A primera vista, no hay nadanotable sobre el pez tequila de aleta partida de México. Con solo dos pulgadas y media de largo, los peces no son coloridos ni venenosos. No son particularmente rápidos. No cambian de color ni exhiben otros comportamientos extraños. En muchos sentidos,son olvidables Entonces, cuando el pez, endémico de un solo río alimentado por un manantial cerca del volcán Tequila en el estado mexicano de Jalisco, se extinguió de la naturaleza en 2003, no hubo protestas internacionales ni siquiera un artículo en un periódico local paradecir adiós al pez.

Pero los científicos de la Unidad de Biología Acuática de la Universidad de Michoacán sabían que el pez tequila, como se le llama comúnmente, desempeñaba un papel importante en el delicado ecosistema del río: se alimentaba de los mosquitos que propagan el dengue y servía como fuente de alimento para peces y aves más grandes.Cuando quedó claro que los peces se estaban muriendo en la década de 1990, un equipo internacional de científicos unió fuerzas para salvar a los peces.Después de que los peces se extinguieran en 2003, el equipo intentaría algo que nunca antes se había hecho en México: reintroducir una especie extinta.en su hábitat nativo. Ahora, casi dos décadas después, una próspera población de peces tequila, unos 2,000, una vez más llaman hogar al río Teuchitlán, nadando en las aguas cristalinas a la sombra de la ladera cubierta de árboles.

El ambicioso translocación de conservación El proyecto comenzó en 1998 cuando el acuarista inglés Ivan Dibble llegó a la Universidad de Michoacán con un cargamento muy preciado: cinco pares de peces tequila del Zoológico de Chester en Inglaterra. Nadie sabe exactamente por qué los peces tequila se extinguieron en la naturaleza, pero probablemente fue uncombinación de contaminación y especies invasoras que se mudan, según los científicos del zoológico. En cautiverio, los científicos podrían proporcionar un ambiente controlado para los peces.

Durante 15 años, los biólogos de la Universidad de Michoacán cuidaron del pez tequila. “Al principio, toda esta gente decía que estábamos locos”, dice el biólogo Omar Domínguez, quien trabajó en el proyecto. Si bien los programas de reintroducción se han realizado con éxito en otros lugares,esta fue la primera vez que los científicos intentaron un proyecto de este tipo en México. Si el proyecto fallaba, Domínguez se preocupó, "toda la gente [diría], 'está bien, es imposible reintroducir peces'".

La colonia de Dibble de 10 peces creció. En 2012, el equipo transfirió 40 pares de peces tequila a un estanque artificial en la universidad. Necesitaban demostrar que los peces podían sobrevivir en un ambiente seminatural. En el estanque, los pecestuvo que competir por la comida, lidiar con parásitos y evitar depredadores, como tortugas, pájaros y serpientes, tal como lo harían en la naturaleza. Después de cuatro años, la escuela de 80 creció a un estimado de 10,000. Ese éxito permitió a los investigadores criarel dinero necesario para dar el paso final: devolver el pez tequilero a la naturaleza.

Los conservacionistas de la Universidad de Michoacán de México colaboraron con voluntarios locales para enseñar a los escolares sobre la importancia del pez tequila en el ecosistema del río.© Zoológico de Chester

Domínguez sabía que la única forma de hacerlo con éxito era involucrar a la comunidad local del pueblo de Teuchitlán. Sin los residentes trabajando para limpiar y proteger el río, los peces podrían volver a morir. Federico Hernández Valencia, profesor de medio ambienteeducación en la Universidad de Michoacán, fue llamado. Rápidamente se puso a trabajar con voluntarios locales como Martha Hernández y Pilar Navarro, quienes fundaron la iniciativa comunitariaGuardianes del Río en 2021. Mientras Valencia y los voluntarios locales pintaban murales de peces en la ciudad, los niños locales eligieron un apodo para el pez tequila, aterrizando finalmente en "zoogy", después del nombre científico de los peces, tequila zoogonético. En el siglo XX, muchos lugareños llamaban al pezgalito o “pequeño gallo”, debido a la franja de color naranja brillante que decora la cola de los peces machos. Algunos otros se refieren al pez como burritoo “pequeño burro”, dice Perla Espinoza de The Guardians, aunque no sabe cómo explicar por qué.

Domínguez y Valencia también dirigieron talleres sobre el ecosistema local y el lugar del zoogy en él. En un taller, los estudiantes aprendieron a reconocer el pez tequila basándose en fotografías ampliadas del pez macho y hembra. La iglesia católica local contribuyó al esfuerzotambién, donando espacio en el aula, organizando eventos para recaudar fondos y ayudando a informar a la comunidad sobre la importancia del pescado tequila.

Los biólogos liberaron inicialmente los peces tequila en jaulas flotantes antes de liberarlos directamente en el río Teuchitlán.© Zoológico de Chester

Finalmente, en 2017, 1500 peces tequila fueron reintroducidos en el río en jaulas flotantes. Rápidamente se multiplicaron. Y después de varios meses, los biólogos marcaron y liberaron a los peces de sus jaulas protectoras. Ahora, una población estable de alrededor de 2000 peces vuelve a estar felizmentenadar en el río Teuchitlán, a unas 40 millas al oeste de Guadalajara. El mes pasado, los peces incluso migraron a otra parte del río.

Salvar el pez tequila “es como una pequeña luz en el universo”, dice Domínguez. Él espera que el éxito pueda usarse como modelo para futuras reintroducciones de especies de peces extintas.

Los jóvenes miembros de Guardianes del Río ahora asisten a clases semanales y talleres de conservación, como caminatas por el río y días de limpieza de calles para ayudar a disminuir la escorrentía de desechos. Domínguez y el equipo han seguido trabajando con los Guardianes para reintroducir otras dos especies endémicas quese extinguió del río. En noviembre de 2021, los jóvenes Guardianes ayudaron a liberar el skiffia dorado, o skiffia francesae, de vuelta al río.

Un pez tequila hembra izquierda y un macho derecha nadan felizmente en un acuario en el Zoológico de Chester en Inglaterra, una de las muchas organizaciones internacionales que participaron en la salvación del pez tequila.© Zoológico de Chester

Como siempre ocurre con las causas ambientales, la necesidad es grande. Domínguez dice que de las 536 especies de peces de agua dulce conocidas en México, el 40 por ciento está en peligro de extinción y el 4 por ciento ya está extinguido ya sea en estado salvaje o completamente. Biólogo AxelMoehrenschlager, presidente de la Unión Internacional para la Conservación de la NaturalezaEl Grupo de Especialistas en Translocación para la Conservación de , dice que las especies de todo el mundo están muriendo mucho más rápido que nunca. “La tasa de extinción actual es de 1000 a 10 000 veces más alta que lo que se consideraría la tasa de extinción normal”.como los pescados al tequila son tan importantes, dice.

“Creo que muchas personas en todo el mundo pueden preocuparse por la naturaleza o la conservación, pero sienten que están tan desconectadas de ellas que ni siquiera pueden imaginar qué es lo que se está haciendo cuando tratamos de reducir los plásticos en los océanoso la acidificación de los océanos o el cambio climático ", dice Moehrenschlager. Proyectos de translocación de conservación, como salvar el pez tequila o ciervo de Père David en China, son “una de las mejores formas de crear optimismo en torno a la conservación”, dice, porque son “tan tangibles, orientadas a la acción y potencialmente poderosas”.

Hoy en Teuchitlán casi todo el mundo sabe sobre zoogy. Para muchos, especialmente los niños involucrados en el proyecto, el pez se ha convertido en una mascota querida, una que ha inspirado a muchos en el pueblo hacia la conservación. Durante uno de los Guardianes del río del ríocamina, un estudiante le preguntó a un adulto voluntario: "¿Qué pasará cuando seas mayor? ¿Desaparecerán los Guardianes del Río? "Después de un momento de vacilación, el mismo estudiante dijo: "¡Oh! Tomaremos tu lugar".