen. “¿No sería bueno si pudiéramos deshacernos del CO2 ennuestra atmósfera con solo congelarla? Entonces no tendríamos que tener cumbres climáticas ".