Esta historia está extraída y adaptada de John Tresch La razón de la oscuridad de la noche: Edgar Allan Poe y la forja de la ciencia estadounidense , disponible el 15 de junio de 2021, de Farrar, Straus, Giroux.

Edgar A. Poe aterrizó Filadelfia en 1838. Había sido criado entre la élite de Richmond, Virginia, pero en Filadelfia era un forastero empobrecido que buscaba reconocimiento y estabilidad como escritor profesional. Sorprendentemente, la primera publicación de Poe en Filadelfia, y la que más vendióen su vida, era un libro de texto científico.

Cuando Poe llegó con su esposa adolescente y prima hermana Virginia Clemm y su madre María, estaban "literalmente sufriendo por falta de comida", viviendo de "pan y melaza durante semanas juntos". El amigo de Poe, James Pedder, bien situadoen una fábrica de azúcar, purificando las materias primas entregadas desde las islas de esclavos del Caribe, acudió en su ayuda; sus hijas, Bessie y Anna, las visitaron con regalos para "Sissy" y "Muddy". Pedder también fue editor de Gabinete de agricultores , divulgación de técnicas para mejorar los suelos y aumentar los cultivos, el tipo de publicación práctica y de orientación comercial en la que se informa y se discute gran parte de las ciencias naturales de la época. Pedder había estudiado la industria de la remolacha en Francia y estaba planeando introducir el azúcar de remolacha en la industria.Estados.

Pedder ayudó a Poe a encontrar trabajos ocasionales. Sus viejos amigos en Baltimore, Nathan Brooks y Joseph Snodgrass, publicaron sus artículos ocasionales en el americano Museo de Ciencias, Literatura y Artes . Con la esperanza de un puesto en el gobierno, en julio de 1838 Poe le escribió al novelista James Kirke Paulding, quien se había convertido en el secretario de la marina de Van Buren; anhelaba "obtener el puesto de secretario más insignificante en su don- cualquiera cosa, por mar o por tierra . ”Sin suerte.

La Casa del Estado de Filadelfia en 1845. Colección Smith / Gado / Getty Images

En septiembre de 1838, los Poes se habían mudado a una pequeña casa en Locust Street, con un jardín adecuado para el cervatillo mascota que un amigo le ofreció como regalo a Virginia: “Ella desea que le agradezca con todo su corazón, pero, lamentablemente, No puedo señalar un modo de transporte ". Tuvo que contentarse con imaginar" al pequeño ... ya mordisqueando la hierba frente a nuestras ventanas ". Pedder ofreció un regalo más útil: una introducción a un historiador natural que necesitaba unayuda del escritor.

Thomas Wyatt, un conferencista y maestro de escuela con sede en Delaware, había publicado un gran libro de texto sobre conchología la clasificación de conchas con Harper & Brothers. El libro de texto de Wyatt se basó en trabajos anteriores de los biólogos franceses Lamarck y Blainville. También recibió ayuda deIsaac Lea, el editor y naturalista de Filadelfia.

En la década de 1830, la geología era una de las ramas de la ciencia más perseguidas, sobre todo debido a la creciente importancia industrial del carbón. La geología y la conchología estaban estrechamente vinculadas: saber qué conchas y rocas iban juntas hizo posible alinearestratos como capítulos sucesivos de la larga historia de la Tierra. Lea, cuya pasión por las ciencias naturales fue avivada por su amistad con el geólogo Lardner Vanuxem, escribió que la geología y la conchología, "su ciencia hermana", revelaron "objetos de la más alta importancia,un conocimiento profundo de nuestra cosmogonía ”, o el origen del universo. En un tono más radical, el poeta y naturalista Erasmus Darwin había tomado como emblema de su familia la frase e conchis omnia - "Todo, desde conchas".

Los ojos de Lea se abrieron a la maravilla de la creación cuando examinó por primera vez una caja de conchas de China y Ohio: Él “no sabía antes lo que era vivir en la tierra de Dios”. Lea publicó “Descripción de seis nuevas especies delGenus Unio ”—conchas de mejillones de agua dulce— para la Sociedad Filosófica Estadounidense y se convirtió, junto con Samuel Morton, en una figura destacada de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, fundada en 1812 como una sociedad científica menos formal y más inclusiva que la patricia American Philosophical Society.

En 1832, como muchos estadounidenses de su generación que se dedican a temas científicos en profundidad, Lea realizó una gira por Europa. En París, Lea tuvo acceso a la biblioteca del legendario naturalista Georges Cuvier; adquirió parte de la colección de conchas de Jean Baptiste Lamarcky conocí a los anatomistas del Jardin des Plantes, que reclasificaron el museo Unio conchas según el sistema de Lea. A su regreso, Lea publicó un gran folio con impresiones a todo color Observaciones sobre el género Unio .

Thomas Wyatt se basó en las clasificaciones de Lea en su libro de texto de conchología, fusionándolas con otras para formar una descripción más completa de todas las conchas conocidas. Sin embargo, mientras Wyatt daba conferencias sobre el circuito del liceo, su libro resultó demasiado grande y costoso para sus oyentes, muchosde ellos mujeres y niños. Necesitaba un volumen más práctico y asequible, pero no podía publicar un trabajo similar sin enfurecer a su editor, el poderoso Harper & Brothers, al reducir sus ventas. Necesitaba una nueva edición: más corta, más barata y firmada bajoel nombre de otro autor.

Entra Poe, recién llegado y con muchas ganas de trabajar. Gracias a su trabajo en su única novela, La narrativa de Arthur Gordon Pym de Nantucket y reseñas que había escrito, Poe tenía un historial probado sobre temas científicos. Hablando francés con fluidez, podía trabajar con los volúmenes relevantes de Cuvier, Lamarck, Blainville y el naturalista Étienne Geoffroy Saint-Hilaire, todos disponibles para consulta en la BibliotecaCompany en Locust Street, un espacio augusto dominado por un busto gigante de Atenea.

Poe a menudo luchaba para llegar a fin de mes como escritor. Álbum / Alamy

Publicado en 1839, Primer libro del Conchologist por Edgar A. Poe era delgado, portátil y económico, con varias placas de conchas grabadas. El prefacio y la introducción fueron extraídos del libro de Wyatt y del de Thomas Brown Elementos de la conchología , que reconoció abiertamente sus propias deudas con los precursores franceses. Aunque los bromistas posteriores acusaron a Poe de plagio por este libro, todos los sistemas "nuevos" de historia natural dependían de sistemas anteriores, que a su vez eran el producto de un enorme colectivo y en gran parte anónimotrabajo de observadores, recolectores y taxónomos de todo el mundo. En su prefacio, Poe agradeció a Isaac Lea por su "valiosa labor pública" y por la "ayuda privada" en la preparación del libro.

Poe introdujo mejoras importantes. El biólogo Stephen Jay Gould señaló la "disposición progresiva, incluso innovadora, del material" del libro. El libro de Brown había seguido el orden de descripción de Lamarck, presentando las cáscaras que descienden de las consideradas más avanzadas o perfectas.a los tipos más bajos, más "primitivos", pero Poe adoptó una convención más ampliamente practicada, ascendiendo desde los caparazones "inferiores" hacia arriba.

subtítulo de Poe, Un sistema de malacología testacea , anunció un avance más significativo. "Malacología", tomada de la palabra griega para "suave", es el estudio de criaturas pequeñas y suaves, mientras que "testáceo" significa tener un caparazón. Trabajos anteriores de conchología, escribió Poe, "todas las personas científicas parecen muy esencialmente defectuosas, en la medida en que las relaciones del animal y el caparazón, con su dependencia mutua, es una consideración radicalmente importante en el examen de cualquiera de los dos ". No vio" ninguna buena razón para que un libro sobre Conchologyusando el término común puede no ser malacológico ". En lugar de un estudio de las ruinas dejadas por criaturas muertas, Poe describió tanto las conchas como sus habitantes blandos, elevando la conchología" de la descripción artificial a la biología integradora ". El libro de Poe no era solo más cortoy más económico pero más completo, con innovaciones que superaron a sus predecesores.

El libro de Poe era más corto, más barato y más completo que sus predecesores. Colecciones especiales de FSU

A diferencia de Wyatt, pero al igual que Lea, Poe también incluyó reflexiones teológicas naturales: “Para una mente recta y bien regulada, no hay parte de las obras del Creador, comprendida en su conocimiento, que no proporcione material para una mente atenta y placentera.investigación ”. Citó al naturalista alemán Carl Bergmann, quien escribió que las conchas son“ medallas de la Creación ”, registros eternos del diseño de Dios.

La primera edición se agotó; una segunda, publicada el mismo año, agregó "especies estadounidenses descubiertas más recientemente", y señaló que el trabajo había sido adoptado por varias escuelas. En tres ediciones, el libro vendió más copias que cualquier otro Poe publicadoen su vida. Le reportó al menos 50 dólares, poniendo comida en la mesa. También le dio un contacto crucial con Isaac Lea, cuya editorial de Filadelfia imprimiría la primera colección de historias de Poe. Y el éxito de El primer libro del Conchologist le dio algo de qué jactarse mientras ponía sus habilidades a la venta.

Además de sus tres colecciones de poesía, a los 30 años Poe fue autor de dos libros muy diferentes: su novela lúdica, sensacional y misteriosa Pym , lleno de detalles empíricos y perspicacia psicológica, pero denunciado como un "intento de engañar al público", y El Primer libro de Conchologist , un libro de texto científico ampliamente leído, que se suma a la investigación mejor establecida del día, extendiendo una clasificación racional sobre un dominio significativo de la naturaleza.

En Filadelfia, una gran sed del público por entretener novedades se vio acompañada por proyectos para estandarizar el conocimiento y prohibir las especulaciones de los charlatanes. De pie en la intersección de estas dos corrientes, Poe se sentiría como en casa.