La refinería de petróleo más pequeña del mundo se encuentra al costado de la carretera a las afueras de Lusk, Wyoming, una ciudad de la pradera azotada por el viento, con una población de 1.558. A medio mundo de distancia en Islamabad, Pakistán, su propietario, Zahir Khalid, trabaja para evitar que el diminuto sitio industrial explote literalmentelejos.

Khalid compró la refinería C&H en 1998 después de enterarse de que estaba a la venta en una de las primeras salas de chat de Yahoo. Devoto musulmán, Khalid tiene el porte militar y la disciplina de su vida anterior como piloto de combate, y el carisma persuasivo de un motociclista.comerciante empresario. Inicialmente vio la refinería como una oportunidad para comprar en la industria petrolera estadounidense, pero era un caso clásico de advertencia emptor —Tenga cuidado con el comprador. La refinería no había producido nada más que resentimiento local y óxido durante años.

Khalid voló de Pakistán a Denver para ver el sitio antes de finalizar la compra. El propietario, un petrolero jubilado, lo recogió y lo llevó cuatro horas al norte, donde el contraste con el bullicio urbano de Islamabad lo aterrorizó."Tenía miedo de ver las llanuras vacías sin humanos a la vista", dijo Khalid. "Estaba pensando que si este hombre me deja aquí, ¿cómo voy a llegar a casa?". La refinería le pareció poco más que un montón de basura industrial,sin embargo, sintió que había llegado tan lejos. Pagó en efectivo y confió en que el futuro se aclararía.

Viniendo del bullicio de Islamabad, Pakistán izquierda, Zahir Khalid encontró inquietante la tranquilidad de Lusk, Wyoming y las llanuras circundantes derecha cuando vino a comprar C&H Refinery en 1998. Tim Graham / Getty Images; Prisma por Dukas Presseagentur GmbH / Alamy Stock Photo

Una vez que se adaptó al vacío de la pradera, Khalid se hizo experto en su compra. Roy Chamberlain y James Hoblit, dos petroleros de clase trabajadora, construyeron la refinería en 1933 y le pusieron su nombre: C & H. Wyoming posee alrededor del 2,3 por ciento deLas reservas de petróleo conocidas de Estados Unidos en la actualidad, clasificadas entre California y Louisiana como el octavo estado productor de petróleo más grande. El primer pozo de petróleo se perforó en 1884, una época en que los petroleros independientes llegaron al oeste en busca de fortuna lejos de la escena petrolera oriental dominada por Standard Oil.El escándalo de sobornos de Teapot Dome de principios de la década de 1920 convirtió al petróleo de Wyoming en el centro de las noticias nacionales y selló su reputación como estado petrolero.

En la Depresión, aparecieron pequeñas refinerías en las regiones petroleras a medida que la gente emprendedora buscaba aprovechar al máximo lo que tenían. Chamberlain y Hoblit obtuvieron partes para su proyecto Lusk de refinerías desaparecidas alrededor del centro de Wyoming, creando involuntariamente una especie de historia vivaLaboratorio para hoy.Durante 45 años, C&H Refinery proporcionó combustible para calefacción, gasolina y un puñado de trabajos para la gente de Lusk. Cambió de manos pero siguió funcionando hasta 1978. Después de eso, estuvo cerrado durante 20 años, hasta que Khalid lo compró.

La refinería en sí es una maraña compacta de tuberías y tanques, torres y calderas, todo visible desde la carretera. Construido para ser operado completamente por vapor, el centro de la operación se encuentra en un edificio de paredes metálicas que alberga dos históricamente importantesalambiques, reliquias industriales que son anteriores al estado de Wyoming. En la actualidad, el sitio contiene la oficina original de la refinería de estilo español, una docena de tanques de almacenamiento de acero recuperados y un edificio que alberga los elementos calefactores para el refinado. En verano, plantas rodadoras y pasto seco de yescahacen que el distrito de las refinerías parezca la parte trasera de muchos ranchos. En invierno, la choza de metal bloquea el viento y concentra el olor a combustible, polvo y óxido. Huele como solía oler la América industrial.

“Es un cementerio de la historia”, dijo Khalid, señalando los oxidados tanques durante una de sus muchas visitas a Lusk.

Un anuncio muestra la refinería de C&H en funcionamiento alrededor de 1950. Al funcionar a plena capacidad, C&H podría procesar 190 barriles de petróleo crudo al día. Cortesía de la Oficina de Preservación Histórica del Estado de Wyoming

En los primeros años, Khalid fue infatigable. Hizo viajes anuales a Wyoming. Con la dedicación de algunos trabajadores petroleros locales, logró que la refinería funcionara. Eso le valió el reconocimiento de Guinness World Records como la refinería de petróleo en funcionamiento más pequeña con una capacidad de 190 barriles de crudo aKhalid documentó la historia del sitio con la ayuda de historiadores locales y de la industria, y se le otorgó un lugar en el Registro Nacional de Lugares Históricos.

Con bastante rapidez, Khalid vio que el valor histórico del sitio excedía su potencial como refinería comercial. Ahora, espera reparar el sitio para que sea atractivo y seguro para los visitantes. A Khalid le gustaría restaurar el edificio de oficinas y convertirloen un museo con un café. También prevé encerrar los alambiques y las calderas en vidrio. Quiere que la gente pueda ver adentro, pero que proteja las obras de los elementos “para que no perdamos la sensación negra y ahumada de", dijo.

“Este es un patrimonio importante y debemos salvarlo”, dijo Khalid. Lusk está muy lejos de los caminos trillados, pero imagina excursiones escolares para aprender sobre el papel que jugó el petróleo en la construcción de Estados Unidos y los turistas que viajan por carretera para ver supequeña maravilla.

El apoyo local para preservar el sitio industrial en las afueras de la ciudad es mixto. Un trabajador del campo petrolero llamado Carmine Girone ha trabajado para apuntalar sus edificios destartalados, reemplazando los revestimientos de metal, atornillando paneles que se agitan violentamente con el viento y pintando tanques ytorres para que el sitio parezca menos descuidado. Con Khalid en Pakistán, su trabajo bastante ingrato y Girone está frustrado por el ritmo de las inversiones de Khalid en el sitio. Aún así, fue la energía y la mentalidad independiente de Khalid lo que lo atrajo al proyecto. Antes de conocer a Khalid, Dijo Girone, sintió, como muchos otros en Lusk, que la refinería era un desastre arruinado que debería ser demolido. "Entonces, lo miré con Zahir, y comencé a prestar atención a otros sitios históricos alrededor, y pensé, 'Sí, este puede ser un sitio histórico que avergüenza al resto' ”, dijo.

Carmine Girone alguna vez se mostró escéptico de los esfuerzos de Khalid para preservar C&H, pero ahora se desempeña como cuidador de la refinería. "Este puede ser un sitio histórico que avergüenza al resto", dice. Foto AP / The Casper Star-Tribune, Kyle Grantham

Al igual que Girone, Fred Chapman, un arqueólogo con sede en Wyoming que enseña en la Universidad de Wyoming, quedó impresionado por el compromiso de Khalid de salvar una parte de la historia del estado. Chapman ayudó a preparar la solicitud para el Registro Nacional de Lugares Históricos, llevó a los estudiantes a estudiar la refinería y presionó para la preservación del sitio.

La conexión del sitio con la historia más allá de Lusk también intriga a Chapman. El equipo de destilación en el corazón de la refinería, dos grandes estructuras de ladrillo y acero, se han rescatado y reutilizado una y otra vez y son raros ejemplos que sobreviven de la era más temprana de Estados Unidos.innovación petrolera. "Esos fotogramas son únicos, no hay nada como ellos en ningún lugar de los Estados Unidos", dijo Chapman.

Los alambiques gemelos parecen hornos de ladrillo con puertas de acero que se unen verticalmente, en el medio. En el interior, son un panal de tuberías que se alimentan a través de un espacio hueco. Las palabras "Erie City Iron Works" forman un arco sobre la parte superior de cada puerta fijaPero, ¿para quién fueron hechos? ¿Cómo llegaron a Wyoming? Erie City Iron Works era una importante fundición ubicada a 40 millas de Titusville, Pensilvania, donde Edwin Drake perforó el primer pozo petrolero de Estados Unidos.

Susan Beates, historiadora y curadora del Drake Well Museum and Park en Titusville, Pensilvania, cree que los alambiques de Lusk se fabricaron entre 1880 y 1900. “Esta es probablemente una de las pocas refinerías que quedan intactas que contienen tecnología de lafinales del siglo XIX y principios del XX y posiblemente los únicos alambiques de Erie City Iron Works que existen ”, dijo Beates.

Los alambiques de la refinería se remontan al siglo XIX, son artefactos raros de los primeros días de la industria petrolera. Fueron fabricados en Erie, Pensilvania. No está claro cuándo se trasladaron al oeste. Richard Collier, cortesía de la Oficina de Preservación Histórica del Estado de Wyoming

Khalid está convencido de que sus alambiques se fabricaron antes, tal vez en la década de 1860, para una de las primeras refinerías modernas en manejar petróleo de Pensilvania. Pero ve más que historia tecnológica en su refinería. Ve una parte de los días de gloria estadounidenses.

Una noche, sentados alrededor de la mesa de la cena en Lusk, Khalid, Girone y el yerno de Khalid hablaban sobre un anuncio en un periódico en tiempos de guerra pagado por la refinería C&H. El anuncio mostraba un boceto de cuatro aviadores estadounidenses en el maren una balsa salvavidas de goma. Su avión ha sido derribado. El anuncio pedía a la gente que condujera menos para que la goma pudiera usarse para apoyar el esfuerzo de guerra y no para neumáticos de automóviles civiles. La imagen de su refinería apoyando a estos pilotos estadounidenses resonó conKhalid. "Es un anuncio tan atractivo", dijo. El hecho de que la refinería alentaría a la gente a no usar su producto es una señal del desinterés estadounidense. "Muestra un gran patriotismo", dijo.

Para Khalid, la micro-refinería encarna el poder de Estados Unidos de la posguerra. "Siento este orgullo por lo que hizo Estados Unidos, en esa gran victoria", dijo Khalid. "Siento que comparto eso porque soy dueño de esta propiedad, estarefinería, aquí en Estados Unidos ".

A medida que el mundo anticipa una era posterior a los combustibles fósiles, Khalid ve el petróleo como un milagro moderno sin el que nunca correrá el mundo. “Cuando los combustibles fósiles estén en el pasado, la refinería de C & H cobrará más importancia, ya que representa elmercancía importante que cambió el mundo más que cualquier otra sustancia ".

Khalid en la foto con su esposa, Tahira, en su casa en Islamabad. La pandemia ha impedido a Khalid viajar a la refinería, pero ha continuado investigando su historia. Cortesía de Zahir Khalid

En los últimos 18 meses, la pandemia mundial de coronavirus ha hecho lo que incluso el 11 de septiembre no pudo: evitar que Khalid viajara a Wyoming. En su casa en Islamabad con su esposa, Tahira, Khalid, ahora retirado del negocio, recolecta muestras de piedras preciosas y minerales,y está trabajando para exhibir su colección en Islamabad. También se mantiene en contacto con sus amigos estadounidenses y continúa su investigación para demostrar la conexión entre sus fotogramas y la primera industria petrolera estadounidense.

Ha esperado durante mucho tiempo que los gigantes petroleros de Estados Unidos reconozcan el valor histórico de su refinería y se unan a él en sus esfuerzos por crear un lugar para recordar el papel del petróleo en el empoderamiento de Estados Unidos. Arqueólogos, artistas y representantes de una refinería en Cheyenne han venido avisitó el sitio pero se fue sin dedicar recursos a la lucha por su futuro.

A veces se siente frustrado cuando siente que Estados Unidos no comparte su amor por su propia historia. Ha considerado llevar las imágenes fijas a Pakistán, pero sabe que sin contexto, serían tan solo cubas viejas.la Estatua de la Libertad a China ", dijo Girone cuando Khalid dio rienda suelta a su frustración." No significaría nada para ellos ". Khalid estuvo de acuerdo y entregó el futuro de su refinería, como suele hacer, a su fe.

"Cuando estás solo, no estás solo. Alá, Dios, camina contigo", dijo. "Nuestro trabajo es solo hacer un esfuerzo. El destino, no lo sabemos. El destino está en manos de Dios.. ”