Este artículo se publicó originalmente en cableado y aparece aquí como parte de nuestro Mesa de clima colaboración.

frente a la costa de California se encuentra un bosque submarino de algas gigantes, una especie de alga que crece hasta 100 pies de altura a razón de un pie por día. Así como un bosque terrestre absorbe dióxido de carbono del aire, todas las algas que crecen rápidamente absorben carbonodel agua, jugando un papel increíblemente importante en mitigación del clima . “Con las algas va una gran cantidad de carbono”, dice Chris Wilmers, ecologista de la Universidad de California, Santa Cruz. “Como regla general, los bosques de algas son mucho más productivos que la mayoría de los bosques terrestres, ya que 'volver a batir el carbono mucho más rápido ".

Pero desde el siglo XVIII, el bosque de algas marinas de California ha sido arrasado constantemente por erizos de color púrpura, gracias a la masacre de su depredador natural, la nutria marina, cazada por su pelaje único. A diferencia de otros mamíferos marinos, las nutrias marinas no dependen de grandes cantidades de grasa para aislarse, sino de pelos densamente compactos. En su punto más grueso, tienen un millón por pulgada cuadrada. Durante los últimos siglos, el número de nutrias en California se redujo de 20,000hasta 50.

Sin nutrias patrullando las algas, la población nativa de erizos aumenta. Los invertebrados puntiagudos cambian su estrategia de alimentación, desde esconderse en las grietas de las rocas y esperar que los detritos lleguen a ellos hasta aventurarse audazmente y comerse. "Una vez que las nutrias estánno está presente, esos erizos pueden invadir el área y se convierte en lo que se llama un 'erizo estéril' ", dice Jess Fujii, gerente del programa de nutrias marinas en el Acuario de la Bahía de Monterey." Y realmente no verá nada más que rocasy sustrato duro cubierto de erizos ”. Algunas partes de la costa oeste han visto a aumento del 10,000 por ciento en erizos en los últimos años, y California ha perdido 95 por ciento de sus bosques de algas .

Un bosque de algas gigantes a lo largo de la costa de California. Douglas Klug / Getty Images

Entonces, desde 2002, el acuario ha tenido la misión de traer de vuelta a las nutrias con el programa de adopción más lindo del mundo. Las mamás de nutrias marinas en cautiverio acogen cachorros huérfanos, a menudo sin padres gracias a los grandes tiburones blancos, que muerden pero noEn realidad, no comen nutrias, ya que los tiburones prefieren la grasa a la piel. Las nuevas mamás les enseñan a los cachorros cómo hacer cosas de las nutrias marinas, como limpiarse, flotar sobre sus espaldas y usar rocas para abrir los erizos de mar en sus vientres.no los está alimentando a mano e imprimiéndolos en humanos, están aprendiendo a ser una nutria de una nutria ”, dice Fujii.“ Algunos de estos animales vienen cuando solo tienen un día de edad.cualquier noción de lo que solía ser el hogar ".

Cuando los adoptados están listos, el equipo de Fujii los suelta en los hábitats costeros de California. Cada uno es etiquetado y monitoreado de cerca durante las primeras dos semanas para asegurarse de que se llevan bien. Junto con las encuestas de observación en la Bahía de Monterey,el etiquetado ayuda a los científicos a realizar censos de la población de nutrias. De lo contrario, se les devuelve y se les devuelve a la escuela de nutrias. Pero el equipo descubrió que las 37 nutrias adoptadas liberadas entre 2002 y 2016 han sobrevivido. igual de bien como si hubieran crecido completamente en la naturaleza. Las nutrias reintroducidas continúan reproduciéndose y produciendo más nutrias. Gracias en parte a este programa, el primero en su tipo, la población de nutrias marinas a lo largo de la costa de California ha aumentadoa 3.000.

Una nutria marina es un ingeniero de ecosistemas voraz de primer orden. Para mantenerse calientes y saludables, comen una cuarta parte de su peso corporal al día, buceando repetidamente hasta el fondo marino para recolectar erizos, cangrejos y bivalvos como almejas.tener que comer tanto como lo hacen para sobrevivir en su entorno, tienen un impacto realmente drástico en esos hábitats, y son abrumadoramente positivos ", dice Fujii. Otro programa más arriba de la costa de California ha intentado traer de vuelta unmas o menos " asesino de erizos ”- buceadores humanos.

Los erizos de mar púrpuras atacan a un alga gigante que se mantiene firme frente a la costa de California. Brent Durand / Getty Images

Mantener la población de erizos bajo control preserva las algas marinas, que son vitales para el ecosistema de dos formas principales. Primero, el bosque es un hábitat para los peces, que son la fuente de alimento para las aves y otros mamíferos marinos, como los leones marinos. Segundo, las algas forman parte de lo que los científicos denominan “ carbono azul ”ecosistema, que significa un área costera o marina que secuestra carbono. Otras áreas incluyen humedales y manglares .

Pero es complicado cuantificar exactamente la cantidad de carbono que devora un bosque de algas marinas saludable. Una secuoya, por ejemplo, crece hasta ser masiva durante cientos de años, bloqueando una gran cantidad de carbono durante largos períodos de tiempo a menos que sea así. se prende fuego , en cuyo caso el carbono regresa a la atmósfera. Las cosas están más en proceso de cambio bajo el agua.Todo tipo de criaturas, incluidos los erizos de mar, mordisquean las algas y exprimen el carbón.Además, el mar agitado rompe trozos de bosque, que caen al lecho marino y se descomponen, liberando el carbono almacenado.Entonces, un bosque de algas marinas se descompone y vuelve a crecer constantemente, secuestrando y liberando carbono todo el tiempo.

Es difícil estar seguro de cuánto tiempo permanece atrapado el carbono. "No se comprende bien el destino de todas estas algas marinas", dice Wilmers.volverá a subir durante unos 1.000 años. Ese es un beneficio de secuestro de carbono mucho más significativo que simplemente desprenderse y descomponerse inmediatamente y regresar directamente a la atmósfera ".

Una nutria marina buceando en el bosque de algas marinas de la bahía de Monterey, California. Francois Gohier / VW Pics / Universal Images Group a través de Getty Images

Con esa incertidumbre en mente, Wilmers ha hecho algo estimaciones de los posibles beneficios de carbono de las poblaciones sanas de nutrias más al norte de la costa del Pacífico, entre la frontera con Canadá y la punta de las Islas Aleutianas. Si un bosque de algas crece bien y la mitad del carbono que absorbe se captura en las profundidades marinas,sería el equivalente a cancelar las emisiones de 5 millones de automóviles. Incluso si solo el 1 por ciento del carbono permanece secuestrado en las profundidades, eso equivaldría a las emisiones de 100.000 automóviles.

En la bahía de Monterey, las nutrias no solo protegen a las algas marinas. También se aventuran en Elkhorn Slough, un gran pantano de mareas, donde fomentan el crecimiento de la hierba marina, otra planta costera que secuestra carbono, aunque las nutrias afectan la planta.en un forma más indirecta . Las nutrias comen cangrejos, que a su vez comen invertebrados como las babosas marinas, que comen las algas que crecen en la hierba marina. Reducir el número de cangrejos que se alimentan de las babosas en realidad ayuda a la hierba marina porque cuando las babosas eliminan las algas, mantienelas plantas limpias, lo que les permite absorber más luz solar. Gracias al regreso de las nutrias, la cantidad de eelgrass en Elkhorn Slough ha saltó 600 por ciento en las últimas tres décadas.

Un manglar o un pantano de mareas como las trampas de Elkhorn Slough cargas de carbono . “Están eliminando dióxido de carbono a tasas que son hasta 10 veces más rápidas que las que vemos en los sistemas terrestres por área”, dice Emily Pidgeon, vicepresidenta de ciencias oceánicas e innovación en la organización sin fines de lucro Conservation International."Lo entierran en el suelo debajo de ellos, y básicamente se queda encerrado durante milenios. Y así terminas con estas reservas muy profundas y ricas de carbono en estos ecosistemas mucho más densos, y por lo tanto, con mayores cantidades de carbono, que tú".ver en los bosques ".

Las nutrias están ayudando al ecosistema de pantanos de marea de Elkhorn Slough a mantenerse saludable. Fotografía de Edmund Lowe / Getty Images

La restauración de las marismas desempeña otras funciones cruciales en el ecosistema, dice Aimee David, vicepresidenta de estrategia de políticas de conservación de los océanos en el Acuario de la Bahía de Monterey. "Necesitamos estos hábitats para los servicios que nos brindan: protección contra tormentas, producción de alimentos,calidad del agua filtrada ", dice." Ese es un gran papel que han desempeñado las nutrias en el estuario Elkhorn Slough, que es conocido por ser el epicentro de muchos usos industriales diferentes, incluida la agricultura ".

Los ecosistemas saludables también apoyan la pesca sostenible, proporcionando medios de vida para los miembros de la comunidad. Y las nutrias marinas en Monterey tienen el beneficio adicional de ser muy lindas, lo que atrae a los turistas y su dinero. Este tipo de beneficios colaterales es la razón por la que los conservacionistas son cada vez máshaciendo campaña por el carbono azul soluciones basadas en la naturaleza : restaurar ecosistemas para combatir el cambio climático. Todos ganan: los lugareños, el clima, el ecosistema. Bueno, tal vez no los erizos de mar y los cangrejos. Pero no se los perderá.