Esta historia apareció originalmente en biográfico, una revista en línea sobre la naturaleza y la sostenibilidad impulsada por la Academia de Ciencias de California.

Las tortugas marinas parecen volarmientras nadan bajo las olas del mar. Con largas aletas gris verdosas que se mueven como lentos aleteos, se deslizan por el agua como lo hacen los pájaros por el cielo. Sin embargo, en realidad vuelan por el aire, a 10,000 pies sobre el suelo, loslos reptiles parecen cualquier cosa menos elegantes.

Dentro del avión, 120 tortugas marinas, 118 de las cuales son juveniles de tortuga lora Lepidochelys kempii, se mueven incómodamente entre toallas de playa dentro de cajas de bananas Chiquita apiladas, sus ojos crujientes y picos curvos perlados asomándose a través de las manijas de las ranuras.La cabina de metal sin ventanas vibra con el sonido de las hélices mientras los pilotos trabajan para mantener el avión en el aire y la temperatura del aire interno a 22 grados centígrados 72 grados Fahrenheit, agradable para las tortugas.Es diciembre de 2020, y afuera, el aire frío sobre Nueva Inglaterra da paso lentamente a temperaturas más cálidas del sur.Los pilotos llevarán a las tortugas en un viaje de 2900 kilómetros 1800 millas desde Massachusetts a la Costa del Golfo de Texas.

Ocho horas más tarde, ya casi están allí. "Estamos llegando a Corpus Christi", dice Mike Looby, un piloto de una organización de rescate de tortugas marinas llamada Turtles Fly Too, mientras las pistas del aeropuerto aparecen a la vista entre los edificios en expansión debajoLooby y el copiloto Bill Gisler, ambos de Ohio, visitará cuatro lugares diferentes en Texas para descargar los animales. Esta es la mayor cantidad de tortugas que la organización ha transportado hasta la fecha.

Científicos y voluntarios cargan tortugas marinas varadas en Nueva Inglaterra en un vuelo hacia el sur.

Una vez que el avión está en la pista, el personal y los voluntarios de varios acuarios e instalaciones de rescate marino se aglomeran alrededor. Los pilotos deslizan suavemente cada caja de tortugas hacia la puerta de carga y el grupo hace fila para llevarlas a las camionetas estacionadas cerca. “¿Qué¿Qué les pasó a estos tipos?", pregunta alguien. "Fueron encontrados varados en Cape Cod, en Massachusetts", dice Donna Shaver, jefa de la división de ciencia y recuperación de tortugas marinas de Padre Island National Seashore, mientras toma una caja.

En los meses de verano, las aguas del golfo de Maine, donde se encuentra Cape Cod, son cálidas, tranquilas y llenas de alimento, y sirven como criadero natural para las tortugas golfinas de Kemp de 2 a 4 años, las más pequeñas y en mayor peligro de extinción.tortuga marina en el mundo Migración de tortugas bobas Caretta caretta, tortugas marinas verdes Chelonia mydas, y la tortuga laúd ocasional Dermochelys coriacea también visita la bahía de Cape Cod.Pero a medida que la temperatura del agua cae en picado en noviembre, diciembre y enero, las tortugas de sangre fría deben migrar o perecer.Muchos se pierden y se lavan, aturdidos por el frío, en el borde interior del Cabo en forma de gancho, que se enrosca en el océano como un brazo flexible, formando lo que algunos lugareños llaman “el balde mortal”.

El fenómeno es el mayor evento recurrente de varamiento de tortugas marinas en el mundo. Si bien es natural, los registros locales de huesos de tortugas marinas datan de siglos atrás, la escala es nueva y, paradójicamente, puede ser producto de esfuerzos exitosos para recuperar las poblaciones de tortugas lora., además de los efectos del cambio climático."Esta área está aumentando la temperatura del agua más rápido que el 99 por ciento de los cuerpos de agua en el mundo", dice Kate Sampson, coordinadora de varamientos y desenredos de tortugas marinas en la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica NOAA., donde ayuda a coordinar el transporte de tortugas. “Por eso, parece que está atrayendo más tortugas marinas”.

La punta más externa de Cape Cod se engancha hacia la costa. Fotografía posible gracias a LightHawk.

Afortunadamente para las tortugas, cientos de voluntarios y varios miembros del personal organizados por la organización sin fines de lucro Mass Audubon Wellfleet Bay Wildlife Sanctuary están listos para patrullar cada centímetro del tramo de playa de 105 kilómetros 65 millas que bordea el interiorCabo, dos veces al día, de noviembre a diciembre, sin importar el clima. Cuando encuentran una tortuga, el animal comienza un viaje logísticamente complejo desde el rescate hasta la rehabilitación y, finalmente, la liberación. Salvar las pequeñas vidas de cada vuelo involucra aproximadamente cincocamionetas, mil millas, cuatro organizaciones y 50 personas. Sin esta colaboración monumental en la costa este de América del Norte, otros esfuerzos para salvar a la tortuga lora de Kemp de la extinción podrían ser inútiles.

Tres semanas antes de la partida de Looby y Gisler con su preciado cargamento herpetológico, Nancy Braun y su border collie Halo caminaron por un tramo de Great Hollow Beach, cerca del extremo exterior de Cape Cod. El viento implacable soplaba con fuerza, y las mejillas de Braun estaban sonrosadas por el frío.su cabello tratando frenéticamente de escapar de debajo de un gorro de invierno borroso. De vez en cuando, levantaba los binoculares a sus ojos para escanear la arena y cualquier bulto de algas de aspecto prometedor. Residente de la cercana Truro y voluntario de Mass Audubon, Braun estaba enel puesto de observación de las tortugas.

Caminando rápidamente, pasó por pequeñas cabañas en las dunas con persianas cerradas herméticamente contra los elementos. Sillas de playa de colores brillantes se alineaban en la orilla como monumentos a los veranos pasados. En el camino, Braun vio un grupo de personas reunidas alrededor de algo en la distancia.y ella echó a correr en su dirección, con Halo saltando a su lado. Cuando llegó, allí estaban: cuatro tortugas marinas, claramente necesitadas de atención. Mientras el grupo esperaba la llegada de un vehículo de Mass Audubon para llevarse a las tortugas.para el procesamiento inicial, Braun y los demás los cubrieron con algas para protegerlos contra la sensación térmica.

Nancy Braun, su perro, Halo y algunas otras personas vigilan cuatro tortugas marinas varadas en Great Hallow Beach en Cape Cod en noviembre.

“Esto es genial”, dijo Richard Lammert, un visitante de Nueva York. “Estábamos caminando por la playa y nos encontramos con estas tortugas. No tenía idea de que las tortugas marinas llegaran tan lejos. Nunca había visto una de cerca, y mucho menos ayudado a rescatarla”.

Si bien el estado de ánimo era ligero, también había un sentido de urgencia entre el grupo. "Llamé a Mass Audubon para informarles lo que encontramos", dijo Michael Weinstein, otro residente de Truro. Ese es exactamente el tipo de respuesta que esperan los rescatistas de tortugas.y por qué los rescatistas priorizan educar a la comunidad además de reclutar y capacitar voluntarios, según Carol "Krill" Carson, presidenta y fundadora de New England Coastal Wildlife Alliance y voluntaria de Mass Audubon. Sin una comprensión clara de por qué las tortugas sonvarados en primer lugar, algunas personas bien intencionadas podrían pensar que deberían arrojar a los animales de vuelta al océano. "Cualquiera puede caminar por la playa y encontrar una tortuga marina", dice Carson. "Es lo que hace esa persona cuando encuentra una tortugaeso es crítico”.

El ex director de Mass Audubon, Bob Prescott, comenzó el programa de rescate de tortugas marinas en 1979. En ese momento, Prescott dice que solo encontraría un puñado de tortugas cada año. Desde entonces, el número se ha disparado. En 2014, los voluntarios encontraron un récord:rompiendo 1.242 tortugas varadas en las playas de Cape Cod. En 2020, hubo 1.045, el segundo número más alto registrado. La especie más común encontrada es la tortuga lora, que anida en solo dos lugares del mundo: un tramo de playa en México y una en Texas. Entre fines de la década de 1940 y mediados de la década de 1980, las poblaciones de tortugas lora se desplomaron de más de 40 000 hembras anidadoras a menos de 300, debido al enredo en artes de pesca y la recolección de adultos y huevos para consumo humano. Hoy, las tortugas lora aún enfrentan una amplia variedad de amenazas que incluyen la pérdida de hábitat, el desarrollo costero, las colisiones con barcos, los desechos plásticos y el cambio climático. Con tan pocas tortugas lora que quedan, "cada vida cuenta en la supervivencia de esta especie", dice Prescott, lo que hace queel esfuerzo de rescate de tortugas es mucho más importante. "Todos están trabajando".

Connie Merigo, directora ejecutiva del Centro Nacional de Vida Marina, en Bourne, Massachusetts, está de acuerdo. “Se escucha mucho en biología: '¿Por qué interfieres? ¿No deberías dejar que la naturaleza siga su curso?'. En este caso, muchas de estas amenazas no están bajo control. Entonces, si dejamos que miles de estas tortugas mueran cada año en un evento de aturdimiento por frío, la población será mucho menor”.

Curiosamente, sin embargo, el éxito de los esfuerzos de conservación en curso es probablemente uno de los factores que impulsan la mayor necesidad de rescates. Esto se debe simplemente a que hay más tortugas alrededor para encallar. Los esfuerzos de conservación en las playas de anidación en México, las estrictas regulaciones sobre la contaminación ylos nuevos avances tecnológicos en el equipo de pesca han ayudado, al igual que los nuevos sitios de anidación desarrollados en Texas desde la década de 1970. Hoy en día, hay un estimado de 5,500 hembras de tortuga lora anidando en México y 55 en Texas.Aunque esta es una buena señal, la población actualsigue siendo críticamente bajo. Según la NOAA, el número de nidos creció constantemente hasta 2009, pero ha fluctuado desde entonces, lo que subraya la importancia del monitoreo y la conservación continuos. "La recuperación de especies en peligro de extinción es un juego largo", dice Shaver, quien dirige el Kemp'sprograma de anidación de tortugas lora en Texas. “Es muy conmovedor trabajar con personas que tienen la misma misión en el fondo para tratar de retribuir para preservar y sostener a esta población.ción.”

El otro factor probable que contribuye a los varamientos de tortugas es el calentamiento del Golfo de Maine. El cambio climático ha provocado que el agua aquí se caliente más temprano cada año y se mantenga caliente por más tiempo, manteniendo a las jóvenes tortugas lora en las fértiles aguas poco profundas de la Bahía de Cape Codmás tarde cada otoño. Pero las temperaturas del cabo exterior y del Atlántico norte aún descienden a medida que el verano llega a su fin. Cuando llega el otoño y las tortugas intentan navegar hacia el norte alrededor del anzuelo del cabo, chocan contra una pared de frío que las desorienta y dan la vuelta enEn busca de las aguas más cálidas de sus hábitats oceánicos del sur. Esto los lleva de regreso a las llanuras poco profundas dentro de la bahía, donde encuentran tierra en lugar de mar abierto. Cuando las aguas dentro del cabo alcanzan una temperatura constante de 50 grados Fahrenheit, cualquier tortuga que quede allíse vuelven hipotérmicos y eventualmente mueren a menos que obtengan ayuda. Dados los factores agravantes, no hay un final obvio a la vista para la tendencia. "Vamos a seguir viendo un aumento de aturdimientos por frío en Cap.e Cod”, dice Kate Sampson de la NOAA.

Las cajas de tortugas marinas aturdidas por el frío se colocan en una habitación fresca. Los rehabilitadores vuelven a normalizar la temperatura corporal de las tortugas para evitar electrocutar a los animales.

Ese aumento solo ha aumentado la necesidad de colaboración. En 2010, el Acuario de Nueva Inglaterra construyó una instalación de rehabilitación de tortugas marinas en Quince, Massachusetts, para satisfacer la demanda. Y con el alto número de varamientos en 2020, rompiendo el récord de tortugas admitidas vivas en 754, y personal limitado debido a la pandemia de COVID-19, el Centro Nacional de Vida Marina en Bourne, Massachusetts, tambiénabrió sus puertas para ayudar con la clasificación de las tortugas entrantes, además de los servicios de rehabilitación que ya brindaba.

Además de sufrir hipotermia, las tortugas lora generalmente llegan a estas instalaciones con neumonía o desarrollan la afección dentro de la primera o segunda semana de su llegada. Las tortugas a veces también aparecen con lesiones traumáticas como huesos rotos y caparazones agrietados por las olas del mar que arrojan suscuerpos repetidamente en rocas, embarcaderos y malecones cuando los animales tienen demasiado frío para nadar fuera de las olas.

Inicialmente, cuando llegan las tortugas, el objetivo es simplemente evaluar sus lesiones a través de exámenes físicos y radiografías, y estabilizarlas. El personal de rehabilitación les da líquidos a las tortugas para rehidratarlas y antibióticos para tratar infecciones. También trabajan para traer lentamentela temperatura corporal interna de los animales vuelve a subir.

En el Acuario de Nueva Inglaterra, las tortugas marinas son examinadas y fotografiadas para documentar la condición y recuperación de los animales.

Aún así, las dos instalaciones de Massachusetts solo pueden cuidar a un número limitado de tortugas. En algún momento, los animales, incluidos los que Braun y los demás encontraron en Great Hollow Beach, deben ser transportados a otros acuarios e instalaciones para completar su rehabilitación y estar listos.para liberarlas en las cálidas aguas del Golfo de México. En total, 29 instalaciones de rehabilitación adicionales están preparadas para recibir tortugas marinas para su rehabilitación a largo plazo. Y resulta que volar es la forma más rápida, menos estresante y más segura.manera de transportar a los animales. Ahí es donde entra en juego Turtles Fly Too y su equipo de pilotos voluntarios dedicados.

En un gélido y claro día de diciembre, el sol de la mañana se asoma por el horizonte cuando cuatro camionetas se detienen en la pista de Hanscom Field en Bedford, Massachusetts. Bostezando, su aliento se convierte en nubes ante ellos, Kate Sampson de NOAA, Connie Merigodel Centro de Vida Marina, y un puñado de otros rescatadores de tortugas del Acuario de Nueva Inglaterra, salen de los vehículos para reunirse con los pilotos Looby y Gisler. Ellos elaboran una estrategia sobre el proceso de carga para llevar a docenas de tortugas al aire de la manera más rápida y segura.como sea posible. Y esa es solo una fase del proceso. Entre la miríada de detalles que deben resolverse están cuántas tortugas necesitan moverse las instalaciones de rehabilitación, qué aviones están disponibles y su capacidad, de dónde vienen los pilotos, dóndevan, y quién estará disponible para recogerlas, todo hasta el momento en que las tortugas lleguen a su destino.

El servicio que ofrece Turtles Fly Too es único. Además del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., que tiene la autoridad para mover cualquier animal en peligro de extinción, "tenemos los primeros y únicos permisos en la nación para volar tortugas marinas", dice Leslie Weinstein., el presidente de la organización. Turtles Fly Too comenzó en 2014, el año récord de varamientos. Weinstein dirigía una empresa de fabricación de piezas de aviación a tiempo completo y acababa de transportar con éxito una tortuga marina verde a una instalación en Dubuque, Iowa ese verano. En noviembre, cuando las tortugas marinas varadas en frío comenzaron a aparecer, los rescatistas de tortugas pusieron a Weinstein en contacto con Sampson y Merigo, quien entonces dirigía el Programa de Rehabilitación de Rescate del Acuario de Nueva Inglaterra. Y así nació Turtles Fly Too.

Una tortuga marina en recuperación en un centro de rehabilitación de Massachusetts luego de quedar varada en una playa fría.

Weinstein encontró al primer piloto de la organización a través de un grupo de voluntarios llamado Pilots N Paws que transporta animales domésticos. Un dentista de tiempo completo en Nueva York, la tarea de Ed Filangeri era llevar ocho tortugas desde Massachusetts hasta Baltimore, Marylandia. Filangeri se enganchó de inmediato y los dos unieron sus fuerzas. En estos días, Filangeri no duda en cancelar las citas con el dentista, porque, dice, “las tortugas no pueden esperar” y los clientes entienden. La organización ahora cuenta con más de350 pilotos entre sus filas, y también proporciona transporte de emergencia a otras especies, incluidas nutrias marinas, pelícanos y focas.

Los vuelos varían en costo desde $1,500 a $100,000 dependiendo del avión utilizado, la cantidad de ubicaciones de entrega y la cantidad de tortugas a bordo. Según Weinstein, el precio promedio del boleto es de aproximadamente $1,000 por tortuga. Contribuciones públicas aTurtles Fly Too ayuda a cubrir eso, al igual que los aeródromos que eximen las tarifas de aterrizaje o brindan descuentos en el combustible. Una Nochebuena, cuando Filangeri tenía la misión de Virginia, apareció con un gorro de Papá Noel y él y la tripulación nombraron a cada una de las ocho tortugas viajeras como un reno volador. "Pensé que era divertido que estuvieran volando con un hombre con barba blanca en Nochebuena", Filangeriríe. Pero, bromas aparte, "Hacemos lo que es necesario. Somos los que mueven las tortugas", agrega Weinstein. "No se puede poner un valor a la vida de un Kemp".

Después de pasar meses curándose de heridas, siendo tratados por sus enfermedades y recuperando su fuerza, las tortugas que Looby y Gisler transportaron en diciembre están listas para ser liberadas. “Estos muchachos vienen con enfermedades crónicas y les lleva tiempo curarlos,” dice Joe Flanagan, veterinario senior en el Houston Zoológico. El día señalado de marzo de 2021, las playas de Galveston, Texas es cálido y el sol primaveral se refleja en la arena de color claro. Cajas llenas de tortugas lora reunidas en la costa de Nueva Inglaterra se sientan a la sombra de una pequeña tienda. Varios bañistas se alinean detrás de tiras de cinta rosa brillanteflotando en el viento, marcando un corredor seguro para el desfile de tortugas. Los acuarios y los centros de rehabilitación se coordinan entre sí para combinar sus lanzamientos y permitir que el público asista. "Probablemente no volveremos a ver a estos tipos nunca más, espero. Perosi lo hacemos, sería bueno verlos anidar”, dice Flanagan.

Un miembro del personal del Sea Life Aquarium que ayudó a rehabilitar las tortugas marinas lora de Kemp libera a uno de los animales en Galveston Beach en Texas en marzo.

El personal y los voluntarios agarran con cuidado las pequeñas tortugas lora justo detrás de sus aletas delanteras y las llevan una por una por la franja arenosa hacia el océano. La gente se reunió para ver animar, aplaudir, tomarse selfies, sonreír y saludar mientras los animales completabanel tramo final de su extraña migración asistida por humanos. "¡Adiós, pequeño! ¡Buena suerte!", Grita alguien. "Mira qué lindos son", dice otro transeúnte. Las tortugas marinas parecen igualmente entusiastas, agitando sus aletas salvajemente como sien espera del nado, como anhelando el abrazo del agua tibia, al fin, deseoso de volver a volar bajo las olas.

“¡Oh, Dios mío, está tan listo para irse!”, dice uno de los rehabilitadores de tortugas mientras coloca lentamente un pequeño Kemp verde pálido, llamado Hagrid, en el agua. Con varios movimientos rápidos de sus aletas, la joven tortugadesaparece en el Golfo de México.