Ulysses S. Grant pasó el últimas seis semanas de su vida en una casa de campo en la cima de una colina en el norte del estado de Nueva York, a unas pocas millas del río Hudson. El ex presidente estaba arruinado, había perdido toda su riqueza en un esquema Ponzi, y sabía que se estaba muriendo, pero élestaba decidido a terminar sus memorias primero, con la esperanza de que sus regalías fueran suficientes para mantener a su esposa Julia después de su muerte.en un hotel cercano. La generosidad de los hombres era estratégica: creían que tener un presidente viviendo en la propiedad le daría valor histórico.

Grant también murió allí en Mount McGregor, a las 8:08 am del 23 de julio de 1885, y la cabaña ha permanecido casi intacta desde entonces, un santuario del ex presidente que ahora recibe visitantes en los meses más cálidos. En el salón,el reloj de sobremesa está fijado permanentemente a las 8:08, y en el comedor, envuelto en la oscuridad la mayor parte del tiempo, se encuentran los mismos arreglos florales masivos que se exhiben en el primer memorial a Grant, que se llevó a cabo en la cabaña ante una gran multitud en agosto.4, 1885.

Grant pasó las últimas seis semanas de su vida en esta casa de campo. Después de su muerte, se convirtió en un santuario para el decimoctavo presidente. Cortesía del sitio histórico de Grant Cottage

Hoy, cuando un guía turístico enciende las luces del comedor, los visitantes ven lo mismo que los dolientes: una puerta de seis pies de altura, como la que podría estar en la entrada del cielo pero adornada con el nombre del presidente, completamente construidade flores secas. Cerca, una espada hecha de flores descansa sobre una almohada de flores de gran tamaño rodeada de esculturas florales más pequeñas en forma de cruces, un corazón y un ancla. Después de 136 años, los tributos de Grant han perdido sus colores brillantes.Los pétalos están cubiertos de mugre y algunos se han caído a lo largo de los años, pero la mayoría de las piezas están intactas, lo que las convierte en una anomalía histórica.

Piezas fúnebres como estas no eran inusuales en el siglo XIX. La tendencia hacia las exhibiciones florales comenzó a echar raíces en la cultura estadounidense a fines de la década de 1860 y siguió siendo popular hasta principios de la década de 1900. La mayoría se construyeron con flores conocidas como perlas eternas.pequeñas flores algodonosas fueron blanqueadas y teñidas en varios colores y dispuestas en diseños grandes y elaborados. Se ataron palos a las flores y se insertaron en musgo encerrado dentro de estructuras de alambre para mantenerlas en su lugar.

“Estas son las únicas piezas que se conocen que han sobrevivido intactas, y eso se debe a que este tal Drexel decidió que [la cabaña] debería ser un santuario para [Grant]”, dice Robert Treadway, historiador floral y autor de Una historia centenaria de la floristería estadounidense.

Aunque las flores que alguna vez fueron de colores brillantes se han desvanecido, las piezas del set permanecen prácticamente intactas, lo que las convierte en un artefacto único del siglo XIX.Bratty1206/Dreamstime.com

Treadway se enteró por primera vez de la existencia de estos artefactos florales mientras miraba un documental sobre Grant. No podía creer que hubieran sobrevivido durante tanto tiempo. Treadway organizó una reunión con Friends of Grant Cottage, que supervisa el monumento histórico nacional, paraevaluar las pantallas en agosto de 2021.

Lo que Treadway descubrió allí lo sorprendió aún más. Aparte de la habitación oscura, el polvo ocasional y una cubierta protectora en el invierno, no se ha realizado mucho trabajo de conservación en las flores. Los Amigos de Grant Cottage pensaron que una capa protectora dela cera recubría las flores, pero el examen de Treadway mostró lo contrario. Las flores notablemente conservadas permanecen expuestas.

Las flores de Grant son sobrevivientes, dice Heidi Miksch, conservadora del estado de Nueva York. Pero la luz ultravioleta está provocando la decoloración y la pudrición, y la humedad que se filtra a través de las fisuras de la antigua casa donde se almacenan los arreglos ha permitido que los microorganismos prosperen en las flores. Hongosy las bacterias, así como los insectos, pueden digerir los artefactos. La humedad también puede hacer que los tallos y los pétalos se tuerzan, expandan y agrieten. Incluso el polvo es peligroso, y quitar el polvo aún más. "El polvo es un abrasivo", dijo Miksch,"La unión de los pétalos al núcleo es débil. Por lo tanto, incluso el proceso de tratar de desempolvar muy suavemente sería desplazar los pétalos".

Un historiador floral que recientemente examinó los arreglos descubrió que las flores no están recubiertas de cera, como se creía. Cortesía del sitio histórico de Grant Cottage

La pregunta ahora es: ¿Cómo se pueden preservar las flores de Grant por otros 136 años?

Treadway primero sugirió un adhesivo en aerosol que los floristas usan para mantener las cabezas de las flores en su lugar. Pero eso no seguiría una de las reglas de los conservadores del estado de Nueva York: Cualquier cambio que los conservadores hagan a los artefactos debe ser reversible. Ben Kemp, operacionesgerente de Friends of Grant Cottage, propuso crear una vitrina para las flores, una táctica utilizada para preservar un traje en la colección. Y Miksch preferiría dejar las piezas como y donde están. Poner las piezas en vitrinas llevaría"Ocupa mucho espacio y podría obstaculizar la integridad interpretativa del comedor, dice. Miksch recomendó crear réplicas duraderas de las flores de Grant tal como se veían en el momento de su memorial, en función de las imágenes de los arreglos. Las réplicas se exhibirían enel centro de visitantes, y los originales permanecerían en el comedor de la cabaña, desprotegidos y decayendo continuamente.

Para ayudarlos a tomar una decisión, Friends of Grant Cottage y el estado de Nueva York llevarán a cabo una evaluación de amenazas adicional para determinar qué aspectos del entorno actual están causando más daño a la exhibición floral única del siglo XIX."Realmente no hay una guía para ello", dice Kemp.