En las cristalinas aguas de el Caribe, lejos de los rascacielos y el tráfico de la ciudad de Panamá, es un pequeño archipiélago de 365 islas conocido como Guna Yala, o las Islas San Blas. Hoy, alrededor de 50,000 personas Guna se encuentran dispersas en 49 comunidades insulares allí.gente de lo que hoy es Panamá y Colombia, los Guna viven hoy como lo han hecho durante generaciones. La vida se pasa principalmente al aire libre, con solo hamacas para dormir junto a casas de madera cubiertas de hojas de palma. En Guna Yala, un territorio políticamente independiente, todola comunidad influye en las decisiones legales y políticas. Y son las mujeres quienes dirigen el espectáculo. Heredan tierras y posesiones. Los novios se mudan a la casa de las novias y toman sus nombres. Y son las mujeres las que crean, visten y venden productos elaborados y coloridos mola s, un símbolo perdurable de la independencia Guna.

Las molas son textiles de algodón cosidos a mano que tradicionalmente se transforman en blusas y que usan las mujeres Guna. A menudo lucen diseños geométricos vibrantes que van desde patrones abstractos hasta representaciones intrincadas de leyendas. Hoy en día, los textiles pueden transformarse en almohadas, tapices de pared, colchas, e incluso diademas.

Una mujer Guna puede tardar meses en completar un tejido de mola. Dave G. Houser / Getty Images

Las molas se hacen con "apliques invertidos en varias capas de tela de algodón", dice Rita Smith, propietaria de Galería Rita Smith Molas . "Es casi como cuando estás haciendo un sándwich", dice ella. "Algunas requieren dos capas, pero otras requieren más de dos". Una vez que las telas se colocan en capas, el artista corta la capa superior en un patrón específicopara revelar el color de abajo y luego cose a lo largo del borde del recorte para asegurar el diseño. El artista repite esto una y otra vez para formar el diseño, un proceso que puede llevar meses. La técnica se ha transmitido de madre a hija durantegeneraciones.

Los diseños de las molas varían ampliamente. “Algunas [molas] son ​​mitologías, algunas pueden ser plantas medicinales, algunas pueden tener historias”, dice Smith. Giovanna Puerta, otra vendedor de mola con sede en Panamá, ha visto ejemplos con diseños basados ​​en sueños de artistas, plantas, animales o temas religiosos, incluida una mola que representa una intrincada ilustración de la historia bíblica de Salomón proponiendo cortar a un bebé por la mitad: “Qué impresionante es eso! ”Más recientemente, las mujeres Guna han comenzado a crear diseños basados ​​en la cultura pop para atender a los turistas. Piense en una mola de Spider-Man o una mascarilla de Minnie Mouse.

Esta intrincada mola describe la historia bíblica de Salomón proponiendo cortar a un bebé por la mitad para resolver una disputa entre dos madres. Cortesía de Giovanna Puerta

Las molas no siempre han sido parte de la cultura Guna, dice Andrea Vázquez de Arthur, curadora de la exposición actual del Museo de Arte de Cleveland. Identidad de moda: Mola Textiles de Panamá . “[Los Guna] eran originarios de las selvas tropicales del interior de Colombia y fueron reubicados en su territorio costero actual durante el período colonial”, entre los siglos XVI y XIX, dice Vázquez de Arthur. Mientras vivían en la selva tropical,realmente no usaba mucha ropa porque ese no es un entorno en el que la ropa es tu amiga ", agrega." Lo que quieres es repelente de insectos para que se pinten el cuerpo "con tinta, posiblemente derivada de la savia de los árboles, que actuaba como undisuasivo natural.

Cuando los Guna emigraron a la costa, donde hay viento y sol, "De repente es una historia diferente y la ropa se vuelve más importante", dice Vázquez de Arthur. Influenciados por los inmigrantes y comerciantes europeos, los hombres Guna comenzaron a hacer su propio estilo occidental.ropa de estilo. Las mujeres Guna, sin embargo, se inspiraron en los diseños de pintura corporal Guna e "inventaron su propio estilo de vestir".

A fines del siglo XIX, las mujeres guna usaban con orgullo blusas hechas a mano con paneles de mola y faldas cruzadas geométricas, al menos hasta 1918, cuando el gobierno de Panamá prohibió el uso de molas, además de hablar el idioma guna y varias otras prácticas espirituales y culturales guna.El presidente en ese momento, Belisario Porras, quería "erradicar específicamente la cultura Guna y asimilarla a la población general de Panamá", dice Vázquez de Arthur. Las aldeas Guna se convirtieron en estados policiales. "El simple hecho de hacer y usar molas se convirtió en un acto de protesta política".agrega, y "se convirtieron en un símbolo muy visible de su impulso para tener sus propios derechos".

Hoy en día, los artistas de la mola también hacen molas comerciales y amigables para los turistas en mascarillas y gorros para el cabello. Cortesía de Giovanna Puerta

Después de años de silenciosa resistencia, los Guna finalmente se rebelaron el Carnaval, el 23 de febrero de 1925. Expulsaron a la policía de sus comunidades y declararon la independencia. El etnólogo estadounidense Richard Oglesby Marsh escribió la declaración de independencia de 25 páginas de los Guna, después de haberse hecho amigo deellos mientras estudiaban su población albina superior a la media. Incluso trajo tres niños albinos Guna y cinco adultos en un viaje muy publicitado a los Estados Unidos. Durante los días siguientes, 30 policías y varios guna, incluidos niños, murieron en el fuego cruzado del conflicto.Fue entonces cuando el diplomático estadounidense John Glover South intervino y ayudó a negociar un acuerdo de paz.

Hoy, Guna Yala continúa operando como un territorio independiente o comarca . Tienen representantes en el gobierno de Panamá, pero sus propias leyes. Los panameños deben mostrar un pasaporte para viajar a las islas.

Las molas persisten como un símbolo perdurable de la independencia Guna. Su importancia "llama la atención sobre el impacto que tienen las mujeres en la sociedad [Guna]", dice Vázquez de Arthur. Pero tanto Smith como Puerta temen que las molas desaparezcan si los artesanos noNo recibe el apoyo adecuado. “La mola no recibe el respeto que debería, porque cada mola toma alrededor de 30 horas”, dice Puerta, y a veces los artistas pueden ganar tan solo $ 5 por sus esfuerzos.

Desde la década de 1980, las imitaciones comerciales de la mola han amenazado la propia economía de la mola Guna. En Panamá se han aprobado varias leyes que prohíben la falsificación, pero los artistas de la mola aún enfrentan un futuro incierto. “Puede que llegue un día en que la generación más joven simplemente noestar interesado en hacer molas ", dice Smith. Ya no es raro ver teléfonos celulares o mujeres Guna con ropa occidental en las islas. Pero por ahora, los artistas continúan convirtiendo las leyendas y los sueños Guna en hermosas molas y, como revendedor ético,Puerta dice: "En eso puedo ayudar: ayudar a los artesanos".

Las mujeres guna han transmitido el conocimiento de cómo hacer molas de madre a hija durante generaciones. Bettmann / Colaborador / Getty Images

Las mujeres guna tradicionalmente convertían molas en blusas para usar con faldas cruzadas. Cortesía del Museo de Arte de Cleveland y el Museo Denison, Universidad de Denison
Este diseño de mola de la década de 1960 presenta Bullwinkle J. Moose. Cortesía del Museo Denison, Universidad Denison
las molas se han vuelto cada vez más complejas y sus imágenes más representativas. nanoobg / Getty Images
Las mujeres guna a menudo pasan todo el día trabajando en sus molas. Bettmann / Colaborador / Getty Images