"¿Será difícil? encuentra, ¿crees? ”, Pregunta mi amigo Ben Coakley mientras nos conduce a través de las colinas del sur Gales . Pronto descubrimos que la respuesta es no. Media hora al norte de Cardiff , vislumbramos nuestro destino con facilidad: una imponente estructura de hormigón que domina una ubicación central en el pueblo de Nelson. Con más de 150 años, es el último recinto deportivo de este tipo.

Flanqueado por el pub The Royal Oak en un lado y un pequeño estacionamiento en el otro, tres paredes robustas bordean una cancha de más de 60 pies de largo y la mitad de ancho. La superficie de la cancha y su imponente pared central, de unos 30 pies de altura,están marcados con algunas líneas y casillas. El cuarto lado del lugar está abierto a una carretera llena de automóviles y camiones. Esta es la sede sin pretensiones del antiguo juego de Pêl-Law, o balonmano galés. Es la única cancha en funcionamiento enel país donde se originó el deporte.

Ben y yo estamos aquí para jugar, aunque, al principio, no estamos seguros de cómo hacerlo. "Lo conseguirás en poco tiempo. Es solo golpear una pelota contra la pared", dice Kevin Dicks, nuestro mentor, comoÉl se une a nosotros. Dicks, de 63 años, usa un bastón, debido a un par de discos deslizados, nos dice. Vive cerca, en Ystrad Mynach, y conoce bien la corte de Nelson. Es el autor de Balonmano: La historia del primer deporte nacional de Gales y un ex campeón nacional del juego.

El equipo de Gales del Campeonato Mundial de 1997, celebrado en Winnipeg. Kerry Wilde está en la primera fila, a la derecha; Kevin Dicks está detrás de él. Cortesía de la colección Howard Jones

Dicks lanza a Ben una pelota de goma azul del tamaño de una lima y, después de un breve resumen de las reglas, actúa como árbitro de nuestro primer juego. Golpear una pelota contra la pared con las manos desnudas se siente inmensamente satisfactorio. Al igual que nosotros 'Estamos entendiendo el truco, Dicks deja a un lado su bastón y nos ataca, uno contra dos. Nos golpea con fuerza.

La cancha de Nelson es el último lugar para un deporte que puede haber descendido de una versión traída a las Islas Británicas por los romanos hace unos 2.000 años. El pico de la popularidad del balonmano galés fue en el siglo XIX y principios del XX: el simple “Ball and a wall ”era popular entre los mineros, pero ha estado en declive durante décadas a medida que los deportes más llamativos desvían a los jugadores potenciales. Ahora, Dicks y un puñado de otros entusiastas esperan que una nueva versión del juego pueda mantener viva la larga tradición.

A media hora de juego, nos acompaña Kerry Wilde, también de 63 años. Vive a unos minutos de distancia y se acercó con su obediente spaniel para ver nuestra primera incursión. Fue campeón de Gales durante las décadas de 1980 y 1990, yha estado jugando al balonmano con Dicks desde sus días escolares.

Hay varias versiones de balonmano que rebotan en todo el mundo en la actualidad. La más jugada es el balonmano en equipo, que involucra a siete jugadores por lado, lanzando pelotas hacia los objetivos. No se parece en nada al juego de pared que conocen Dicks y Wilde. EnBalonmano en la pared, los jugadores se turnan para servir y recibir la pelota, golpeándola contra la pared hasta que caiga fuera de la cancha o rebote dos veces.

La campaña de Wallball del Reino Unido para atraer a una nueva generación de jugadores de balonmano está cobrando fuerza. Su primera instalación especialmente diseñada se inauguró en Londres en abril. Cortesía de UK Wallball

En la cancha de Nelson, se juegan dos versiones del juego: wallball, donde solo se usa una pared, y Pêl-Law, donde los jugadores hacen uso de tres paredes. Las variables agregadas en el juego de tres paredes hacen que juzgar la trayectoria de la pelotaun desafío. "Siempre me gustó la geometría", dice Wilde antes de disparar un tiro, como un pinball, desde tres paredes.

Las muchas encarnaciones del balonmano evolucionaron en todo el mundo gracias a la simplicidad central. "Básicamente, cada país golpea las bolas contra las paredes de diferentes maneras", dice Daniel Grant, fundador de Wallball del Reino Unido , que trabaja para popularizar la versión de una pared del juego. "En España hay pelota, mientras que en toda Europa tenemos balonmano al estilo gaélico. Gales, con balonmano galés, no es una excepción".

Durante el apogeo de la era industrial de Pêl-Law, los tribunales se extendían por todo el país, a los lados de las minas de carbón, las escuelas, los cementerios, las casas y, por supuesto, los pubs. El deporte atrajo a grandes multitudes de espectadores, incluidos aquellos que apostaban el equivalentede miles de libras hoy.

A mediados del siglo XIX en Nelson, la cancha más utilizada era la de Lord Nelson Inn. "El propietario de The Royal Oak quería robar el comercio de Lord Nelson Inn", dice Dicks. "Se dio cuenta de que podía construiruna cancha más grande con más espacio para los apostadores, así que lo hizo ".

A partir de la década de 1860, la cancha de Royal Oak atrajo a jugadores de todo Gales. Convirtió a Nelson en un centro de Pêl-Law durante las siguientes cinco décadas. Sin embargo, después de la Primera Guerra Mundial, el deporte cayó en desorden. El número de canchasdisminuyó a medida que las ciudades en expansión se comían los espacios abiertos, y la popularidad de los deportes de equipo, prominentes en los regimientos del ejército, creció rápidamente también en la esfera civil. El balonmano se consideraba un pasatiempo anticuado. El último campeonato de Gales, jugado según las reglas tradicionales que requerían victoriasen múltiples lugares, ocurrió en 1922.

La cancha de balonmano Nelson todavía está en pie y en uso ocasional. nantcoly, CC BY-SA 2.0

En el pueblo de Nelson, sin embargo, los jugadores continuaron golpeando y trepando por las tres paredes. El juego permaneció allí, apenas, incluso después de la llegada de la televisión, que expandió la popularidad de los deportes de equipo. Luego, lentamente, Pêl-Law comenzó a hacer un regreso modesto. Un torneo en 1969 recibió la sorprendente cantidad de 40 entradas, y los juegos regulares regresaron a la cancha poco después.

“En los años 70 y 80 tuvimos los campeonatos mundiales de balonmano aquí, pero solo había gente de los alrededores de Nelson”, dice Wilde, quien ganó el evento varias veces. “Realmente pensamos que éramos los únicos en el mundojugando."

En 1987, los galeses fueron invitados a competir en un torneo de balonmano gaélico en Irlanda . El juego es similar a Pêl-Law pero cuenta con una cancha cerrada más pequeña. Si bien los irlandeses ganaron, el evento empujó a los jugadores de balonmano galeses a la escena internacional. Durante las siguientes dos décadas, varios jugadores galeses compitieron a nivel mundial, incluso en unversión de una pared del balonmano, y las líneas de juego para ese juego se agregaron rápidamente a la cancha de Nelson.

"Entendemos por qué se adoptó como la variante internacional, simplemente es más fácil de jugar", dice Wilde sobre el juego de pared única. "Nos revitalizó el deporte. Fuimos por todo el mundo compitiendo : Chicago , Irlanda, Winnipeg , Bélgica . ”

Nelson fue sede del Campeonato de Europa One-Wall en 1995, un momento de gloria para la vieja cancha de pelota. No fue para durar. En 2006, la Asociación Galesa de Balonmano autofinanciada, creada en la década de 1980, no podía permitirse el lujo depara enviar jugadores a torneos. El interés local disminuyó también por el juego de tres paredes y de una pared.

Pero, como una pelota golpeada contra una pared, el balonmano parece seguir regresando. La campaña de Wallball del Reino Unido ha cobrado impulso, según Grant. “Ha crecido en los últimos diez años desde un deporte de base con sede en un edificio de Londres a unjuego nacional que tiene a miles de niños jugando ", dice. La primera instalación especialmente diseñada de la organización abierto en Londres en abril.

El crecimiento en popularidad de la versión de una pared del balonmano en todo el Reino Unido puede significar que el sol aún no se está poniendo en su pariente cercano, Pêl-Law, o balonmano galés. Cortesía de UK Wallball

Grant espera que el wallball devuelva el balonmano a sus raíces como un pasatiempo centrado en la comunidad. "En Nelson y en todo Gales, el balonmano era un deporte genuinamente de clase trabajadora", dice Grant. "Y hoy en Nueva York y Europa, las versiones delEl juego une a las comunidades. Nos encantaría ayudar a que eso suceda en todo el Reino Unido ". Agrega que los jugadores de Wallball del Reino Unido hacen una" peregrinación "anual a Nelson.

"Es genial lo que está haciendo UK Wallball", dice Wilde. "Sería genial volver a poner en marcha algunos juegos más regulares, ver algunas caras más jóvenes por aquí, sea cual sea la variante que estemos jugando".

Por ahora, la cancha de Nelson no tiene un uso regular. Antes de dejar su bastón para ir a la escuela, Dicks no había jugado durante algunos años. Wilde juega solo ocasionalmente, con su hijo Aled. Y, sin embargo, comonos dirigimos a nuestro coche, mirando por encima de nuestras manos rojas e hinchadas, escucho a los dos veteranos de Pêl-Law en una conversación. "¿Estás por aquí este domingo?" Dicks le pregunta a Wilde. "Bien podríamos ir a por un golpe de nuevo".Todavía hay vida en el viejo juego.