adentro 1986 , a la edad de 2 1 , Alejandra Melfo movido a M é rida, Venezuela , el ciudad de las nieves eternas ”, para estudiar física en la Universidad de los Andes. Allí, en la ciudad montañosa, a menudo miraba hacia el horizonte, la vasta Sierra Nevada de Mérida: una extensión grande, musculosa e imponente de tres millas deel cielo y cubierto por la nieve y las amplias capas de los glaciares. Recién llegada de Uruguay, un país sin cordilleras, se enamoró.

A medida que pasaban los años, Melfo vio cómo el paisaje se transformaba. Dos de los glaciares que se podían ver desde la ciudad estaban retrocediendo rápidamente. Surgieron grandes grietas que fragmentaron el hielo en trozos más pequeños. Se derrumbaron secciones enteras de los glaciares, dejando al descubierto la roca.debajo. Para 1990, una montaña, Pico La Concha, había perdido todos sus glaciares. En 2017, Pico Bolívar, Venezuela ' el pico más alto, siguió su ejemplo. Hoy, solo queda un glaciar en Venezuela: en el segundo pico más alto, Pico Humboldt.

A partir de 2019, el glaciar de Humboldt aún se podía ver desde los páramos en el Valle de las Cascadas. Luis Daniel Llambí

Es ' es una era que está [casi] terminada ahora ”, dice Melfo. un físico de partículas en la Universidad de los Andes, que tiene recientemente ha estado trabajando en proyectos relacionados con la biología y la ecología, incluidos investigación sobre este último glaciar.

Pico Humboldt 'El glaciar s ha sobrevivido en parte porque está protegido por la sombra de su propio pico, pero apenas. En 1910, el glaciar cubría casi 1.3 millas cuadradas. El última medición, en 2019 , sugiere que el glaciar se ha reducido a menos de 0.02 millas cuadradas, o aproximadamente el tamaño del estadio de fútbol de Mérida, menos del 2 por ciento de lo que alguna vez fue. Si el glaciar desaparece, Venezuela puede convertirse en el primer país del mundo en tenertenía glaciares y luego los perdió todos.

Esto es inevitable, dicen los expertos, ya que ninguna intervención climática lo retrasaría o detendría a tiempo. Venezuela ' s glaciares tropicales —como otros, en lugares como Colombia , Perú , Kenia , o Uganda —son particularmente sensibles al cambio climático, dado que ya están expuestos con frecuencia a temperaturas cálidas. Para fines de la década, la última desaparecerá. El retiro, puedes ' t detenerlo, eso ' no es posible ”, dice Maximiliano Bezada , un geólogo cuaternario de la Universidad de Minnesota que no participa en la investigación actual sobre el glaciar.

Pero en lugar de desesperarse, un equipo de científicos con base en Venezuela está considerando una oportunidad única. Estos glaciares han existido durante cientos de miles de años, y ahora los picos que una vez cubrieron son probables hasta permanecer descubierto por la nieve y el hielo permanentes durante miles más. Esta transición, dice Melfo, proporciona una ventana única a cómo emerge la vida en terrenos esencialmente sin vida. un proceso conocido como "sucesión primaria".

La vegetación en esta área ha tenido alrededor de 100 años para establecerse luego del retroceso del glaciar Pico Humboldt. Luis Daniel Llambí

[Nosotros ' re] presenciar exactamente el momento en que estas cosas cambian de un estado a otro. Esto es muy especial ", dice." Rara vez puedes ver cosas a escala geológica que suceden frente a tus ojos ".

El trabajo científico comenzó con una serie de caminatas largas y empinadas. En 2019, Melfo y un equipo interdisciplinario, que incluía un botánico, ecólogo, liquenólogo y más, hicieron tres viajes a Pico Humboldt. A más de tres millas de elevación, conMucho equipo para llevar, y sin mucha experiencia en tales condiciones, el equipo tardó dos o tres días en llegar cerca de la base de Pico Humboldt ' s glaciar.

Una vez allí, el objetivo era registrar cómo la nueva vida colonizaría el paisaje y comprender qué tipos de interacciones estaban teniendo lugar entre plantas, musgos, líquenes y mamíferos.

Sin embargo, para hacer esto, necesitaban documentar cómo se desarrolló la vida a lo largo del tiempo, un proceso dolorosamente lento que normalmente requeriría regresar al sitio varias veces durante muchos años. Pero en este caso eso no fue del todo necesario. La retirada deel glaciar les proporcionaría una serie de tiempo. Así que crearon un mapa de cuánto había retrocedido el glaciar en cinco puntos distintos entre 19 1 0 y 2019, y documentaron el ecosistema en cada uno.

El equipo del equipo de investigación Luis E. Gamez, Cherry Rojas y Mariana Cardenas usa pequeñas cuadrículas de muestreo que se utilizan para rastrear el crecimiento en un área que ha estado expuesta durante 10 años. Luis Daniel Llambí

“Podemos usar el glaciar como una 'máquina del tiempo'”, dice Luis Daniel Llambí, ecologista de la Universidad de los Andes y la Consorcio para el Desarrollo Sostenible de la Ecorregión Andina, quien coordinó la expedición de investigación. A medida que se aleja del glaciar, usted ' viajando al pasado ".

El equipo descubrió que los sitios más alejados del glaciar ya sostenían ecosistemas ricos y diversos. Sin embargo, cerca del borde del glaciar, el ambiente era mucho más desolado: pocos signos de vida más allá de los líquenes, los musgos y la planta ocasional.Estos fueron los primeros colonizadores de la nueva tierra disponible.

Pero hay conocimientos sorprendentes en este paisaje aparentemente árido. Parece ser un lugar de cooperación poco probable. Los líquenes y los musgos se han anclado a las rocas, y ambos capturan la humedad para las plantas y actúan como un escudo del viento mientras crecen.Juntos, los líquenes y los musgos están erosionando las rocas, fijando los nutrientes esenciales y formando a una capa de suelo con costra.

El ecosistema emergente a la sombra del glaciar es inusual, ya que los musgos precedieron a los líquenes. Cereza Andrea Rojas

Incluso en los sistemas más simples, cuando hay un entorno muy difícil, la cooperación comienza a ocurrir con más frecuencia ”, dice Melfo.

El equipo también encontró una miríada de especies de líquenes y musgos previamente indocumentados. De las 47 especies de líquenes identificadas, más de la mitad nunca antes se habían visto en el país, y siete de ellos pueden ser especies totalmente nuevas, dice Llambí. De las 55 especies de musgos, seis nunca lo habían hecho estado encontrado en Venezuela. Es ' un conjunto especial de especies ”, agrega.

Encontrar tantas especies nuevas de líquenes y musgos es inusual, dice Llambí: las mismas especies tienden a poblar ambientes alpinos, incluso en diferentes partes del mundo, aparentemente adaptadas a las duras condiciones.

También fue inusual la forma en que surgió la vida en estas terribles condiciones. Los líquenes, que generalmente se cree que dominan los ecosistemas en las primeras etapas de la sucesión, en realidad parecen estar jugando un papel secundario. Allí, los musgos tomaron la delantera. Esto puede parecer queuna diferencia trivial, pero comenzar un ecosistema con una base diferente puede afectar cómo se desarrollará ese ecosistema, dice Mariana Cárdenas, liquenóloga de la Universidad de Minnesota.

Los musgos y líquenes hacen posible que pequeñas plantas colonicen áreas liberadas del glaciar Pico Humboldt por el cambio climático. Cereza Andrea Rojas

Cuando cambia la primera parte de los primeros pasos de los primeros organismos que colonizan estas áreas ”, dice,“ todo es como una cadena y cambia todo lo demás ”.

El futuro de estos ecosistemas aún no está claro, dice Cárdenas, pero lo más probable es que se parezca mucho a los ecosistemas de abajo que han pasado más tiempo lejos del glaciar, repletos de plantas, aves y otros animales. Los glaciares pueden estar desapareciendo,dice, pero están abriendo el camino para una danza colaborativa de la vida en condiciones desafiantes.

Hay vida a la sombra del glaciar de Pico Humboldt, pero los restos de hielo que se desvanecen son todavía un sombrío recordatorio de lo que está por venir, en los trópicos y en otros lugares, dice Melfo.

Los picos de Humboldt y Bompland tenían una cobertura de glaciares mucho mayor en 1910 izquierda. En 2017, solo quedaba un pequeño remanente derecha. Alfredo Jahn; Luis Daniel Llambí

Este es un modelo muy, muy bueno de lo que puede suceder en otros lugares ”, dice Andr é s Yarzábal, microbiólogo molecular de la Universidad Católica de Cuenca, en Ecuador, que no participó en la investigación. El mismo fenómeno, el mismo proceso que está ocurriendo ahora mismo en Venezuela y en Colombia, también ocurrirá en otros países ”.

Ahora, cuando Melfo mira hacia afuera hacia el horizonte en Mérida, la nieve ya no cuelga en cornisas sobre los picos de Sierra Nevada. Realizar esta investigación es lo mínimo que ella tiene y el equipo puede hacer para rendir homenaje al país ' s pérdida, de modo que el glaciar ' s fallecimiento no ' no tiene que ser en vano, dice ella.

Venezuela [puede ser] el primero y los demás seguirán su ejemplo ”, dice ella. Y cuando eres el primero, tienes la responsabilidad de llamar la atención de otras personas ”.